Не Сольные будни

Не Сольные будни

Глава 19. (Что была вырвана из Летописи деяний великих героев и злодеев...Тут уж, как повезет, а точнее кто у власти будет...)

 

В этот раз идейным вдохновителем нашего похода была я. И не то, чтобы инициативность в данном вопросе была мне не свойственна, просто уж слишком спонтанным стало для моих друзей предложение взять срочный заказ от гильдии и отправиться в непроходимую чащу Хмурого леса за сердцем какого-то мифического демона, что уже более года терроризировал…
- А раньше ты предупредить не могла??? - отвлёк меня от томных дум звонкий голос подлетевшей ко мне знакомой растрёпанной ведьмы. - Вот что за мода??? Люди могут быть морально не готовы!!! - тут же принялась обвинять меня во всех земных грехах молодая девушка с огромной копной кучерявых волос, с милыми веснушками на щеках, что была моей хорошей подругой. Я с лёгкой улыбкой наблюдала за ее бурной реакцией на происходящее. Её серые глаза горели то ли от злости, то ли от нетерпения поскорее отправиться в опасный путь; в руках кудрявая шатенка держала увесистый черенок метлы, что сразу отбивало какое-либо желание познакомиться с красавицей поближе.
- Сто золотых монет, Адина, сто золотых монет, - вместо приветствия напомнила я ей, шутливо щёлкнув по носу и поднявшись с насиженного места. - Напомню тебе, что это немалая сумма.
- Сто золотых монет за убийство демона и ещё по 100 золотых за поимку живого заклинателя, - назидательно поправила меня ведьма, тут же забыв о всяких претензиях и о гневе.
- Верно.
- Ведь королевским властям нужно кого-то обвинить в преступлениях против магического общества. Право должно восторжествовать! - Пафосно, но с явным сарказмом произнесла сероглазая, следуя за мной по просёлочной дороге, а я не отказала себе в удовольствии поддержать её скептицизм:
- Может, ты хотела сказать «справедливость»?
- Ой, да кто их сейчас различает? - махнула рукой кудрявая и мы обе тут же засмеялись. Это была наша старая шутка, основанная на моих странных снах о том, что в каком-то другом мире мы с Адиной были законниками. Кошмарные сны, я вам скажу…
- Где остальные? - враз настраиваясь на деловой лад, подстроилась под мой широкий шаг ведьма, с интересом заглядывая мне в лицо.
- Ждут в условленном месте, - коротко рапортовала я, а оживлённое личико девушки тут же скисло, её губы надулись выражая обиду.
- Хорошо... - и было в этом её одном слове угроза, какую я ощутила мурашками, что невольно пробежали по моей спине. В конце концов, у неё увесистая метла была в руках... но, благо, томить обиженную ведьму ожиданием и неизвестностью долго не пришлось.
Уже за следующим поворотом, показалась кромка Хмурого леса и, собственно, окраина того селения, что уже более года страдало от нападения темной твари, которую местные знатоки интерпретировали как демона... только речь сейчас о другом.
На окраине нас уже поджидали. Была это маленькая, но крайне разномастная и на вид опасная компания, состоящая из троих человек. Точнее, формально человек там был только один. Рыжие кудри Дурмана выделялись особенно ярко на фоне темного осеннего леса. История необычного цвета волос мага воды была огромной тайной минимум за семью печатями, что хранила разгадку «внутренних демонов» парня, как он постоянно твердил. Помимо цвета волос Дурман всегда выделялся из толпы за счёт своего высокого роста и тощего телосложения, но сегодня, помимо прочего, он ещё и был необычно одет. Даже издалека выглядел рыжий маг, как настоящее огородное пугало. Где он только раздобыл рваный комбинезон с большими карманами цвета болотной зелени и огромные, явно не по ноге, высокие черные сапоги, оставалось только гадать. И явно не на кофейной гуще.
Стоящая рядом с магом девушка по имени Текила также издалека привлекала к себе внимание ярко-красной и плотно облегающей ее тонкую и гибкую фигурку юбкой до колена и черной тонкой водолазкой, что была явно не по осенней погоде. Догадаться о том, что стоящая перед вами маленькая девушка с прямыми платиновыми волосами - самый настоящий демон, было легко. Потому что Текила никогда и не думала скрывать своей расовой принадлежности, абсолютно свободно щеголяя на людях с маленькими черными рожками, кокетливо выступающими на её лбу. Кроме того у блондинки имелся так же длинный хвост с изящной мягкой кисточкой на кончике, его демоница также никогда не прятала и чаще всего он жил своей жизнью, с головой выдавая эмоции девушки.
Дополняла эту крайне антуражную компанию ещё одна девица, не менее выдающаяся, но в сравнении со стоящими рядом с ней индивидами не такая яркая – но только на первый взгляд. Третьей несчастной, что согласилась отправиться вместе со мной на поиски неведомого демона за приличное вознаграждение, была светлая эльфийка - ЭленанДара. Девушка среднего роста, с чуть вытянутыми ушами, что вдоль и поперек были в проколах, с выразительными и яркими зелёными глазами, русыми волосами средней длины, одетая в невзрачный охотничий костюм и... с огромным топором за спиной. Крайне милая и добродушная дамочка, я вам скажу, пока своё грозное орудие в руки не возьмёт, так что испытывать её терпение на прочность я всё-таки никому бы не советовала. 
- Это кто? - немного нерешительно спросила меня Адина, заметив незнакомую эльфийку с огромным топором наперевес. На её месте, не знай я последнюю, я бы тоже занервничала.
- Это Дара, - коротко улыбнулась я, вновь испытывая терпение ведьмы, которая грозила скоро закипеть от моих односложных ответов, но я была не расположена к задушевным беседам, больно важное дело нас ожидало, да и невежливо это было, потому что мы с ведьмочкой как раз приблизились к ребятам, что давненько поджидали нас.
- Приветствую всех, спасибо что откликнулись на мое неожиданное предложение и собрались, - без особых предисловий начала говорить я, оглядев всех собравшихся и только теперь поняла что кое-кого в нашей и так немаленькой компании все же не хватает и тут же очнулась: - Так, стоп... подождите, а где Черный?
- Антуан опоздает, - изящным жестом отбросив за спину свои платиновые локоны, ответила мне демоница и по совместительству моя лучшая подруга, сверкнув в мою сторону серо-зелеными глазами. - Его задержали дела семейные. Но как только освободится, он обещал тут же прилететь к нам на помощь.
- Кто такой Антуан? - влезла в наш диалог с очередным вопросом Адина, не понимая, что происходит, о чем мы говорим и от этого начиная звереть. Что было неудивительно, ведь это ее первый поход в нашей скромной, но безумной компании.
- О, бедное, юное создание, не встречала ты ещё это отродье Тьмы... - вдруг подала голос эльфийка, похлопав кудрявую ведьму по плечу с самым скорбным выражением лица.
- Вообще-то, формально он светлый, - заступился за своего лучшего друга Дурман, заставив всех обратить внимание на свою «скромную» персону. Перепалка, что готова была вот-вот вспыхнуть, тут же сошла на «нет», Текила даже набранный в лёгкие воздух для будущих возражений выпустила с громким свистом, посмотрев на парня. А посмотреть было на что. Помимо забавного и непонятно откуда раздобытого и местами порванного костюма, все заметили, что в руках рыжий маг к тому же держал двуствольное ружье средней паршивости.
- Где ж ты только раритет этот раздобыл? - на мой явно скептичный взгляд парень ответил лишь широкой улыбкой, нисколько не смущаясь пристального внимания сразу четырех девиц. Не без опаски косясь на явно древнее оружие в руках мага, я отошла на шажочек от греха подальше. Раз в сто лет и палка стреляет.
- Ты что, ограбил амбар своего дедушки-фермера, о котором мы ничего не знаем? - не удержалась от вопроса сероглазая Адина, ибо уж больно эпатажно выглядел наш рыжик. 
- Нет, - спокойно, словно он привык каждый день щеголять в подобном виде и с древней сбруей наперевес, ответил Дурман. - Я подумал, что в столь опасном и сложном деле нам понадобится маскировка...
- Притворяться, я так понимаю, задумывалось огородным пугалом? - повторила мои первые мысли при взгляде на парня Текила, которая всегда могла найти доброе слово для рыжика и очень любила с ним ссориться из-за всякого рода мелочей. - Вот только поля или огорода здесь и близко нет, Дурман, а ты хоть раз видел пугало, да ещё и с ружьём посреди Хмурого леса??? - Демоница уже почти кричала на водного мага. Огненный характер давал о себе знать, что поделать…
- Если говорить по справедливости, то ты, наша дражайшая красавица, также не сильно сливаешься с лесным окружением, - с намеком произнесла Дара, глядя на ярко-красную юбку демоницы. Саму же эльфийку упрекнуть было не в чем: на ней был тёмно-коричневый охотничий костюм. Адина, что сейчас стояла рядом с ней, к слову, была в белой рубашке, тёмно-синих штанах и черной накидке, так что при желании легко могла спрятаться в чаще. Текила закипела от негодования, ее хвост нервно бил свою хозяйку по ноге.
- Не тебе меня упрекать, ЭленанДара!!! Вон, Соль вообще в жёлтом плаще!!! - обвинительного ткнула пальцем девушка в вышеупомянутую особь.
Да, как вы могли уже догадаться, Соль - это она обо мне. Моя оплошность, что за все время повествования я так и не представилась. Итак, меня зовут Солярис, но, как вы уже догадались, мои друзья любят сокращать мое «солнечное» имя до более простого, милого и музыкального "Соль". Что я им с огромным удовольствием разрешаю. Своё говорящее имя я ни коим образом не оправдываю - волосы у меня черные, кожа смуглая, глаза темно-карие, правда многие говорят, что всё-таки искры солнца часто можно увидеть в моих глазах в моменты, когда я смеюсь, улыбаюсь и чаровничаю. Врут ли? Не знаю. Никогда этого за собой не замечала. Внешне я очень похожа на самого обычного человека, но внешность так обманчива… на самом деле я фея, правда, своё золотистое сияние и крылья предпочитаю скрывать от досужих глаз. Люди разные бывают, но все неизменно хотят исполнить свои самые заветные желания, а это как раз мой профиль. Но мы отвлеклись. Итак, обвинение демоницы в мою сторону было оправданным, ибо на мне действительно был плащ цвета жёлтой осенней листвы, что выделялся среди царивших вокруг серости и уныния, под ним скрывался точно такой же костюм, как и у Адины, что был весьма практичен и удобен. Не растерявшись, я решила парировать:
- Вообще-то я изначально собиралась быть приманкой для нашего «клиента». Поэтому и оделась так броско. Но как я погляжу, - обвела я жестом нашу очень выделяющуюся во всех смыслах компанию. - Твоему возможному собрату, милая, представится крайне широкий выбор.
- Вечно у нас всё не как у людей… - тяжело вздохнула Дара, подняв глаза к серому небу.
- А мы и не люди, - успокоившись пожала плечами Текила.
- Говори за себя, - тут же встряла кудрявая ведьма.
- Выдвигаемся!!! - решила внести в этот разговор и я свою лепту.
- Ты хоть знаешь куда идти? - меланхолично спросил меня Дурман, стоило мне сделать несколько шагов вперед, заставляя ребят следовать за мной.
- Нет. Но ты знаешь, - улыбнулась рыжему я, интуитивно зная, что парень давно всё продумал и всё предусмотрел, знает куда нам следует отправиться, чтобы найти демона и его заклинателя. Поэтому, не особо задумываясь о выборе направления, я смело пошагала к лесной опушке. Напарники мои, что неудивительно, тут же отправились вслед за мной.
- Нам следует двигаться строго на север, - тем временем, поравнявшись со мной, принялся рассказывать о маршруте Дурман. - Примерно километра три-четыре. Потеряться в чаще нам не грозит, ибо местный староста благодушно рассказал мне, что примерно через пятьдесят метров - как раз вон за теми соснами - есть прямая тропинка к месту, рядом с которым в последнее время чаще всего видели демона.
- А чего это обычно подозрительный к незнакомцам деревенский житель вдруг захотел с тобой потолковать, да ещё и помочь сподобился? - недобро и подозрительно глянула на рыжего кудрявая ведьма. - Особенно когда у них тут демон на пару с темным заклинателем в лесу промышляют? 
- Особенно когда разговаривать приходится с кем-то, одетым как наш рыжик... - не удержалась от шпильки Текила.
- Особенно когда у него в руках... - хотела добавить что-то и милейшая Дара, но видно Дурман не хотел выслушивать в свой адрес новые колкости, поэтому твердо, но не грубо перебил эльфийку:
- А вот и тропинка, - первым ступив под сень высоких деревьев, парень легко нашел необходимую дорогу и уверенно повел наш скромный отряд вперёд, двигаясь строго на север. Я спокойно уступила Дурману главенствующую позицию, пристроившись сразу за ним. Дорожка была узкой, поэтому пришлось двигаться друг за другом. - Не солгал староста, значит. Да и не в его интересах это было… - задумчиво добавил парень, заставив неугомонную Адину задать ему мучавший ведьму вопрос:
- И все же, как ты его разговорил? Более того, как ты его нашел вообще??? - буквально дыша мне в спину, любопытствала шатенка. - Пока мы с Солью шли прямиком через тот маленький поселок, нам по пути не встретилось ни одной живой души, все как повымирали просто.
Дара её вопросу легко улыбнулась, Текила раздраженно хмыкнула, пробормотав под нос что-то невразумительное про всяких тощих рыжих магов с двуствольными ружьями в руках, а я решила пояснить Адине:
- У нашего безмерно талантливого Дурмана есть одна крайне полезная и специфическая особенность... - я не удержалась от драматичной паузы, прежде чем продолжить. - Он быстро заводит новые знакомства, умея расположить к себе людей так, что они сами рассказывают ему всё, что только потребуется.
- Очень полезный навык для работы, - полуобернулся к нам парень, задорно улыбнувшись. - Всем рекомендую овладеть, он легкоприобретаемый и вообще лишним никогда не будет. Но, все же, я не согласен с тобой, Соль, я не считаю общительность и открытость своей особенностью. О, нет, я предпочитаю считать ею свою удачу. Говорят, к рыжим она так и липнет, - вроде как и не похвастался Дурман, но уж больно самодовольная у него была рожа. - Ведь, ты не поверишь, Адина, но поговорить с сельским старостой мне действительно просто повезло. Я случайно встретил его дочь, когда она возвращалась с ведрами воды от ближайшего колодца и, разумеется, помог бедной девушке дотащить тяжелую ношу до дома, где меня любезно пригласили на чашечку чая, за которой я и узнал все необходимые нам сведения.
- И как тебе только удается... - начала кудрявая ведьма, но ее перебила эльфийка, жалуясь на непросвещенный деревенский народ.
- Вот кто-то пил чай, а на меня какая-то бабка псов спустила, - обиженным голосом вещала девушка, а Адина при ее словах нервно передернула плечами - у ведьмы отношения с собаками были не самые лучшие. - Если бы не Текила - загрызли бы!
- Насколько раньше ты прибыл на место встречи, чем все мы, Дурман? - мысленно проведя кое-какие несложные расчеты, поинтересовалась я.
- Вообще-то, он опоздал, - не скрывая своего раздражения, ответила мне Текила вместо рыжего мага. - Он вечно опаздывает.
- То, что мы разминулись, не значит, что я опоздал, - спокойно парировал Дурман, тут же задавая мне новый вопрос пытаясь свести разногласия во мнениях на «нет» и настроить нашу компанию на деловой лад: - Соль, что сказано в сопроводительном письме к заказу? Можешь уточнить, пожалуйста? Хотелось бы заранее избежать некоторых неприятностей или непредвиденных обстоятельств.
- Да, конечно, - достав из кармана платья ужасно измятый и крайне потрёпанный жизнью свиток пергамента, я, в который раз пристально вглядываясь в чуть выцветшие чернила и кривоватые буквы, явно выведенные на скорую руку, изложила суть предстоящего нам задания: - В деревне Тихие Репы чрезвычайное происшествие: в Хмуром лесу по неизвестным причинам массово исчезают люди. За последний год количество пропавших без вести выросло втрое, но что самое странное - ни одного тела так и не было найдено. Ходят слухи, что виной всему хладнокровный монстр; по словам непроверенного свидетеля, это существо - демон из иного мира, призванный в наше измерение темным заклинателем для неизвестных целей. Что до личности этого самого заклинателя, то в письме написано, что примерно в тоже время, когда люди начали массово пропадать, в заброшенную сторожку лесника недалеко от деревни самовольно поселился какой-то странный мужчина. На контакт с жителями деревни он не выходил, бродил по лесу, как приведение, пугая всех подряд и отгоняя от дома, ставил капканы и ловушки, чтобы никто не приближался к его логову. А на дочь деревенского старосты, которую тебе повезло сегодня встретить, Дурман, этот индивид даже напал с ножом, изуродовав ей лицо.
- Так вот, что случилось с ее щекой... - задумчиво пробормотал под нос рыжий, а я только зябко передернула плечами. Дочь старосты мне было очень жаль. К сожалению это были не все «хорошие» новости.
- Девушка едва смогла от него убежать, но это ещё не всё, - замогильным голосом добавила я. - Последовав зову интуиции я подняла кое-какие архивы, благодаря гильдейским связям, и обнаружила, что как раз год назад один очень талантливый темный заклинатель, числившийся в личном деле королевских представителей, как «крайне опасный темный маг пятого уровня» сбежал из-под стражи, скрывшись где-то в направлении нашей страдающей от нападений демона деревни, и до сих пор не был найден. Думаю, сопоставить одно с другим не будет для вас слишком сложно...
- Помимо жрущего людей демона нам предстоит иметь дело с поехавшим темным заклинателем, ранее состоявшим на королевской тайной службе, умеющим убивать тихо, - резюмировала все вышесказанное мною Текила.
- С чего ты взяла, что демон своих жертв ел? - скептически обратилась к демонице кудрявая ведьма. - По личному опыту?
- А как ещё можно объяснить отсутствие тел? - встала я на сторону Текилы, признав некоторую справедливость слов демоницы.
- В конце концов, тела можно еще и глубоко закапывать... - задумчиво предположила эльфийка но Текила на нее только шикнула:
- Ну разумеется, нашему скрывающемуся от властей маньяку делать нечего кроме как глубокие могилы своим жертвам копать! - фыркнула девушка, а ее изящный хвост забился из стороны в сторону, выдавая взволнованность демоницы. - И за его поимку дают только 100 золотых??? - вдруг во весь голос завопила она, в полной мере осознав всю серьезность ситуации в которой мы оказались и прикинув возможные угрозы. - Меньше чем за сотню каждому я его властям не отдам!!! Перебьются!
- Нам заплатят только если мы возьмём его живым! - напомнила кровожадной демонице Адина, зябко оглядываясь по сторонам. В каждой тени ей теперь виделся темный маг, только и ожидающий, что напасть.
- Этот заказ составляли явно на скорую руку, не учтя всех факторов возможной опасности, - старалась рационализировать ситуацию я, логикой стараясь перебить нарастающую панику. Мы шли убивать демона, но как-то были совершенно не готовы к тому, что призвавший его маг будет так крут и опасен. Нас, разумеется, было больше, каждый обладал уникальным талантом и умел сражаться, но нам предстояло поймать темного заклинателя на Его территории. Это было очень опасно, мы не владели ситуацией в полной мере, но отказываться от этой затеи было уже поздно. - В любом случае сейчас не время говорить о материальной стороне вопроса и...
- Мы на месте, - вдруг резко остановился Дурман и сразу стало как-то не до смеха, поворачивать назад было точно поздно.
Медленно  выйдя из-за спины рыжего мага, я осмотрелась. Остальные ребята последователи моему примеру, разойдясь по периметру странной поляны. Хотя назвать данное место поляной было трудно. Поляна, в понимании любого среднестатистического человека и нелюдя, это обычно круглая открытая местность посреди леса, где основная растительность - это травы и мелкий кустарник. Что до поляны, на которой вдруг очутились мы, то она была скорее в форме подозрительно ровного полукруга и ее растительность отличалась от окружавшего нас до этого вечнозелёного леса. Во-первых, её было мало, земля этого места была голой и какой-то каменистой, редкий пучок сухой жёлтой травы можно было разглядеть под камнями. Во-вторых, воздух вокруг нас внезапно стал ужасно влажным, словно вот-вот должен был пойти дождь, хотя на небе не было ни единого признака подобного. В-третьих, стволы деревьев по краям поляны были перевиты толстыми лианами, причем разглядеть, откуда у них, как говорится, «ноги растут», не представлялось возможным, слишком уж высокими были деревья. Но сам факт присутствия лиан в вечнозелёном лесу уже вызывал немало вопросов, но и это было ещё не всё. Полукруг поляны упирался в высокую отвесную каменистую скалу, практически полностью покрытый ярко зелёным плющом. По периметру поляны были расставлены не слишком хорошо замаскированные капканы, что не оставляло сомнений, что мы попали в нужное место. Где-то совсем рядом громко заухала сова, и со всех нас резко спало безмолвное оцепенение.
- Торжественно заявляю, что мы крупно попали, ребята, - первой подала голос Текила, изящно пнув ножкой близлежащий камень в сторону одного из капканов. Железные дуги оглушительно громко щелкнули, стоило камушку заставить пружину прийти в действие. Впечатлились все. - Ночью я здесь никому бы не советовала шастать.
- Мы ведь не задержимся тут до ночи? - слегка дрожащим голосом спросила Адина, держа свою любимую метлу наготове.
- Очень «разумно» было тревожить ловушку, когда наша цель - как можно быстрее и незаметнее поймать опасного и хитрого преступника... - скептично бросил в сторону демоницы Дурман. Я же, перестав обращать внимание на их перепалку, поспешила подойти к отошедшей вглубь поляны и молчавшей до сих пор эльфийке, что, как настоящий профессионал, сразу стала исследовать местность.
- Что скажешь, Дара? Что именно не так с этим местом?
- А с чего ты взяла, что с ним что-то не так, Соль? - незаметно подкралась ко мне Адина, со всё ещё поднятой над головой метлой, словно готовая сразить любого врага одним ударом своего внушительного помела. 
- Просто мне не по себе от одного воздуха здесь. Все вокруг какое-то неправильное, словно вырванное из другого мира или из какой-то безумной книжки об экзотических джунглях.
- Здесь был создан магический вакуум, - отняв ладонь от каменистой почвы, поднялась на ноги ЭленанДара, наконец подав голос. - Так что в какой-то степени твои слова правдивы, Солярис. Этого места ранее никогда не существовало в этом лесу, его словно вырвали из тканей мира и силой впихнули сюда, поэтому здесь все кажется таким нереальным. Всего этого, - эльфийка показательно обвела поляну жестом, - здесь быть и не должно.
- И что нам даёт эта информация? - перестав ссориться, наконец-то восприняли всю серьезность ситуации Текила и Дурман, подойдя к нашей тройке.
- Понимание того, что наш заклинатель крайне опасный и сильный противник, раз может по своему усмотрению кромсать ткань мира, - спокойно пожала плечами Дара, словно её вся эта ситуация не касалась. Это было её «эльфийской нормой», порой длинноухая могла, размахивая топором, танцевать на столе, исполняя фривольные частушки, а через пять минут та же девушка могла превратиться в ледяную статую, вообще не реагируя на окружающих. Такой вот он, эльфский менталитет.
- Ну это мы и без твоей магии уже выяснили, длинноухая, - разочаровано фыркнула демоница, оглядываясь по сторонам. Её хвост нервно бил по ноге. Не смотря на свой уверенный и высокомерный вид, Текила чего-то очень боялась и у меня была мысль, что именно могло так взволновать блондинку.
- Мне кажется, сам наш клиент не смог бы этого сделать, ему потребовался бы помощник, - с явным намеком произнесла я, обратившись к демонице. - Ила, ты не чувствуешь поблизости своего собрата? Ведь мы предположительно ищем демона и...
- Нет, – раздраженно рыкнула на меня блондинка, сложив руки на груди даже не дав мне договорить. - Я не чувствую здесь присутствия демона, совершенно. Я вообще ничего не чувствую, даже вашего присутствия. Все мои чувства словно отключили и поэтому единственное, о чем я могу думать, так это о том, что меня через край захлёстывает паника, но я не могу понять её источника. И это меня жутко бесит!!! - на мгновение огненные искры мелькнули в платиновых волосах Текилы и на кончиках ее пальцев. Огненный характер, что ещё тут скажешь.
- Все мы опускаем один очень важный факт, - тихо заговорил Дурман и мы синхронно повернули к рыжему магу головы, внимая его откровению. - По информации местных жителей на этом месте должен стоять тот самый дом лесника, который и занял наш заклинатель, - взгляд у рыжего водника был уж очень красноречивым.
- Но никакого дома тут и близко не наблюдается, - сказала вслух Адина то, что мы и так все синхронно подумали.
- Как и любых признаков его сноса, - задумчиво продолжила Текила. - А это значит... 
- Что дом все ещё здесь, - торжественно подвёл итоги рыжик.
- Маскировочные чары? - предположила я.
- Нет, - уверенно опровергла мои догадки ЭленанДара, но после поправилась: - Или, точнее было бы сказать, не совсем. Слышите запах? Он едва уловим, но я более чем уверена, что здесь было разлито какое-то зелье на основе природного блокиратора магических ощущений. Не знаю как у вас, но я, равно как и Текила, чувствую, будто мою силу что-то давит, не давая пользоваться ею в полной мере. Мне кажется, мы уже попали в ловушку.
- Не будем пороть горячку предположениями. У нас появилась первая реальная зацепка - дом. Поэтому давайте попробуем найти хоть что-то, что могло бы указать на то, что мы двигаемся в правильном направлении. Ищите всё, что может показаться подозрительным...
- Ой, хватит, Соль, не учи учёных, мы и так все знаем, - махнула рукой в мою сторону Текила, оправившись исследовать северную часть поляны. Остальные ребята, переглянувшись, молча последовали её примеру. И я тоже.
Решив внимательнее проверить, сверху до низу обвитую плющом скалу, которая точно появилась в этом лесу не просто так, я не прогадала. Подвинув очередные побеги, я обнаружила подозрительное углубление в камне, куда бы спокойно влезла рука. Тайник? Вполне возможно. В такое место легко спрятать ключ, к примеру, или рычаг какой. И хотя я не была поклонницей подобных практик, я отчего-то не задумываясь засунула руку в каменное отверстие, стараясь не думать о том, что сейчас могу благополучно этой самой руки лишиться, когда вдруг нащупала какой-то твердый предмет и тут же поспешила его достать. Сердце мое стучало как бешеное, дыхание было рваным - да, признаю, я была жуткой трусихой. 
- Я что-то нашла, - успокоив гулко стучащее сердце, подозвала я ребят к себе, разжимая кулак с найденным. На моей ладони оказался очередной вроде бы ничем не примечательный серый камень, гладкий с одной стороны. И стоило мне перевернуть его гладкой стороной к себе, как я тут же побледнела. Дурман, заметив мое состояние, заботливо приобнял меня за плечи, а Текила нетерпеливо спросила:
- Ну что там?
- Боюсь у нас проблемы. Нас ждали, - я передала камень с посланием демонице, она нетерпеливо его прочла, а после подняла ничего не понимающие глаза на меня.
- И что это значит?
- Ключ у паука, - спокойно сказала я вслух написанное на камне. - Он хочет, чтобы мы нашли дом. И я не знаю, стоит ли нам браться за это дело. Он темный заклинатель на своей территории, который к тому же ждал и был готов к гостям, боюсь, мы и впятером с ним не справимся.
- Здесь в скале кое-что ещё, Соль, - вдруг подозвала к себе ЭленанДара, присев на корточки через пару метров от нас. Мы поспешили приблизиться к эльфийке, чтобы получше рассмотреть находку. - Очень похоже на замочную скважину.
- Более того, присмотритесь, да это же самая настоящая замаскированная под камень дверь! - указала на очевидные очертания проема в скале Адина, раздвинув плющ чуть больше.
- Спрятать дом внутри скалы? Умно.
- Не смей восхищаться им, Дурман, - пнула рыжего мага Текила, передернув плечами.
- Что не так-то? - потирая ушибленное место, обиженно повернулся к демонице рыжик, а я укоризненно взглянула на Илу.
- Меня это пугает... - даже как-то жалобно произнесла блондинка и мне тут же захотелось обнять ее и пообещать, что всё будет хорошо и мы выживем, но водника таким не пронять. Парень только фыркнул и отошёл от нашей компании, картинно махнув рукой да заявив: 
- Злые вы, уйду я от вас!
- Надо искать дальше, - не обратила внимания на выпад парня я. - Раз темный заклинатель решил с нами поиграть, то мы, так и быть, принимаем его правила. Все же он один, а нас пятеро, шанс перехитрить его ещё есть, поэтому надо хотя бы попытаться.
- Что конкретно нам нужно найти, Соль? - стараясь храбриться так же, как и я, спросила Адина, но ответил ей обиженный Дурман:
- А странно торчащий березовый сук из вечнозелёной сосны очень похожий на тайный рычаг, считается?
- НЕ ТРОГАЙ!!! - слились в один вопль четыре девичьих голоса, но было поздно. К сожалению, Дурман был крайне недальновидным молодым человеком и часто делал, не думая. Вот и сейчас он был верен себе, дёрнув странный сучок, не посоветовавшись с нами. Далее события развивались очень стремительно. Рычаг, легко поддавшись руке рыжего мага, опустился, послышался странный треск, а в следующее мгновение с неба на парня упала огромная и, несомненно, тяжелая сеть. Стоило последней коснуться кожи рыжика, как он громко закричал, будто от невыносимой боли, повалившись на землю. Но никто из нашей четверки не кинулся его спасать, наоборот, мы с девочками сомкнули ряды, прикрывая спины друг другу, готовые отразить любое нападение со стороны. Мои руки засветились ярким жёлтым светом, воздух вокруг затрещал, словно был наэлектрезирован. В руках Дары неуловимым движением появился топор, Текила держала наготове свои парные мечи, что возникли буквально из воздуха, а Адина угрожающе занесла свою метлу над головой.
С минуту всё было тихо - ни одной веточки не треснуло под ногой нашего мнимого врага в тесной чаще леса, ни одного листика не сорвалось с деревьев под порывом осеннего ветра, ни одного шороха не было слышно, кроме нашего собственного дыхания.
- Кто бы ты ни был, мы вооружены и очень опасны!!! - в конце концов, не выдержав царившего вокруг напряжения, вдруг закричала во весь голос кудрявая ведьма, и ответ на ее угрозу последовал незамедлительно.
- Матерь божья, я умираю... - тело водного мага под давлением сетки тряслось, его голос срывался на тонкий визг. - Кто-нибудь, спасите, я сейчас задохнусь... от смеха!!! - более не сдерживая себя Дурман оглушительно громко засмеялся. Причем не просто смеялся - у парня была истерика, он катался по земле в диком приступе хохота, не имея возможности остановиться. Вот засранец! - Вы бы себя видели со стороны, мои прекрасные воительницы, темному следует устрашиться такой непобедимой команды. Особенно ты, Соль, как цыпленок в этом жёлтом плаще!!! - новая порция хохота сотрясла его тело, я на слова рыжего мага только фыркнула, воздух вокруг перестал искриться, мои руки погасли. Я не могла винить Дурмана за его глупейшую выходку с изображением страданий, но пнуть его все-таки безумно хотелось. Хотя рукоприкладства не были в стиле фей.
- Гори в Артхейльме, рыжий!!! - а вот демоны никогда особым миролюбием и состраданием к ближнему своему не отличалась. Поэтому Текила сразу побежала доказывать Дурману, что девушки Шартара отнюдь не слабый пол.
- Не могу... умора! Нет... стой... ай, хватит... да что ты делаешь? Не заворачивай меня в кокон!!! Ай, прямо в копчик!!!
- Будешь знать, зараза, как притворяться и пугать нас, когда мы и так все на взводе!!!
- А я что? Я ничего! Почему я всегда крайний, что бы я не делал?!
- Да вырубите его уже кто-то! - ой, кажется, Адина устала от препирательств демоницы и рыжего мага, а потому пошла говорливого рыжика своим увесистым помелом добивать. 
- Ну что за цирк? - лишь устало спросила я. Знала бы я, как я в тот момент оказалась права, ведь настоящий цирк только начинался.
- Паук!!! Там паук! - вдруг завопила на всю округу ЭленанДара, единственная, кто на тот момент искала подсказки от заклинателя. - Там огромный черный паук, который убегает с привязанной к лапке бумажкой! Лови, кто может! - и правда, за всеобщей суматохой никто не заметил, что вместе с сетью с деревьев свалился ещё один паук. Аховые из нас наемники, конечно, потому что мы безумно невнимательные, а ещё ссориться любим и... ну, говорят, всё приходит с опытом. Надеюсь, не врут.
И вот сейчас нашей молодой команде предстоял практически неописуемый опыт, о котором вряд ли будут слагать легенды и баллады: поймать огромного, по меркам любой малохольной девицы, черного и безумно быстрого паука, что так и лавировал среди камней в надежде, что он окажется тем самым, кто откроет нам двери в логово темного мага. 
- Вперед, девчонки! Я вам тут не помощник, скажите спасибо Текиле! - только и произнес свёрнутый в кокон Дурман, пытаясь выбраться из сети, но своими действиями, по-моему, ещё больше запутывался.
Я даже сдвинуться с места не успела, чтобы успеть остановить верткое членистоногое, как охота уже была закончена.
- Поймала! - едва не прочесав носом камни, торжественно завопила Адина, что не побоялась крепко схватить огромное мохнатое чудовище голыми руками. Мне оставалось ею только восхищаться, ведь благодаря прыткости ведьмы удалось избежать немалого балагана. Хорошо, что он хоть в лес не успел убежать, а то гоняться нам за ним тогда до второго пришествия. - Как хорошо, что бабушка ещё с детства меня научила, что самые лучшие ингредиенты для зелий - это испустившие дух минуту назад ингредиенты! - с улыбкой обернулась к нам кудрявая ведьмочка. Её откровенный энтузиазм меня немного напугал. - Так, поглядим на тебя поближе, красавчик... - Адина, все так же продолжая валяться на земле, поднесла паука к своему лицу, и я четко услышала, как Текила отошла на пару шагов. Пауков демоница на дух не переносила, если не сказать что боялась. - А вот и записка! - протянула клочок белой бумаги кудрявая ведьмочка ЭленанДаре, брезгливо выпуская паука из рук. Насекомых Адина терпеть не могла от слова совсем. Но ради дела была готова потерпеть. И пока ведьмочка поднималась на ноги, эльфийка успела развернуть записку, прочитав её нам всем вслух:
- Ошибочка, ищите усерднее.
- Да он издевается! - Текила с яростью выхватила злополучную записку из рук эльфийки и едва тонкая бумага коснулась пальцев демоницы, как она тут же сгорела в оранжевом пламени, оставив по себе лишь серый пепел.
- Крайне недальновидно, - скорбно покачал рыжей головой наконец сумевший избавиться от сети Дурман, все ещё сидя на земле и потирая ушибленную демоницей коленку. - А вдруг там было написано что-то ещё?
- Закрой рот, Дурман, это уже не смешно, - тут же вызверилась блондинка.
- А никто и не смеётся, Илл. Все с самого начала воспринимают ситуацию абсолютно серьезно, но наш заклинатель не должен так думать, иначе нам отсюда живыми не выбраться, - голос водного мага звучал крайне серьезно, и я поняла, что пора было прекращать ломать комедию. Даже для видимости.
- Всё. Закончили препираться. Темнеет. Надо как можно быстрее найти нужного нам паука с ключом или другие подсказки от темного. – Не терпящим возражений голосом обратилась я к напарникам - не друзьям, а на данный момент именно напарникам: - Нам нельзя оставаться здесь даже до сумерек, все мы прекрасно знаем, что с наступлением темноты заклинатели, подобные нашему клиенту, становятся на порядок сильнее. И, по моему мнению, мы всё ещё живы только потому, что нас больше и мы пришли днём, когда возможности темных ограничены. Но поздней осенью, как вы помните, темнеет гораздо раньше обычного, поэтому...
- Соль, помимо замочной скважины, чуть левее от двери, в скале еще есть подозрительное круглое углубление, от которого, как мне кажется, должен быть свой «ключ». Какой-то продолговатый тонкий предмет вроде.. того рычага которым Дурман активировал ловушку, - поделилась своими наблюдениями ЭленанДара, предпочитавшая всегда держаться подальше от любых скандалов и разбирательств - тем более во время работы.
- Это тот, который я нечаянно оторвал? - невинно похлопав глазками, спросил рыжий, держа вышеупомянутый предмет в руках.
- Хоть какая-то от тебя польза! - выхватив бывший березовый сук из рук водника, фыркнула демоница, передавая вышеупомянутый предмет эльфийке.
- Давай лучше ты, Соль, - протянула явно разукрашенный прутик мне Дара и я, сказать откровенно, замешкалась.
- Я? Но... ладно.
Перспектива привести в действие очередную ловушку темного заклинателя уже так и маячила в моем воображении. Что случится, когда я вставлю этот дурацкий прут в углубление? Упадет ещё одна сеть? Или земля вдруг разверзнется? Или нас изрекошетит ядовитыми стрелами? Вариантов в моей голове была масса. Я и сама мастак была придумывать ловушки, строить козни и всячески портить жизнь людям... но об этой части моей биографии позже. В общем, мысли и предчувствия у меня были самые безрадостные, когда я, немного помешкав, все же вставила «берёзовую ветку» в паз. И... ничего не произошло, или, по крайней мере, мне так показалось. А вот Дара была гораздо более внимательная, чем я.
- Только не дергайся, Соль, - вдруг тихим, едва различимым шепотом, произнесла эльфийка и, разумеется, мне тут же захотелось сорваться с места, дико дергаясь и вопя на весь лес, но я, пересилив себя, сдержалась.
- Милая, аргументируй, пожалуйста... - таким же полушепотом ответила я, скосив глаза на эльфийку. Сделав это, я увидела, как последняя, спокойно держа свой боевой топор наготове, смотрит куда-то вверх, а рядом с ней, спрятавшись за спину Дурмана и вцепившись в его плечи, стояла Текила, и вид у демоницы был бледный. Очень бледный, скорее даже предобморочный, как будто она увидела...
- Как ты относишься к паукам, Соль? - все так же тихо и меланхолично продолжала допытываться ЭленанДара, а у меня заканчивалось терпение. Особенно нервировало то, что Дурман снял из-за плеча свое древнее ружье и целился куда-то немного выше моей головы, а стрелок, насколько я знала, из него был никудышный. Адина пребывала вне поля моего зрения, поэтому я не могла видеть, что делала кудрявая ведьма, но почему-то я была уверена, что она стоит за моей спиной с занесённым над головой помелом. Едва ли не классическая картина. Ответить на вопрос эльфийки я постаралась как можно увереннее:
- Спокойно отношусь.
- О, тогда не могла бы ты забрать вон тот серебристый ключ прямо из-под брюха огромного арахнида, что завис прямо над твоей головой? – и, разумеется, после этой фразы, я тут же вскинула голову. Никто бы после подобного заявления не смог бы стоять спокойно. Надо мной нависала черная тень. Это была точная копия мохнатого паука, что Адина поймала двумя минутами ранее, только гораздо, гораздо больше, страшнее и вероятно опаснее. От увиденного зрелища меня тут же замутило. Думать о том, где до этого такая махина пряталась и мухами какого размера питалась, не хотелось, поэтому я сделала то, что умела лучше всего, протянула руку и мягко коснулась брюха чудовища. В тот же момент от моих пальцев к телу паука побежали золотые искорки и будто впитались в его черный хитин, заставив его всего засветиться ровным золотистым светом. Затем, будто по чьему-то приказу, или, правильнее было сказать, моему желанию, наш паучок стал плавно спускаться вниз по своей тонкой паутине, при этом с каждой секундой становясь все меньше, и меньше, и меньше… а ко мне на ладонь это «чудовище» спустилось, можно даже сказать, трогательно маленьким, по сравнению с предыдущими габаритами.
- Вот же... туманные горы!!! - только и смогла что произнести Адина, во все глаза рассматривая паука на моей ладони.
- Адина! - укоризненно посмотрела я на ведьмочку. - Сколько раз тебя просить не ругаться проклятиями фей!? - стараясь выглядеть спокойной, при этом выговаривая подругу, я осторожно сняла прикрепленный к брюху паука ключ и пересадила его на ближайший побег плюща, после чего чёрное тельце скрылось в неизвестном направлении, всем на радость.
- Но ведь твои проклятья такие смешные и безобидные с виду… - не поняла моего возмущения кудрявая. - Тебе ведь не нравится, как грубо звучат мои ведьмовские, поэтому я и заменила их на твои «витиеватые выражения».
- Мои «витиеватые выражения» безобидные с виду, милая, но не по смыслу, - кажется, уже в тысячный раз повторила я ведьмочке. - Будь ты настоящей феей и пожелай любому живому существу зла в своих мыслях и произнеся вслух упомянутую тобой фразу, то заслуживший твое недовольство через неделю утонул бы в ближайшей луже, даже в самое сухое и жаркое лето. Это очень опасные слова, даже в твоих устах. А все пагубное влияние нашего совместного проживания... - тихо пробормотала я под нос, но ведьмы в этих краях отличались крайне острым слухом.
- Просто кому-то надо меньше бурчать на неодушевлённые предметы!
- Как ты это сделала, Соль? Как сделала эту тварь такой маленькой? - подивились моим умениям Текила, наконец, выйдя из-за спины Дурмана.
- Элементарно, - пожала плечами я, улыбнувшись нервной блондинке в красной юбке. - Его самого увеличили посредством темной магии, я же своими чарами лишь отменила её последствия, тем самым вернув пауку его настоящие размеры. Уж на это я способна, - даже с какой-то иронией произнесла я, хмыкнув. Но не в том сейчас была проблема, перед нами стояла совсем другая дилемма. - Итак, ключ у нас, что делать будем?
- Конечно же вламываться в дом к темному! Что же ещё? - выхватывая ключ из моих рук, уверенно заявила Текила, направляясь прямо к двери, тем самым отодвигая меня в сторону. Я особо не возражала. - Как говорят в моем родном мире: «Если падать, то на вино»!
- Даже знать не хочу, что именно это значит, - только улыбнулась я, наблюдая как блондинка уверено вставляет серебряный ключ в замочную скважину и осторожно проворачивает его первый раз, второй, третий… внутри замка что-то тихо щелкнуло, чуть выше от замочной скважины появилась дверная ручка, так и намекая, что осталось лишь только нажать и...
- А в нашем мире говорят немного по-другому, - развеял мое оцепенение Дурман, собирающийся сморозить какую-нибудь точно не слишком пристойную шутку.
- Вот только давай без подробностей, - одернула весельчака я, с замиранием сердца наблюдая, как Текила спокойно нажимает на дверную ручку, распахивая замаскированную под скалу дверь. Чтобы в следующую секунду из темного провала дома на нас тут же хлынул густой белый то ли туман, то ли пар со странным запахом, полностью скрывая нас друг от друга.
Даже не успев подумать о возможном содержании яда в этом то ли дыме, то ли тумане, я на автомате вдохнула и тут же сильно и громко закашлялась. На языке появился странный травяной привкус, а на глазах выступили слезы, до того противным был запах. Из-за того, что мир расплывался перед глазами и был скрыт белесой дымкой, я не могла отчётливо видеть своих друзей, но хорошо слышала, как они едва ли не в унисон утробно кашляли где-то рядом со мной.
- Что это за дрянь? - просипела где-то в метре от меня Текила. 
- Чтобы это ни было, оно точно магическое! - прозвучал сдавленный голос Дурмана где-то слева.
- А точнее оно блокирует нашу магию! - вдруг ошарашила всех своим открытием Адина, резко выныривая из дымки рядом со мной и начиная яростно размахивать руками, тем самым разгоняя её, в процессе едва не зарядив мне пару раз по лицу.
- Полегче, мельница! - я едва увернулась, ей Богу! Махала руками ведьма просто отменно. И в какой-то момент мне даже показалось, что её пассы действительно работают, но белый дым продолжал пребывать из открытой настежь двери дома темного, даже не думая рассеиваться.
- У него статичный источник, - вдруг пробормотала справа от меня ЭленанДара, а в следующую секунду меня отпихнули в сторону ведьмы. Я едва на неё не упала. Не стукнуться звучно черепами нам повезло только потому, что мы с Адиной были разного роста. Я была на порядок выше кудрявой шатенки. И пока мы с ведьмочкой пытались отлепиться друг от друга и при этом не упасть, наша эльфийка без сомнений влетела внутрь дома заклинателя, мы даже пикнуть не успели.
- Вот же любительница самодеятельности... Дара! - тут же рванулся за ней Дурман, также не думая, что все это может оказаться одной большой ловушкой.
- И это он обвиняет меня в недальновидности? Тоже мне, воплощение логичности! - ругалась на рыжего мага Текила, но всё-таки побежала за ним в дом. Бросать друзей в беде было не в ее правилах. Как это не было и в наших с Адиной. Погибать, так вместе!
В дом мы с ведьмой забежали последними, дверь за нами с громким стуком захлопнулась, дверная ручка буквально растворилась в воздухе, но в тот момент я обратила на это внимание в самую последнюю очередь. Это, без сомнений, была ловушка и мы добровольно в нее попались.
Внутри дом темного заклинателя по большей степени напоминал самый обычный дом лесника, с тем главным отличием, что здесь не было ни одного окна. Что было немудрено, ибо деревянная постройка была буквально вмурована в скалу. Единственным источником света, что в данный момент освещал помещение, был огромный камин посреди комнаты, возле которого взволнованно хлопотала Дара, и из которого буйно валил белый дым. Из-за него было практически невозможно рассмотреть окружающую обстановку.
- Как я и думала, - прикрывая рукой лицо, едва ли не с радостью сказала эльфийка. Белый дым, так и валил ей в лицо, заставляя ужасно кашлять, поэтому большую часть ее слов было трудно разобрать, и нам пришлось подойти поближе. В другой руке Дары была увесистая кочерга, с помощью которой эльфийка осторожно сняла с огня пузатый, дымящийся котелок средних размеров, полный какого-то розового варева, что ужасно воняло и, собственно, распространяло тот ужасный дым, что буквально душил всех нас. - Это бугенвиллея, - указав на какой-то плавающий на поверхности варева цветок сказала девушка, прежде чем плотно накрыть котелок железной крышкой, поданной Дурманом. Стоило ей это сделать, как наш общий приступ кашля тут же прекратился, белый дым рассеялся и лишь горький привкус во рту напоминал о том, что гнусное варево кипело в этом доме не просто так. Следующие слова эльфийки лишь подтвердили мои смутные догадки на этот счёт. - Это её запах я ощущала, едва ступив на поляну. Бугенвиллея - самый сильный природный блокиратор магических ощущений, известный сообществу Шартара, а в такой консистенции она ещё и врождённые способности блокирует. Неудивительно, что все мы чувствовали странное давление на наши магические источники, - довольно подытожила эльфийка, с ухмылкой глядя на наши ничего не понимающие лица.
- И чего это у тебя такой довольный вид? - тут же набросилась на ЭленанДару демоница. - Все мы надышались этим вонючим цветком и теперь не сможем использовать свои магические способности!!!
- Сможем, - спокойно парировала эльфийка. - Бугенвиллея подавляет магию, но она не может полностью лишить вас силы. Мы все ещё способны творить чары первого порядка и...
- Очень полезно в борьбе с заклинателем пятого уровня! - даже не стала дослушивать девушку Текила, махнув на ее слова рукой.
- Ещё раз - как-как эта дрянь называется? - зажимая нос рукой и слегка гнусавя, недоверчиво переспросила у ЭленанДары кудрявая ведьма. - Ты точно этот вонючий сорняк не сама придумала? - скептично посмотрела на эльфийку Адина, красноречиво давая понять, что она невысокого мнения об умственных способностях девушки.
- Этот необыкновенный цветок растет только в эльфийских лесах, ещё бы ты хоть раз в жизни слышала о нем или видела, человечка, - презрительно бросила в сторону ведьмы оскорблённая Дара. Я ощутила, как уровень напряжения в комнате стал резко подниматься. Ещё ведьмовско-эльфской перепалки нам не хватало!
- Резюмируя вышесказанное, можно точно сказать, что этот цветок достаточно редкий, и я более чем уверена, что дорогой. Просто так его не достанешь, верно? - я постаралась переключить внимание девушек на более насущные дела.
- Только если у тебя есть очень хороший знакомый эльф-контрабандист, - нехотя отрывая взгляд от взбешённых глаз кудрявой ведьмы, ответила Дара.
- А наш заклинатель хорошо подготовился, - отметила Текила, осматривая какие-то странные картины на дальней стене комнаты.
- Не просто хорошо, я бы сказал, что он учел все возможные угрозы, - присев на корточки возле камина, серьезно поведал нам Дурман, шаря кочергой по огню. - Присмотритесь, очаг горит на костях. Скорее всего, это кости убитого страшной насильственной смертью младенца, над которым на момент его гибели не был властен ни один бог.
- С чего таки мрачные догадки? - содрогнулась от слов рыжего мага Текила.
- Потому что скорее всего они правдивы, - поднялся во весь рост Дурман, оглядываясь в поисках чего-нибудь подходящего, чем можно было бы погасить огонь. - Если я прав, то эти кости, пока не истлеют, также будут работать как блокиратор магических способностей.
- А в тандеме с Бугенвиллеей получается нехилый такой антимагический коктейль, - подытожила мысль рыжика ЭленанДара.
- Невесёлые открытия... - пройдя немного вперёд я наконец-то получила возможность рассмотреть первую комнату дома темного мага поближе. То, что она была лишь одной из многих, я не сомневалась. Сама по себе она была очень маленькой, мы впятером едва могли в ней развернуться. Как я уже упоминала, здесь не было окон, наличествовал низкий потолок, темные деревянные стены и пол. Интерьер помещения был достаточно аскетичен и небогат - старый и слегка перекошенный камин, деревянная полка со странной шкатулкой на ней слева от последнего, ветхая кровать в дальнем углу комнаты, два овальных зеркала по обе стороны от двери, наполовину отвалившаяся вешалка для верхней одежды на четыре крючка, а под ней - странный кривой пень и, конечно же, картины-картины-картины. Много странных картин. 
- Мне одной кажется, что заклинатель в этом доме и близко не живёт? - осторожно, двумя пальчиками подняв край проеденного молью покрывала, брезгливо спросила Текила, откидывая его в сторону.
- Кто знает... - поежившись от налетевшего на меня изниоткуда сквозняка, произнесла я.
- Нужно здесь очень тщательно все осмотреть, - внёс конструктивное предложение Дурман, направляясь к заинтересовавшему его предмету интерьера, а именно к двери в следующую комнату дома, которую с первого взгляда было и не заметить, так сильно она сливалась с темными стенами комнаты. Дважды никому повторять не пришлось. Мы тут рассортировались по помещению в поисках возможных подсказок. Дара зависла рядом со шкатулкой на полочке рядом с камином, пытаясь оторвать ее от полки, но та не поддавалась. Текила, достав кинжал, кромсала перину темного - пух и перья так и разлетались по помещению, заставляя Адину громко чихать. Сама же ведьмочка полезла под кровать, видимо, свято уверенная, что раз шкафа здесь нет, то скелеты удобнее всего прятать именно там. Я же, как зачарованная, зависла рядом с одной из множества картин, не понимая, что меня в ней так заворожило. На полотне была изображена высокая железная ограда, освещённая светом одного фонаря, рядом с этой оградой цвели буйные кусты красных роз и белой сирени. Завораживающее зрелище, а самое главное, я была уверена, что уже видела это место.
На долгую минуту комната в доме темного заклинателя погрузилась в тишину, мы углубились в тихое созерцание и поиск, и довольно быстро наши усилия были вознаграждены. 
Первой безмолвие было суждено нарушить ЭленанДаре. Поняв, что оторвать шкатулку от полки не представляется возможным, эльфийка решила попробовать просто поднять ее крышку, приведя в действие какой-то хитромудрый механизм. То, что Дара подняла крышку шкатулки, мы все услышали очень хорошо. Ибо скрежет был такой, словно сам Ад распахивал перед нами ворота.
- Что за...? - только и успела спросить чувствительная к звукам Текила, как вдруг нечеловеческий крик заполнил маленькую комнату. Зеркала по обе стороны двери одновременно разбились, но ни одного осколка не упало на деревянный пол комнаты, словно удар был направлен изнутри зеркальной глади. А крик, громкий и протяжный, продолжал звучать в маленьком помещении. Зажав уши руками как можно плотнее, я подняла взгляд на треснувшие зеркала и увидела, как в отражениях обоих клубится тьма и мелькают перекошенные злобой и болью лица. Нечеловеческие лица, полные страдания, гнева и ярости, готовые вот-вот вырваться на свободу, чтобы... ЭленанДара громко захлопнула крышку шкатулки. Нечеловеческий крик тут же стих, чудовищные видения в зеркалах исчезли, а всякие трещины испарились, словно их никогда и не было.
- Это что сейчас было? - вылезая из-под кровати, вся растрёпанная и в пыли, непонимающе спросила Адина, глядя на забившуюся в угол кровати Текилу, сидящего у двери на полу Дурмана с глазами как плошки, зажимающую посреди комнаты уши меня и держащую за крышку шкатулки так, словно та была готова открыться сама, Дару.
- К-к-к... кажется мы теперь знаем, где наш заклинатель хранил души своих жертв для прокормки демона, - обняв колени, сидя на разодранной перине, поделилась своим мнением Текила.
- Вопрос с пропавшими телами все ещё открыт, - буркнул из своего угла Дурман, вновь поворачиваясь к двери с отмычкой в руках.
- Это же была карманная реальность, верно? - наконец опустив ладони от головы, спросила я, пытаясь прийти в себя. Сердце все ещё колотилось как ненормальное от пережитого испуга.
- Верно, - пробормотала себе под нос Дара, все ещё удерживая крышку шкатулки с какой-то безумно упрямой решимостью на лице.
- Спасибо, что ответили на вопрос и обратили внимание, друзья, - скептично осмотрев наши отсутствующие лица, ведьма цокнула языком и раздраженно тряхнула кудрявыми волосами. - Что ж, не буду вам мешать, тем более, что я, кажется, что-то нашла... - проинформировала нас Адина, залезая под кровать. Краем уха я прекрасно её услышала, но сейчас мое внимание было всецело поглощено Дарой, а эльфийка точно что-то задумала.
- Давайте больше не будем эту штуку открывать, - умоляюще взглянула на Дару демоница, свесив ноги с края кровати и зацепив ими Адину. Из-под кровати тут же послышалось недовольное шипение.
- Там на дне шкатулки что-то было... но я так растерялась, что не успела ни рассмотреть что именно, ни забрать, - задумчиво сказала ЭленанДара, упрямо глядя на шкатулку. Ох, я слишком хорошо знала этот взгляд.
- Где гарантия того, что если ты повторно ее откроешь, души из зеркал не вырвутся наружу? - постаралась воззвать к разуму Эленан я, не особо надеясь на успех. И разве я когда-либо ошибалась?
- Её нет, - спокойно ответила эльфийка, видимо, прикинув все риски, а после вновь подняла крышку шкатулки.
В этот раз крики, словно из самой бездны, продлились не дольше трёх секунд - именно столько понадобилось времени наемнице, чтобы достать то, что хранилось на дне шкатулки. Но и этих трёх секунд хватило, чтобы все мы вновь ощутили мурашки до самых костей и безумные страх, печаль и первобытный ужас перед страшной гибелью.
- Да вы издеваетесь, что ли??? - злобно вылезла из под кровати Адина, вновь не понимая, что, собственно, вокруг происходит.
- Ну и что было внутри? - наконец соизволила слезть с кровати Текила, одновременно с этим не слишком вежливо запихнув ведьму обратно под кровать. - Вроде как ей ведь неплохо там было, правда же? - пробормотала под нос демоница, быстренько приближаясь к Даре, чтобы посмотреть, что такого интересного мог спрятать темный заклинатель в той странной шкатулке. Адина, к слову, и возмутиться не успела, кажется, она действительно нашла что-то крайне интересное под кроватью, раз даже не обратила внимания на грубость демоницы.
- Золото… - даже немного разочарованно ответила эльфийка, положив две найденные золотые монеты на полочку рядом со шкатулкой.
- Негусто, - также разочаровано поглядела на предполагаемый доход темного я.
- Деньги лишними никогда не бывают... - смахнула золото в свой карман Текила, безумно довольная находкой эльфийки. Последняя посмотрела на демоницу слегка осуждающе. - Разделим потом, длинноухая, не смотри волком, - похлопала довольная Ила по плечу Дару. Последняя же рассеяно смотрела в сторону кровати, где все ещё копошилась ведьма. И достаточно громко копошилась, так, что я тоже невольно заинтересовалась.
- Что там такое, Адина? - слыша, как нечто явно тяжёлое проскрипело по деревянному полу, присела на корточки рядом с ведьмой я.
- Сундук... - пыхтя, как закипевший чайник, поведала нам кудрявая шатенка, продолжая тащить свою находку на свет божий. - И спасибо, что все вы наконец соизволили обратить свое высокое внимание на мои скромные потуги, - с явным сарказмом поведала, она, с трудом вытащив из-под кровати довольно широкий, высокий металлический сундук, явно очень старый и очень пыльный. По крайней мере, я сразу закашлялась, едва ведьма рукавом смахнула с крышки сундука толстый слой серой грязи.
- Что тут у вас, девчонки? - присел у сундука и Дурман, с заинтересованным видом, со связкой отмычек в руках.
- Как дела с дверью, рыжик? - с издевкой ответила вопросом на вопрос Текила, но водный маг только печально вздохнул да кудри свои рыжие взлохматил с крайне печальным видом.
- Заперта. И заперта магией. Отмычкой её не откроешь.
- Ровно как и сундук, - осмотрев металлическую коробку со всех сторон была вынуждена констатировать Адина. - Взгляните, у него нет ни замков, ни замочных скважин, только вот эта круглая дырка на крышке, куда только мизинец разве что влезет.
- О, надо попробовать! - тут же был готов пожертвовать своим мизинцем Дурман, но его руки были тут же перехвачены Дарой, что стояла к нему ближе всех.
- А может это головоломка вроде той, что помогла нам найти паука с ключом? - дала эльфийка всем нам пишу для размышлений, все так же не отпуская руку мага. По лицу последнего разлилась блаженная улыбка.
- Может быть, - согласилась с возможностью такого расклада дел я, при этом как обычно не забыв напомнить друзьям, что мы на смертельно опасном задании. - В любом случае нам надо продолжать искать подсказки. Время тикает.
На сим, я наконец смогла подойти поближе к странным картинам, что находились едва ли не на каждой стене комнаты, чтобы детальнее их рассмотреть. В одинаковых рамах, одного размера, они ассиметрично висели от пола до потолка. Сюжеты разнились от картины к картине, у них не было ничего общего. Единственное - все они были до того живыми, что на мгновение мне показалось, что изображения на полотнищах движутся. Эта деталь натолкнула меня на одну очень интересную мысль, что имела право на существование.
- Вы когда-нибудь слышали о картинах-порталах? - осмотрев все изображения по периметру комнаты, я остановилась у той картины, что изображала кованную железную ограду, освещенную светом одинокого фонаря, что-то меня определенно в ней не устраивало.
- В столице часто о таких болтают. Иметь такую в доме символ огромного благосостояния, - поделился своими знаниями Дурман, осматривая со всех сторон камин. - Насколько я знаю, чтобы такой портал сработал, необходимо два одинаковых полотнища написанных рукой одного мастера. Их следует повесить на одинаковой высоте, обязательно в закрытом с четырех сторон помещении...
- Да кому это вообще интересно?? - теперь потроша подушку, возвела глаза к потолку Текила.
- Вполне возможно, что все эти картины и есть порталы, - почти восхищённо сказала я, понимая, что помимо высокого уровня способностей, наш темный заклинатель к тому же ещё должен быть безумно богат. Именно что от слова Безумно.
- Это, безусловно, здорово, но без специального слова-активатора, которое известно только владельцу портала, мы не сможем им воспользоваться, - безжалостно развеяла все наши надежды эльфийка, дергая все ручки сломанной вешалки в надежде, что один из них окажется каким-то тайным рычагом.
- Да, в этом ты безусловно права, Дара, - я улыбнулась собственной недогадливости и сделала шаг влево к картине, что заинтересовала меня куда больше остальных. По большей части потому, что она была не такая, как все остальные. Меньше, в покоцанной раме, она показалась мне ужасно старой и отчего-то безумно важной. Она едва висела на стене, гвоздь наполовину вывалился из деревянной стены. Я протянула руку и едва коснулась ее ветхой рамы, как картина тут же полетела на пол. Глухой стук огласил маленькую комнату, друзья тут же обеспокоенно повернулись в мою сторону, но я не обратила на это особого внимания, потому что, кажется, я нашла новую подсказку.
Прямо на том месте где ранее висела картина, была нарисована жирная зелёная стрелка указывающая куда-то вниз. Опустив глаза, я обнаружила неровно отбитую доску в стене. Черный провал так и манил своими возможными подсказками. В эту дыру легко бы влезла рука, при желании, но на сегодня я лимит своей храбрости исчерпала.
- Дурман, тебе там было не страшно лишиться части тела... - совсем ненавязчиво позвала я парня, и он тут же отлепился от бесполезного камина.
- Всегда к твоим услугам, солнышко! - рыжему магу даже не пришлось ничего объяснять, увидев стрелку и точно также опустив глаза, Дурман увидев дыру тут же засунул туда руку едва ли не по локоть, а через мгновение уже доставал какой-то прямоугольный предмет, очень походивший на книгу. Но книгой штука в руках Дурмана уж точно не была.
- Очередная головоломка, - повертев в руках найденный предмет, констатировал парень, минуту повертев его в руках, но так и не сумев открыть.
- Ну-ка, дай, - осторожно забрав из рук рыжика маленькую прямоугольную деревянную коробочку, я тщательно ее рассмотрела. Это было что-то наподобие шкатулки, я четко видела, что коробочка в моих руках может раскладываться надвое. Она была вся изрезана выпуклыми геометрическими символами. Я попробовала понажимать на самые большие, но так ничего и не добилась. Подняв коробочку поближе к уху, я аккуратно потрясла ее, внутри что-то тихо зашуршало, а значит, она не была пуста. Это уже радовало. Ещё раз повертев коробку в руках, я заметила что на торце ее крышки есть достаточно большая узкая щель, как раз между узорами. С первого взгляда её и не заметить, но чем больше я смотрела на эту щель, тем более становилась уверенной, что именно с её помощью я открою коробку.
- Текила, а дай-ка мне те монеты, что ЭленанДара нашла в шкатулке, - протянула руку в сторону демоницы я. Последняя с полным непониманием посмотрела на меня, переглянулась с ребятами, а после нехотя, но все же отдала мне золотые монеты.
- Спасибо, - коротко поблагодарила девушку я, забрав золото. Примерив одну из монет к щели в деревянной коробке, я тут же поняла, что она идеально подходит и поэтому, недолго думая, опустила первую монету в щель, будто в копилку. Последняя легко упала внутрь механизма, но ничего существенного не произошло, поэтому я опустила и вторую монетку. Внутри коробочки что-то тихо щелкнуло, я легко распахнула ее надвое и даже испытала какое-то разочарование. Внутри лежал сложенный вчетверо белый лист бумаги. Текила, что подозрительно наблюдала за всеми моими действиями, едва коробка распахнулась, тут же подошла ко мне и забрала записку, чтобы развернуть ее и громко прочесть. Правда, когда демоница уже набрала воздух в лёгкие, чтобы тут же поведать нам, а что же все-таки написано в записке, как ее глаза округлились, она пару секунд тупо вглядывалась в белый лист и всё больше бледнела.
- Кажется, демона в этих лесах и правда не просто выдумали смертные, темный действительно его призвал... - передав лист бумаги обеспокоенной Адине, Текила поспешила слегка пришибленно присесть на развороченную ею же кровать. Я же подошла поближе к ведьме и взглянула на бумагу через ее плечо. Это точно была страница, вырванная из какой-то книги по демонологии, потому что на бумаге было детальное изображение низшего демона. Он был высокий, с огромными, местами порванными, кожистыми крыльями. Кожа полностью отсутствовала на его теле, а мышцы были словно высохшие и давно сгнившее мясо, на руках были огромные когти, рот "радовал" двумя рядами острых зубов, а глаза были ярко-желтыми. Не самый приятный представитель темной стороны Шартара.
- Вырвите сердце демону и тогда все закончится. Если, конечно, сможете его найти...  - прочла вслух Адина приписку в конце страницы, сделанную явно рукой нашего темного мага. А у него красивый почерк, однако.
- Что скажешь, Текила? - стараясь оставаться невозмутимой, обратилась я к знающей о демонах больше всех девушке в этой комнате.
- Ничего хорошего, - нахмурились блондинка, размахивая своим хвостом направо и налево. - Этого демона и правда мог призвать человек, подчинив его своей воле. Он действительно питается живой плотью, отрывая души от тел, так что вопрос с телами можно закрыть, боюсь, они давно в желудке этой твари, поэтому...
- Ну что же вы так невежливо? - послышался в комнате мужской голос, который точно не принадлежал Дурману, и стоило нам, а особенно Дурману, это осознать, как наш единственный источник света в замкнутом пространстве резко погас. Огонь в камине, что ранее весело трещал в доме и ярко освещал его, в одночасье исчез, комната погрузилась в абсолютный мрак, моё сердце бешено заколотилось от ужаса. Солнце уже село, мы не успели. - Чуть что сделает темный, то он сразу тварь… - будто издеваясь над нашим мышлением, потешался голос. Был он довольно низким и приятным, с немного томными нотками, но самое жуткое было то, что он, казалось звучал прямо за моей спиной, но даже обернись я проверить сей факт, то все равно в кромешной тьме ничего бы не увидела. И это жутко пугало.
- Только не молчите, умоляю, - постояв пару секунд в безмолвии, жалобно подала голос Адина.
- Да тихо ты... - тут же шикнула на неё Текила, послышалась тихая возня. Кажется, демоница в попытке заткнуть ведьму от души пнула последнюю, а та в долгу точно не осталась.
- Мы попали в ловушку! - канючила кудрявая ведьмочка.
- Да ты что? - с явным сарказмом парировала Ила.
- Я когда-то слышала, что в темноте феи светятся... - трясущимся голосом поведала эльфийка. Я оскорбилась.
- Я вам не ночник!!!
- Я не хочу умирать… - причитала Адина, у меня аж зубы свело от злости. Взяли на задание на свою голову.
- Не вешайся на меня!!! - яростно вопила где-то справа от меня Текила.
- Смешные… - прошелестело где-то у меня над ухом и всякий шум тут же прекратился. Моя спина покрылась испариной, мурашки пробежалась по ней. - Как будто, вы, светлые, все безгрешны. Все чисты. Все не пускаете тьму в свою душу, - голос переместился, теперь он будто змея скользил между нами, поднимаясь от пола до потолка, а после спадал обратно. Собравшись с силами, я все же решила пойти на переговоры, вдруг получится уйти отсюда живыми? Если бы этот темный хотел бы убить нас, то не церемонился, а раз болтает с нами так непринужденно, то шанс выжить все ещё имеется.
- Что ты имеешь в виду? - голос мой был немного высок и не слишком громок, но все же меня услышали.
- Фамильярничаешь, фея. Сейчас покажу. Вы только не дергайтесь, - ненавижу эту фразу! Но слушать заклинателя не то же самое что слушать Дару, поэтому я захотела отступить на шаг, чтобы если что иметь пространство для маневра, но... не смогла. Тело перестало меня слушаться, я попыталась закричать, но из моего горла не вырвалось ни звука. Вот же, туманные горы!
Ситуация была аховая, колдовать мы не могли. Точнее могли, но это было до того как нас обездвижили. Да и до этого магия первого уровня смотрелась не самым грозным оружием против темного. Вот только была ещё одна проблема, очень серьезная проблема, и была она куда ближе заклинателя. В конце концов, все предметы в темноте серы, но даже в самой кромешной тьме зрение привыкает, и очертания комнаты темного я прекрасно видела, как видела и друзей застывший в нелепых позах, равно как и я. Всех, кроме Дурмана. Он единственный, кто все ещё не потерял способность двигаться, и если в первое мгновение, когда я увидела, как рыжеволосый маг кладет ружье на пол, я безумно обрадовалась, то когда он обернулся в мою сторону, мне стало страшно. По-настоящему страшно. Его глаза буквально горели сталью, некогда синие они стали ярко серыми и надо было быть полнейшим идиотом, чтобы не догадаться, что его разум поработили, и я прекрасно знала, что послужило тому причиной. Чёртовы внутренние демоны!!! Говорила же, что надо было сразу изгнать иную сущность, что вселилась в него в прошлый раз из его тела. Но нет, мы же ее подчинить своей воле захотели. Ну-ну… А чего это он ко мне идёт??? Не надо ко мне подходить... да что вообще происходит?!
А происходило собственно следующее - рыжий маг, видимо подчиняясь приказам заклинателя, что сумел проникнуть в его разум, приблизился ко мне вплотную, а после ненавязчиво так закинул мою безвольную тушку себе на плечо. Самое любопытное, что до тех самых пор пока Дурман не прикоснулся ко мне, я чувствовала себя деревом, которое априори двигаться не приспособлено, но, стоило ему прикоснутся ко мне, как я буквально обмякла, но пошевелиться все ещё не могла. А тем временем рыжий ненавязчиво так понес меня куда-то в сторону выхода из дома, и то, я поняла это только потому что краем сознания услышала как открылась дверь, а после... я почувствовала как меня забирают у Дурмана чьи-то руки. И тут же поняла, Кому именно меня рыжий маг отдает.
- Всегда любил жёлтый цвет, - если бы я могла, я бы закричала, потому что мне стало действительно страшно, теперь темный заклинатель был буквально за моей спиной, ненавязчиво так прижимая меня к себе за талию. - Ты только дыши, маленькая, дыши и успокаивайся… – шептал глубокий голос мне на ухо, а вся просто тряслась внутри от осознания, что всё, кажется, конец. Ровно до следующих слов темного, естественно. -  Убивать мне вас не резон. Если вы копали под меня, то хорошо знаете, что меня и так полкоролевства ищет, а если наемники средней паршивости смогли отыскать меня в этой глуши, то с огромной долей вероятности королевские представители будут здесь очень скоро. А чтобы на меня ещё пять трупов светлых повесили в довесок к абсолютно пустым обвинениям в других убийствах... нет уж. Такой радости я не подарю ни королю, ни его гадкому канцлеру,  – я внимательно слушала, что говорит темный, поняв, что убивать меня пока не собираются. Правда, пока я мало что понимала из того, что говорил темный и, видимо, он сам осознал, что разговор зашел не в ту степь, потому что тут же поспешил исправиться.  - Я оставил вам подсказки, солнышко. Уничтожьте демона, вырвите его сердце, заберите его хозяина и получите свою награду. Это же не слишком сложно? – я аккуратно покачала головой. Стоп. Головой??? – Не дергайся и не шипи. Время действия заклинания на исходе, так что запомни еще кое-что, искорка, не ходите за мной, один раз я еще могу великодушно отпустить пятерых недоучек из паршивой гильдии, и то - только потому, что большинство из них девушки, но повезет ли вам еще раз… сомневаюсь. – Его шепот пробирал меня до самых костей, поэтому я предпочла сразу прислушаться к его словам и почувствовала, как чужие руки меня отпускают, голос отдаляется, а после я услышала, как хлопнула входная дверь и в тот же момент очаг в камине вновь зажегся. – Еще увидимся, солнышко, – насмешливо прошелестело по комнате, а в следующее мгновение все отмерли и комната наполнилась голосами.
- Мы живы!!! – первой завопила на всю комнату Адина повиснув на Текиле, последняя же громко возмущалась, пытаясь отцепить от себя ведьму:
- Вот же гадство, мы ничего не смогли сделать!
- Он ушел. Он действительно ушел… – только и смогла, что слегка заторможено произнести я, полуобернувшись к закрытой двери, ручка которой теперь никуда не стремилась исчезать. Я так и не сумела разглядеть тёмного, это было, пожалуй, единственным, о чем я действительно жалела.
- Нам надо догнать его! – вскочил с пола Дурман, готовый отпихнуть меня в сторону и погнать за нашим клиентом, будто не помня, Что он сделал.
- Нет!!! – тут же стала у него на пути я, загораживая собой дверь. - Этого нам делать как раз и не следует.
- Что он тебе сказал, Соль? – тихо, но так что все её услышали, спросила ЭленанДара и четыре пары любопытных глаз тут же впились в меня. Мол, не хочешь пускать, так хоть объяснись! Я только вздохнула.
- Неважно. Но нам стоит поторопиться, очень скоро сюда нагрянут не самые миролюбивые представители короны.
- Откуда ты знаешь? – теперь начала допытываться Текила, сложив руки на груди, Адина молчаливо замерла за ее спиной, с тревогой поглядывая на меня.
- Неважно, – я нервничала и потому повторялась. Естественно, ребята это заметили, поэтому я постаралась рассказать им самую безобидную правду. - Он сказал, что оставил подсказки, как отыскать убежище демона и его хозяина.
- Постой, разве это был не тот самый заклинатель, который и вызвал тварь из иного мира? – тут же отыскала явную не состыковку кудрявая ведьмочка. 
- Я не знаю! – едва не наорала на последнюю я, ибо уже сама ничего не понимала. – Единственное, в чем я уверена, так это в том, что демон из-за грани всё ещё здесь, в этом доме, и мы должны найти его и убить, а уж если в процессе найдем какого-то еще темного заклинателя - так тому и быть! Особенно если мы наконец-то сможем нормально колдовать! – едва не рычала я, как Текила, ибо пережитый стресс требовал выхода, а обычно он покидал меня вместе со злостью.
- Хорошо, Соль, выдохни… – постарался приобнять меня Дурман, но я только шарахнулась от него в сторону, после обнимашек с темным заклинателем - которые мне, кстати, обеспечил сам рыжий - я не горела особым желанием чтобы ко мне прикасались.
- А с тобой мы еще отдельно поговорим, Дурман. – Серьезно пообещала я рыжему, но он только мне рожу скорчил, мол, ну-ну. Ничем не поймёшь пройдоху!
- Давайте вернемся к нашим баранам, а точнее к сундуку, который мы никак не можем открыть, – изящно пнула ножкой вышеупомянутый предмет Текила, но тут же зашипела, ибо сундочок-то был железным и для битья не приспособленным.
- Нужно попытаться найти что-то чем мы могли бы его открыть, – присев около странного вида пенька, размышляла вслух ведьма, попутно дергая пень за выступавшие на нем веточки, и не прогадала. Одна из веток при нажатии на нее подалась и плавно опустилась вниз. Из-под пенька в ту же секунду выкатился странный металлический шарик, который по неровному полу прикатился прямо к моим ногам. Я осторожно подняла его, повертела в руках пару секунд, и тут меня осенило. Я присела у сундука и, не задумываясь, бросила шарик в ту самую круглую дырку на его крышке. Текила едва не взвыла.
- Что ты делаешь??? – она уже было завелась кричать и дальше, но тут под крышкой что-то щёлкнуло, и она приоткрылась. Демоница тут же недоуменно замолчала, а присевшая рядом со мной эльфийка уверенно подняла крышку сундука, чтобы даже слегка разочарованно констатировать:
- Здесь только старые цепи… - вытаскивая оные на свет божий, длинноухая хмурилась и явно недоумевала.
- А вот это что такое? – ткнула пальцем в днище сундука демоница, которой сверху все было хорошо видно и тогда я тоже заметила, в правом углу сундука помимо звеньев цепей действительно был какой-то странный выступ, как будто кнопка какая-то. Адина также долго не думая спокойно на неё надавила и тут случилось следующее – яркий свет зажегся где-то под потолком, очаг потух и задняя стенка камина начала подниматься вверх, словно была еще одной дверью. Очень маленькой и узкой дверью.
- Потайной ход? – хлопала глазами на темный проем кудрявая ведьмочка, оглядывая наши такие же ошалелые выражения лиц, как у нее самой.
- Скорее всего, – заглядывая в черный провал очага констатировал Дурман.
- Оттуда воняет гнильем, – вдруг сморщила нос эльфийка, с неодобрением глядя в кромешную тьму.
- Демон…? – только и переглянулись мы с Текилой.
- Вполне возможно. – спокойно ответила демоница, наклоняясь к провалу, затем присела на колени и начала сноровисто в него залезать.
- Текила??? Что ты...
- Ты сама сказала, что нам нужно поторопиться, Соль, - продолжая лезть вперёд, спокойно отреагировала на мой вскрик блондинка. - А если мы еще триста лет будем этот ход разглядывать, то тут мы и помрем, поэтому не робеем, детки, и вперед! – голос демоницы эхом отбивался от стен тайного хода, делая основную часть её речи довольно неразборчивой, но все-таки понятной. Кое в чем девушка действительно была права - мы могли разговаривать до посинения о том, что ход опасен, там могут быть еще ловушки, но все-таки лезть туда было Надо. И Дурман без лишних слов, поняв это, тут же нырнул в узкий проем вслед за блондинкой, только его и видели.
- Я не хочу быть последней!!! – вдруг завопила во весь голос Дара и, оттолкнув меня, тут же полезла в камин, не смотря на то, что замкнутых пространств она очень боялась. Мы с Адиной ошалело переглянулись.
- Я тоже… - вдруг тихо произнесла кудрявая и мышкой проскользнула в темный проход, исчезнув в нем буквально за секунду. В таких случаях маленький рост её не раз выручал. Я только головой покачала от такой прыти и оглянулась вокруг. Одной оставаться в полутемном помещении мне абсолютно не хотелось, поэтому я, глубоко вдохнув, тоже протиснулась в темный камин. Хоть и жутко этого не хотела.
К счастью, проход не закрылся, как только я на четвереньках забралась внутрь. Кто вообще придумал темные, сырые, низкие коридоры по которым приходится передвигаться ползком??? Этот человек был явно не в своем уме, когда строил этот тайный ход! То, что он был построен руками разумного существа, было очевидно - стены на ощупь были гладкие, пол выложен массивными каменными плитами, а воздух спертым. И да, Дара действительно была права - здесь к тому же жутко воняло.
- Скажите, что нам не придется ползти здесь долго? - как могла, просипела я, прикрывая нос рукавом плаща, ибо смрад стоял жуткий.
- Меня все устраивает, - чуть сдавленно хохотнул Дурман, что полз после Текилы, последняя на его шуточки только зарычала, послышался хлесткий удар и оханье рыжего мага. Отвешивать пощечины своевольным хвостиком демоница практиковалась очень часто, можно сказать, она была специалистом в этом деле. К слову, Черному в свое время немало пощёчин прилетело именно от милого хвостика Текилы. Но что-то не о том я думаю.
- Скажите, что вы всё-таки видите выход, - закашлявшись, жалобно попросила Адина и у меня прямо сердце кровью облилось - до того печальный был у ведьмы голос. Но ей никто не ответил. Впереди послышалась какая-то возня и даже, кажется, показался блеклый свет, так что я предпочла ускориться, хотя чем ближе я приближалась к предполагаемому выходу, тем сильнее воняло вокруг.
- Теперь понятно, почему в лесу не было найдено ни одного тела... - послышался сдавленный голос Текилы, и я поспешила поскорее протиснуться вперёд, чтобы узнать, что она там такое увидела. Но лучше бы я со своим любопытством всё-таки воздержалась.
Тайный ход заканчивался внезапно. Вот вроде бы ты ещё враскорячку ползешь под низкими сводами тайного хода - и вдруг оказываешься посреди огромной пещеры, потолок которой и не разглядеть в полутьме. На ее стенах слабо сияют природные кристаллы различных форм и оттенков, делая происходящее вокруг безумно красивым и сюрреалистичным, если бы... не разбросанные по всему полу пещеры человеческие кости.
- Святые сталактиты! - только и сотворила на левом плече знак отвращающий зло Адина, белая, как полотно. У меня же все слова застряли в горле, остальные мои товарищи тоже не спешили разговаривать и разбредаться по полутемному помещению. Благодаря ужасному запаху, который все ещё преследовал нас, мы помнили - демон близко и человечиной он явно не брезгует.
Тихий шорох падающей откуда-то сверху каменной крошки заставил нас синхронно поднять головы, чтобы мы тут же в свете бледных жёлтых кристаллов увидели Его. Он был почти такой же, как на картинке, только выглядел каким-то… потрёпанным, что ли? Демон спал, по крайней мере, так мне показалось сначала, потому что глаза его были закрыты. Он весь был какой-то серый, голова его свисала на грудь, длинные руки были прикованы к скале тяжёлыми цепями, куски плоти местами на его теле полностью отсутствовали, оголяя белые тонкие кости. От одного взгляда на этого монстра, поедающего людей, меня тут же замутило, но самым мерзким было то, что сердце монстра было, как на ладони. И это не просто красивое выражение, о нет - его грудная клетка полностью отсутствовала, оголяя ребра и алое сердце, что слабо билось под ними.
И пока я ошеломлённо осматривала открывшуюся картину, Дурман и ЭленанДара время на бесполезное созерцание предпочли не тратить. Они медленно, стараясь ступать на участки пола, не усыпанные костьми, приближались к спящему демону. Едва опустив взгляд от фигуры распластавшегося на скале монстра и поняв, что задумала эта парочка, я тут же дернулась было за ними, но крепкая рука Текилы удержала меня от глупостей. Без магии толку от меня не было никакого. У Дурмана есть ружье, у Дары - топор, а у меня только магия - и не факт, что она подействует на демона. По крайней мере, проверять данный факт мне совсем расхотелось под мрачным взглядом демоницы. Адина тихонько стояла рядом с нами и так же с тревогой наблюдала, как маг и эльфийка проворно приближаются к чудовищу.
- Он висит слишком высоко, а сердце нужно именно вырвать... - вдруг отчего-то запаниковала я, поглядев на практически отвесную скалу, на которой был прикован наш демон. Текила на меня только цыкнула, жестом показав мне посмотреть вперёд, где Дурман уже потихоньку подсаживал Дару, чтобы та могла дотянуться до сердца.
- Они помнят… - тихо добавила Адина и тут камушки снова покатились по скале, демон слегка мотнул головой, а эльфийка и рыжий маг так и застыли на месте. Я же от неожиданности происходящего невольно сделала шаг назад и тут же поняла, что зря, ибо под мою ступню неудачно попала какая-то продолговатая кость. Мгновение я попыталась балансировать, но грация никогда не была моей отличительной чертой, поэтому через секунду я громко бухнулась на пятую точку, а вокруг меня тут же поднялась куча грязи и пыли. И все бы ничего - все же упала я не слишком громко, скорее грузно, вот только, падая, я умудрилась стукнуться правой рукой о что-то твердое, а после вдруг почувствовала под пальцами что-то вязкое и неприятное, обернулась чтобы взглянуть и... мой крик, полный ужаса, прогремел под сводом пещеры будто магический взрыв. Только мертвый от него не проснулся бы. Но у меня была веская причина надрывать горло и отползать в ужасе к ближайшей стене, ибо рука моя при падении опустилась на череп, глаза которого демон отчего-то есть не стал, и именно глаза я раздавила своими изящными пальчиками. Фу, какая гадость!!!
Крик мой оборвался в тот момент, когда я, прислонившись к ближайшей стене, с ужасом подняла взгляд и увидела, как ярко-жёлтые глаза демона направлены на меня, обещая скорую гибель. Он яростно рванулся в цепях раз-другой, пасть с огромными клыками раскрылась, чтобы издать какой-то страшный клекот, а в следующие мгновение, подпрыгнув просто на невероятную высоту, удачно зацепившись рукой за ближайший выступ Дурман одним рывком голыми руками вырвал сердце из груди чудовища. На мгновение всё застыло. Демон издал недоуменный рев, его жёлтые глаза на секунду сузились, будто не веря в происходящее, и тут же безжизненно погасли. Он резко затих, его серое тело обмякло в оковах, а после он рассыпался прахом и только сердце, истекая черной кровью осталось в руках у Дурмана, не пострадав. 
- Ну и денёк... - брезгливо оглядывая вымазанные едва ли не по локоть в черной крови собственные руки, едко бросил Дурман и тут я, наконец, смогла вдохнуть. Меня всю затрясло, как в лихорадке, и мои друзья обеспокоенно подлетели ко мне, будто и забыв, что это я чуть всё не испортила.
- Соль, ты как? - первой опустилась рядом со мной эльфийка, оказавшись рядом на немыслимой скорости, искоса поглядывая на рыжего мага с укоризной, пока последний засовывал сердце в вытянутый непонятно откуда холщевой мешок. По ее красноречивому взгляду и ежу было понятно, что длиноухая наемница сама хотела расправиться с чудовищем, но заботливый Дурман «деликатно» отпихнул ее в самый ответственный момент. 
- Я очень испугалась... - глядя на уже пустующие цепи, только и смогла, что проговорить я. Мне было очень стыдно перед ребятами за свою ошибку, которая могла им дорого стоить. Не больше, не меньше чем жизнью.
- Ничего, Соль, это пустое, главное, что все целы, - от всей души улыбнулся мне Дурман, привязывая свой трофей к поясу, а меня от одного взгляда на его черные руки вновь передернуло. - Что же, господа наемники, поздравляю нас с выполненным заданием, - похлопал рыжик нашу добычу по топорящемуся боку, а я почувствовала, как к горлу резко подкатила тошнота.
- Нужно убираться отсюда. - Оглянувшись по сторонам, пробормотала Текила, зябко поведя плечами. Так как она сама была демоном, смерть сородича, пусть и низшего, неплохо по ней ударила. Девушке было явно не по себе, хоть и в самом убийстве она не принимала участия.
- Нужно, - спокойно повторила за блондинкой Адина, и тут я обратила внимание, что ведьмочка стоит, склонившись над чем-то в темном углу, не спеша меня утешать. Но это и к лучшему - так я быстрее взяла себя в руки. - И я даже знаю, как это сделать в кротчайшие сроки.
- Что там? - заинтересованно подалась вперёд я, но так ничего конкретного и не рассмотрела, девушка стояла в противоположном от меня конце пещеры.
- Кажется, ещё один тайный ход, - слегка подвинулась кудрявая, давая нам возможность рассмотреть, что же такого она обнаружила. А обнаружила она, собственно, новый, достаточно широкий, низкий черный провал из которого явственно веяло свежим воздухом, что лично для меня уже было немалым плюсом.
- Рискнем? - заговорчески прошептала ведьма и, никого не спрашивая, тут же рыбкой нырнула в темный провал. ЭленанДара, что ближе всех стояла к ведьме, без лишних слов тут же нырнула за кудрявой занозой - и в этот раз она не желала идти последней. Я оглянулась на Дурмана с Текилой, но последние, только пожав плечами, направилась в сторону темного лаза, пока вдруг какой-то металлический лязг не разнёсся по пещере.
- Здесь ключ, - первая заметила среди груды костей чуть поблескивающий в темноте инородный предмет Текила, которая до этого, видимо, и пнула его, отчего последний заявил нам о своем присутствии. Подняв его, девушка пару секунд разглядывала потемневший от времени кусок металла, и собиралась было бросить его обратно на землю, как Дурман властным жестом остановил ее и с ангельской улыбкой сказал:
- В том доме ещё одна дверь заперта была, а в этом месте ключами просто так разбрасываться не будут.
- Думаешь? - недоверчиво посмотрела на рыжего парня демоница, но последний только аккуратно забрал из рук блондинки ключик и аккуратно подтолкнул последнюю в сторону хода.
- После вас, - на эту его фразу и безумно похабную улыбку Текила угрожающе зарычала, а я же проглотила смешок, хоть меня немного и колотило после произошедшего.
- А я говорила, что юбка в таких походах не самый лучший вариант! - назидательно произнесла я и быстро юркнула в темноту, зная взрывной характер демоницы. Можно было ждать чего угодно. Даже кинжала в спину... как говорила мне когда-то Текила - сама покалечила сама и вылечу. Но проверять на собственном опыте эти ее слова пока не хотелось.
Этот «потайной» ход, оказался таким же как и предыдущий, кроме того что здесь не воняло, что немало радовало. Единственное, в этом лазу было теснее и больше поворотов, а ещё он заметно забирал вверх, что немного замедляло движение вперед. Где-то впереди меня слышался сдавленный голос Дары:
- У меня клаустрофобия... стены давят... потолок падает!!! - отчаянный крик на секунду заглушает все связные  мысли в голове, а после слышится резкое и злобное от Адины:
- Здесь тупик!!! - двигаясь вперёд, но все ещё не нагнав ведьму и эльфийку, я слышу как эхо разносит по стенам хода жалобно-предобморочный стон от ЭленанДары:
- Не может быть! Откуда тогда ветер... попробуй толкнуть посильнее!!! - мгновение впереди было тихо, после послышался глухой удар, а далее эхом по проходу разнеслась глухая ругань. По ворвавшемуся в темный ход порыву свежего воздуха я поняла, что у кудрявой ведьмочки все же получилось, и тут же ускорилась, чувствуя, как стираю в кровь колени, при этом рву любимый плащ и штаны, но мне уже было все равно. Хотелось на свободу, на воздух, под небо голубое!!! И мое желание поспешило исполниться. Правда, небо к моменту, когда я, наконец, оказалась на улице, уже было давно не голубым, но меня это ни капельки не смутило. Выпала я - а по-другому и не скажешь - на твердую землю, пребольно стукнувшись и так пострадавшими коленями. Вокруг было темно, холодно и где-то рядом, переругиваясь пытались подняться на ноги эльфийка и ведьмочка. Глубоко вздохнув и потихоньку отползая в сторонку, чтобы Дурман и Текила ненароком на меня не свалились, я увидела, как облачко белого пара сорвалось с моих губ, легко поднявшись в небо, а в следующее мгновение свет магического пульсара осветил нашу усталую и довольно помятую компанию. Зажгла его, что удивительно, Дара.
- Действие бугенвиллеи закончилось, - довольно сообщила она, сотворив ещё пару пульсаров, заставив их зависнуть над своей головой. Осмотрев пятачок, освещенный заклинанием, я поняла, что мы вернулись к началу, а именно вновь оказались той самой поляне, на которую изначально попали в поисках демона.
- Вся жизнь сплошное колесо, куда не отправляйся - всё начнёшь сначала... - тихо, как мантру, прошептала я вслух, улыбнувшись своим мыслям, но, благо, никто из друзей этой моей реплики не расслышал.
- Спрятать не одну, а целых две двери в скале очень умно! Правда, не так впечатляюще, как в первый раз! - неожиданно подал голос Дурман, выбираясь из лаза и очень изящно спрыгивая на землю. Текила, что выбралась на свет божий (Господи прости) перед рыжим магом, даже в неярком свете пульсаров была красной, словно вареный рак, непонятно только, то ли от злости, то ли от смущения.
- Значит, всё? Задание окончено? - недоверчиво переспросила Адина, оглядывая наши усталые лица, видимо, не веря, что она всё же выжила в этой абсолютно безумной ситуации и даже осталась относительно цела. Я же с какой-то горечью подумала, что это я втянула подругу в этот балаган, девушка ведь не наемница, а ведьма и в гильдию не вступала, и контракт не подписывала, а в долю ее взяли, потому что я попросила. Ну и натерпелась она, конечно, и не объяснил никто толком, что дело смертельно опасное будет. Ох, чую, вскоре будет мне разнос от ведьмы, как домой вернёмся. Это сейчас она добрая от шока и адреналина, но как в дом родной ступит, расслабиться - буду я битая поганой метлой.
- Моя метла!!! - словно вторя моим мыслям вдруг воскликнула кудрявая шатенка, подбирая с земли свое помело, забытое впопыхах, пока мы боролись с белым дымом, валившим из дома. - Всё, вот теперь точно можно отправляться домой! - чую, теперь точно я буду битая.
- Всё, да не всё, - вырывая меня из мира мрачных предчувствий и предположений, во весь рот вдруг улыбнулся потрёпанный Дурман, играя старинным ключом в руках. Вот же позёр! -  Осталось разгадать всего одну загадку, мои бесстрашные валькирии. Кто со мной? - кивнул в сторону дома темного заклинателя рыжий, а мы с девочками тут же нахмурились. - Да ладно вам, пять минут ничего не решают… - решил сменить тактику рыжий дьявол, и тут же умилительно сложил руки в просящем жесте.
- Давайте быстрее с этим покончим, - только и махнула рукой на водного мага я, поднимаясь с земли, понимая, что его не переспросить. Тот аж просиял, подскочил, помог мне подняться, отряхнул плащ, ручку поцеловал и помчался к спрятанной в скале двери, из которой красноречиво торчал ключ. М-да, ну мы и простофили, конечно, теперь понятно, как темный заклинатель попал внутрь дома. Мы же, банально, даже ключ из замочной скважины не вытащили! Учиться нам ещё и учиться. Тоже мне, профессионалы!
Вновь войдя в дом, я даже испытала какое-то странное облегчение. Здесь ровным счётом ничего не изменилось, пока мы бродили по странным пещерам, а это вселяло надежду, что темный напоследок не подготовил нам какую-нибудь пакость. Но все мои опасения оказались напрасными.
Столпившись с девчонками вокруг второй двери, которую Дурман так и не сумел открыть с помощью магии, мы с трепетом и затаенным дыханием наблюдали, как рыжий маг вставляет ключ в паз и он легко поворачивается дважды. А затем резко толкает дверь вперёд и в тьму узкого помещения тут же влетают два пульсара Дары и мы видим... собственно, темного заклинателя. Бессознательного темного заклинателя, связанного по рукам и ногам. Это был грузный мужчина лет сорока, с внушительным животиком, лысиной и редкой козлиной черной бородкой, одет он был в потрёпанную черную мантию и увешан странными амулетами, среди которых я узнала знак поклонников тьмы. И правда - настоящий темный заклинатель! Такие штуки самозванцы не носят, этот знак сам по себе, как-то по особенному зачарован, его невозможно подделать. Помимо амулетов на груди мужчины лежала свернутая в трубочку записка. Текила вновь рванулась первой и ловко достала клочок белой бумаги, развернула, быстро пробежалась глазами по тексту и довольно осклабилась:
- Это наша компенсация за предоставленные неудобства от темного мага.
- То есть??? - не поняла ее веселья Адина, а до меня похоже начало доходить.
- Выходит, тот мужчина, что запугивал нас и опутал заклинаниями, не тот, кто вызвал демона и терроризировал округу, а... кто же он тогда? - зашли мои размышления в тупик, ибо фактов было маловато, я бы даже сказала - ничтожно мало.
- Да какая разница? - тут же ухмыльнулась демоница. - Тот заклинатель, не тот. Главное, что вот это тело, - блондинка изящно ткнула пальчиком на бессознательного темного: - Наша двойная оплата за задание, и лично я не собираюсь оставлять свой гонорар и дальше валяться в заброшенной сторожке. И только попробуйте меня остановить! - легко закинула на плечо тушу заклинателя девушка - и до того её глаза засветились красным, что спорить с нею никто себе не позволил. Да и зачем, если в какой-то степени она была права? Лишние деньги никогда не лишние!!! - Все согласны? Тогда уходим отсюда, у меня этот старый дом уже в печенках сидит! - буквально вылетела из сторожки лесника блондинка, таща свою ношу, словно она ничего не весила. В такие моменты я завидовала демонице, ведь ей и тонну поднять ничего не стоило, а у меня всегда быстро уставали руки даже от небольших корзин с продуктами. Так, снова я увлеклась. Оглянувшись в поисках ребят, я поняла, что осталась в маленькой комнате совсем одна, и тут же поспешила рвануть на выход. Оставаться в этом месте мне совсем не улыбалось. Правда, уже на пороге я все же не удержалась и оглянулась на ту самую картину, что привлекла меня больше остальных, и сколько сил мне стоило не забрать ее с собой, кто бы знал! Но присваивать из дома темного даже подобную безделицу было себе дороже, поэтому я быстро покинула дом, закрыв дверь, стилизованную под скалу, повернула в замке ключ и выбросила куда подальше.
- Не забудьте, что по периметру поляны все ещё стоят капканы! - решила напомнить я друзьям, чувствуя небывалое облегчение. Мои манипуляции с дверью друзья, уже стоявшие на краю поляны прекрасно видели, но комментировать не стали, за что я была им безмерно благодарна. С лёгкой душой приблизившись к ним, я было открыла рот, чтобы поторопить эту ораву поскорее убираться отсюда, как вдруг услышала за спиной странный звук, словно кто-то смял в руках лист бумаги. Взглянув на враз побелевшие лица друзей и их вытаращенные, как плошки, глаза я и сама обернулась посмотреть, что там такое и обомлела. Потому что за моей спиной ничего не было. Совершенно ничего, только густой темный бурелом, словно и не было никогда здесь странной скалы и поляны.
- Что произошло? - осведомилась я с самым непроницаемым выражением лица.
- Пространство... оно просто взяло и вдруг свернулось… - все ещё таращась за мою спину пояснила мне Дара, такой интонацией, будто самой себе не веря.
- Надо сматываться поскорее! - сделала единственно правильный вывод Адина.
- Это может очень плохо кончиться. Если королевские представители застукают нас тут, то устным допросом никто не отделается, - тут же поспешила вставить свои пять копеек Текила, с подозрением оглядывая округу. 
- Думаю, каждому из нас есть что скрывать, - тихо поддержал девушек Дурман, почему-то странно покосившись на меня. А я что? Я валенок! И никаких тайн у меня нет...
- Уходим, - только и бросила я ребятам, начиная пробираться через бурелом, ибо найти тропинку в опустившихся сумерках не представлялось возможным. Ну, ничего, нам надо лишь дойти до кромки леса, а уж оттуда легко откроем портал прямо до гильдии. - И да, кстати, сегодня я угощаю.
***
Спустя некоторое время.
***
Слово я свое сдержала. Как только мы сдали на руки нанимателя искомое и виновника, как нам тут же выплатили гонорар в двойном размере, даже дали премию за поимку заклинателя, и мы тут же отправились отмечать успешно выполненное задание в ближайшее увеселительное заведение.
Была это довольно чистенькая двухэтажная таверна с говорящим названием «Бешеные зай». Именно так, и никак иначе, хотя могу предположить, что при открытии это место все же называлось «Бешеные зайцы», но, видимо, со временем краска на вывеске стёрлась, обветрилась, потрескалась и две последние буквы канули в лету. Что лично меня очень позабавило. Внутри оказалось очень уютно, деревянная добротная мебель, удобные мягкие диванчики с мягкой зелёной обивкой, приглушённый жёлтый свет и прилично одетые подавальщицы. То, что надо.
- Пить будем? - не успели мы и присесть за первый свободный столик, как весело осведомилась демоница, с довольной улыбкой глядя на меня. Настроение блондинки было просто за пределами счастья, она была абсолютно счастлива получить свои 60 золотых монет и собиралась вскоре потратить их с толком. Я только улыбнулась её предвкушающей гулянку физиономии, и одобрительно кивнула, а блондинка враз просияла.
- Эй, красавица, - схватила она за руку пробегавшую мимо подавальщицу в милом зелёном переднике и таком же странном чепчике на голове. - Неси вина, да поскорее! Но только розового!
- Я слышала, что здесь готовят очень вкусную лапшу, - подала со своего места голос Адина, сидя справа от меня.
- Тогда нам ещё пять порций вашей фирменной лапши, - кивнула я девушке, что не спешила от нас отходить, более того – она достала из кармана передника маленький блокнотик и старательно записывала все наши пожелания.
- Шесть, - поправил меня Дурман, я же полувопросительно к нему обернулась. - Антуан обещал зайти и поздравить нас с успешным выполнением задания, - чуть смущённо проговорил парень, а мне же оставалось только гадать, когда он только успел связаться с другом.
- Надеюсь, он нагрянет не с пустыми руками, - постукивала длинными коготками по столешнице Текила, при этом будто невзначай играя искрами пламени пальцами другой руки.
- Что ты, милая, - фыркнула ЭленанДара, любовно поставив топор недалеко от себя, присаживаясь справа от Адины. - Он сам по себе сплошной подарок...
- Согласен! - бодро заявил знакомый голос прямо за моей спиной и я в очередной раз подивилась - да как же у него получается появляться столь внезапно!? Разумеется, обладателем низкого приятного баритона с эдакой ленцой и нотками превосходства принадлежали не кому иному, как Антуану Валааму тер Черному или Лукавому змею, как ещё его называли товарищи по ремеслу. Глубоко вздохнув, я медленно полуобернулась в сторону единственного наследника одного из богатейших родов среди драконов, и послала Антуану приветственную улыбку. Он, как, впрочем, и всегда, был неотразим, на мой взгляд. Как и положено любому дракону, Антуан носил одежду цвета своей второй ипостаси, поэтому был одет по все чёрное - начиная от безумно дорогой льняной рубашки, и заканчивая охотничьими сапогами. На поясе у балагура, как всегда, висел меч из особо прочной магической стали, на руках в полутьме таверны блеснули пара перстней с драгоценными камнями. Короткие черные волосы лежали в хаотичном беспорядке, серые глаза, сравнимые с небом перед грозой, глядели на нашу скромную компанию с лёгкой хитринкой, хотя меня его доброжелательное выражение лица и расслабленная поза не обманули, я неплохо была осведомлена, на что способен этот милый  парень и не обманывалась его широкой улыбкой.
Подавальщица, что как раз в этот момент принимала у нас заказ, восхищённо открыла рот и во все глаза пялилась на сногсшибательного красавца, что вдруг появился в стенах старой забегаловки. Ох, уж это драконье обаяние… ладно у меня, как у феи, был иммунитет, но вот люди, особенно не маги, были к нему полностью восприимчивы, так что толпы поклонниц всегда преследовали Лукавого змея, не смотря на его славу лучшего убийцы нашей гильдии.
- Рада видеть, Чёрный. Ты опоздал, - кивнула я дракону, жестом приглашая его присесть за наш столик.
- А уж я как рад, солнце, - улыбаясь, прошествовал ближе Антуан, присел на краешек лавки с моей стороны и легко поцеловал меня в щеку. - Как всегда, ты мила и вежлива, ну как в такую и не влюбиться, ай да, наша Соль! - я смущённо зарделась и опустила глазки долу, про себя улыбаясь. Кое-какие вольности я дракону прощала по своим причинам, его дружба была мне дороже каких-то человеческих приличий. Я вообще-то не человек! Я - Фея! - Я спешил со всех ног, но, увы, мои ушлые друзья справились гораздо раньше!
Антуан не был обычным драконом в общепринятом смысле этого слова. Он был своего рода новатором, шалопаем, авантюристом. Отличаясь от своих собратьев в первую очередь тем, что совершенно не копил богатства, а тут же спускал все заработанные деньги на свои прихоти, и был таков. Его родители даже почти лишили своего любимого отпрыска наследства за его расточительное поведение, но, к счастью для Антуана, он был единственным сыном в семье и закон был на его стороне. Поэтому Лукавый змей уже вовсю продумывал, куда он потратит своё золото, припрятанное в родительской пещере, в первую очередь.
- Позёр! - тут же фыркнула Текила в сторону дракона, стоило ему начать говорить. Дурман, глядя на маневры друга, лишь головой покачал. Антуан же лишь на мгновение неодобрительно прищурил свои стальные глаза, а в следующее он уже сидел рядом с демоницей, крепко держа ее ручку в плену своей.
- И я счастлив лицезреть твое недовольное личико, Илли… - слащаво сообщил он блондинке, я же от количества яда в его интонациях только поморщилась. Начинается...
- Рядом с тобой другого не дано, - резко выдергивая свою руку из цепкой хватки дракона, недовольно сообщила девушка.
- Просто признайся, наконец, что лицо у тебя всегда такое, вне зависимости от того, рядом ли я, - закинул руку на спинку дивана рядом с блондинкой Антуан, демоница же повернулась к парню с таким зверским выражением лица, что впору было начинать думать, в каком из черных платьев идти на похороны Лукавого. Но ситуацию неожиданно спасла подавальщица, что так и не покинула нашу скромную компанию, а восхищённо таращилась на Змея, при этом вздыхая через раз.
- Два бутыля розового вина и шесть порций фирменной лапши, что-нибудь ещё будете заказывать? - с придыханием, глядя только на Черного спросила девушка в зелёном переднике.
- Кружку вашего самого лучшего эля, дорогуша, - как самый последний змей-искуситель улыбнулся полуобморочной от пристального внимания девице дракон.
- Две, - буркнул со своего места Дурман, осознав, что в своем порванном и грязном комбинезоне, что к тому же был велик магу на пару размеров, он немножко проигрывает другу. Но совсем немножко. На мой взгляд, и рыжий маг был хорош собой, если бы вовремя стригся и носил нормальную одежду.
- Три, - решила поддержать компанию рыжика Дара, и взгляд Лукового тут же метнулся к её скромно сидящей в уголочке фигурке. Антуан было повернулся в сторону Эленан, которая с каменным лицом в сей момент точила свои любимые парные кинжалы, но Дурман послал другу предупреждающий взгляд. Черный секунду подумал, оценил оружие в руках эльфийки и благоразумно сдался. Не в его правилах было претендовать на девушек друга, да и в день их с Дарой знакомства последняя едва не задушила Черного, ибо он оскорбил её нежные чувства, назвав воительницу из светлого леса «хрупкой панной». После этого отношения у них с эльфийкой прохладные. Дара - морозится, Антуан - терпит и молчит. Поразительное единодушие.
- А мне вишневый сок, пожалуйста, - скромно кивнула подавальщице сидящая рядом со мной Адина, которая непонятным образом ускользнула от внимания дракона.
- Кто это прелестное сознание? - тут же заинтересовался наш ловелас, разглядывая ведьмочку во все глаза, и его воодушевленный вид мне отчего-то очень не понравился. Ведьмочка была не из тех барышень, что будут довольствоваться ролью развлечения от скуки или очередного трофея, о нет. Но защищать Адину от пристального внимания Черного я не спешила, сама справится, и не таких обламывали.
- Ах, да, забыла представить, - вроде как даже слегка небрежно кивнула я в сторону Черного дракона, тот заметил и выражение моего лица и сухой тон и тут же насторожился. - Адина, познакомся, пожалуйста, с нашим хорошим другом и напарником Антуаном Валаамом тер Черным, драконом из клана Выжженной земли.
- Для вас просто Лукавый, моя прелесть, - тут же растянул губы в томной улыбке, парень, на что Текила в очередной раз фыркнула, я закатила глаза, а ведьма лишь тихо хмыкнула и тут же ринулась в атаку.
- А где же был этот ваш хороший друг, когда мы демона убивали? - глядя дракону прямо в глаза ехидно осведомилась шатенка.
- Дела, - печально вздохнул Антуан. – О, самая жестокая из всех красавиц, дела семейные меня не отпустили на смертный бой! - и без перехода тут же спокойно сообщил. - К слову, милейшие кудряшки.
- Не старайся, - изящно откинула свои кудрявые волосы за спину ведьмочка. - Этот номер со мной не пройдет.
- Осторожнее, Адина, не забывай, что перед тобою дракон, - слегка сузил глаза Лукавый змей, по его губам скользнула на редкость самодовольная ухмылка. У-у-у, хорош, злыдень!
- И чем это чревато? - облокотившись локтями о стол, подалась вперёд Адина, глядя прямо в глаза дракону, чем ещё больше его раззадорила.
- Как и всякий дракон, я охочь до дивных сокровищ и девичьих сердец...
- И если первого у него хватает, столько бы он не пускал деньги на ветер, то второе для него просто жизненно необходимо, - едко бросила в сторону Черного Текила, на что последний лишь горько вздохнул, мол «и отчего она меня так не любит»?
- Я не из тех, кто хочет стать лишь именем в списке, - задумчиво вертя одной рукой кудряшку, небрежно сообщила Антуану девушка.
- Тем интереснее... - только и улыбнулся загадочно ей в ответ дракон.
- Может, вы уже все таки отправитесь готовить наш заказ? - Вдруг ни с того, ни с сего рявкнула на все ещё не ушедшую от нашего стола девушку в зелёном переднике Текила, и та тут же ретировалась от злобной демоницы, буквально исчезнув за дверьми кухни. Все сидящие за нашим столом аж вздрогнули от крика блондинки. Я, кстати, даже и забыла о девчонке, что так и растекалась патокой, глядя на Черного, а она, оказывается, все это время тоже стояла здесь. - Ну и народ нерасторопный пошел… - откинувшись на спинку дивана, слегка смутилась своему взрыву эмоций Текила, чем тут же поспешила воспользоваться дракон.
- Вот за что ты так с девочкой? Она же ничего не сделала!
- Вот именно что Ничего, - только рыкнула в его сторону блондинка, вертя в руках прядь своих платиновых волос. Насколько я знала, это всегда ее успокаивало. - Ты действительно не можешь пропустить ни одной юбки? - вдруг вздохнув, серьезно повернулась она к Антуану. Того аж перекосило.
- Но-но-но! Что за нелепые претензии, моя своевольная? Всё совсем не так, как ты превратно понимаешь. Это моя природа. Я охотник, я хищник, я дракон!
- Я бы сказала, кто ты, да обидишься, - тихо заявила со своего места ЭленанДара, все ещё продолжая точить кинжалы, Дурман хихикнул со своего места, одобрительно глядя в сторону эльфки.
- Ничего не скажешь в мою защиту, Соль, раз от Дурмана стало мало толку? - впился в меня глазами дракон, ведь все это время я помалкивала, предпочитая оставаться в стороне от возникшего балагана. В этом была удивительная особенность, что Дурмана, что Антуана - одним своим присутствием эти парни переворачивали все с ног на голову. И я никак не могла понять, плохо это, или же хорошо!
- Держи свое драконье очарование под контролем, Черный, - лишь вздохнула я с улыбкой, глядя на «обиженное» выражение лица Антуана. - Мы здесь все очень голодные, а значит и злые. И нечего мне тут обижать рыжика!
- Его и так жизнь обидела...
- Текила!!!
Новая ссора не разыгралась лишь из-за того, что девушка в зелёном переднике, наконец, принесла нашу выпивку, поэтому примерно на минуту над нашим столом царила тишина и спокойствие. Не знаю, как так получилось, но мы с ребятами умели заводиться с полуоборота, а после так же быстро остывали и никогда не припоминали друг другу старых обид.
- Ещё раз прошу прощения, Соль, что не смог поучаствовать в вашей вылазке, которая закончилась очень удачно, с чем я вас и поздравляю, - честно повинился Антуан, с самой очаровательной улыбкой на лице, за что я его сразу же заочно простила. - Но, как известно, золото долго в карманах не задерживается, жизнь быстротечна и безумно скора на расправу, а потому предлагаю нам всем вместе отправиться на новое задание.
- Без меня, - тут же, отказалась от предложения дракона демоница. - Твои идеи вечно выходят нам боком.
- Как всегда, не дослушав, сразу отказываешься, - печально вздохнул Черный, картинно закатив глаза к потолку. - А зря, ведь есть неплохая возможность попасть в фавор к главе гильдии… - после этой фразы ушки навострили все. Что-что, а понимание, что приближенные главы получают задания получше и выгоднее было понятно и ежу. - Я надеюсь, ни у кого нет планов на Самайн?
- Особое задание в день всех святых? Я в деле! - тут же загорелись предвкушением глаза ведьмочки. Не смутил ее даже тот факт, что она вообще-то официально в гильдии наемников и не состояла.
- Я уже говорил, что обожаю эту ведьму? - тут же нахально сграбастал ручку Адины Змей, преданно заглядывая ей в глаза.
- Нет, но я запомнила, - степенно кивнула кудрявая, но руку не отняла. И я поняла, что надо ее спасать, а пыл Черного немного охладить.
- Что думаешь о нем, Адин? - как бы невзначай, но так, что бы все услышали ответ ведьмы, прямо поинтересовалась у кудрявой я, кивнув на застывшую фигуру дракона.
- Красив, галантен, кто бы спорил. Но... я бы с таким удовольствием его на зелья и декокты пустила… - улыбкой акулы поглядела на слегка побледневшего Черного шатенка. - Вы ведь знаете, что драконья кровь нынче такая редкость... 
- Ну ты и... ведьма! - почти восхищённо покачал головой дракон, отпуская руку Адины.
- Сочту за комплимент, - даже чуть высокомерно заявила последняя.
- Ближе к делу, Черный, - наконец оставила в покое свои кинжалы эльфийка, и тяжёлым взглядом посмотрела на дракона. - Хватит рассусоливать, что за задание?
- И все ты вечно куда-то торопишься, Эленан. Твой нежный взгляд сносит голову не хуже чем твой топор, - явно потешался над злостью эльфийки дракон, но вновь в нашу перепалку вмешалась подавальщица, подав нам горячую вкусно пахнущую лапшу. Какие тут разборки, господа? Только и успевай, что работать ложкой и челюстью! 
- Как вы думаете, мне бы пошла форма подавальщицы? - сделав глоток вкусного розового вина, вдруг спросила Текила, внимательно рассматривая наряд очередной девицы в зелёном переднике, что принимала заказы у дальних столиков.
- Для этого нужна грудь побольше, - только и обронил Антуан без какой-либо интонации, но демоница не на шутку оскорбилась.
- А ты такой внимательный, скажу я тебе.
- Всегда отличался наблюдательностью в некоторых сферах жизни, - тут же осклабился дракон, и Текила не сдержалась - огненный норов требовал выхода.
- Ну ты и козел. Ящерица бесхвостая! Да ты...
- Илла, - тут же поспешила перевести стрелки на себя я, чтобы не дай бог эти два огненных существа не начали драку. Таверну было откровенно жалко, неплохое место ведь! - Ты точно не хочешь провести Самайн с нами и поучаствовать в авантюре Антуана? - а то, что это была именно очередная его авантюра, я не сомневалась.
- Пас, Соль. Самайн - семейный праздник, время демонов, поэтому я ухожу домой в свой мир, чтобы отпраздновать его, как положено. Так что на меня можете не рассчитывать, - вздохнув, пояснила мне демоница, и я важно кивнула, принимая ее отказ. - Спасибо за вино, Соль, но я пожалуй сегодня откланяюсь первой, - неожиданно поднялась со своего места Илла, с усталым выражением на лице.
- А как же десерт? - опешила от такого резкого поворота событий я. Ведь Текила, не смотря на свою расовую принадлежность и склочный характер, была безумной сладкоежкой, а сегодня вскочила с места, едва мы съели первое блюдо!
- У меня из-за кое-кого аппетит пропал, - только и пожала плечами девица, а затем просто растворилась в воздухе. Буквально. Ушла домой, тут же поняла я, видимо не все так гладко в царстве теней, что бы не говорила демоница. В последнее время девушка была подавлена и срывалась на всех подряд, и я подозревала, что это как-то связано с её родным миром и, возможно, её семьёй. Но наверняка я всё же не знала.
- Вот вечно она мной недовольна! Адина, душа моя, вот скажи, что я сделал не так?
- Не впутывай ее в это, - покачал головой расслабленный Дурман, который, как и я, почти не участвовал в общей дискуссии, предпочитая просто молча отдыхать. - И всё-таки, что ты уже придумал, Антуан? Колись давай, хватит тянуть дракона за хвост.
- О, это будет задание для тех, кто не боится умереть самой страшной смертью. Задание для истинных храбрецов, искателей приключений и кладов. Задание для нашей сумасшедшей и безумно удачливой компании. Итак, слушайте...



Наталья Левина

Отредактировано: 03.01.2019

Добавить в библиотеку


Пожаловаться