Седьмая дочь графа Стера

Размер шрифта: - +

Глава 1

Каждая порядочная аристократическая семья скрывала в шкафу скелеты. Однако вряд ли кто-нибудь мог похвастаться, что прячет от мира живого человека. Но, к сожалению, проделать этот номер с неодушевленным предметом или даже неблаговидным поступком далекого прошлого гораздо проще, нежели с девицей семнадцати лет, и Изабелле таки пришлось выходить в свет. Не слишком часто и исключительно вечерами, чтобы не испортить гостям аппетит. И обязательно вместе с сестрами, чтобы на их фоне не казаться… слишком странной. Да и когда у тебя много дочерей, вряд ли кто-то заметит внезапное исчезновение одной. Девицы подвержены нервным расстройствам, у них частенько болит голова и случаются обмороки. А еще они могут страдать малокровием и прочими недугами, требующими практически безвылазного нахождения в постели. Но, увы, ничто не может длиться вечно…

— Надо что-то решать.

Лорд Уильям Джад, граф Стер покосился на свою жену Лавинию. Та по обыкновению тяжко вздохнула, в который раз помянув недобрым словом проклятие. Кто и когда его навел, неизвестно, но факт неоспорим. Все ее мальчики и девочки хороши и здоровы как на подбор, только Изабелла получилась уродиной. А еще обладала странным наклонностями, которые наверняка привели к гибели Ирэн и Кэрол. Надо было послушать совета няни и избавиться от ребенка, но Лавиния не смогла. В итоге через три года лишилась новорожденных близнецов и больше не могла иметь детей. Возможно, допроси Лавиния супруга, узнала бы о первоисточнике бед, но она не обладала ни достаточной прозорливостью, ни силой характера, а добровольно могилы с секретами не вскрывают.

— Опять ты принесла сюда эту птицу! – Лавиния не придумала ничего лучше, чем сорваться на виновницу тяжких дум.

Изабелла вздрогнула и подняла на нее большие зеленые глаза. Ворон на ее плече недовольно каркнул и продолжил клевать еду с руки хозяйки. Точно проклятая, чернокнижница! Откуда только взялась! Лавиния устала от череды увольнявшихся слуг, не желавших работать в доме колдуньи. Она много раз устраивала обыски в комнате дочери, но та непостижимым образом умудрялась прятать от нее тетради со странными, а потому пугающими записями. Нет, чтобы вышивала, как Мэри, или музицировала, как Алиса. Да хотя бы занималась садом, как Кетрин. Проклятое дитя! Изабелла сама частично виновата в своем увечье. Когда она сидит, распустив свои роскошные волнистые темные волосы, то кажется нормальной, но стоит присмотреться, увидишь следы ожогов на ее лице. Шрамы обезобразили часть щеки, шею и левое плечо, по этой причине седьмая дочь графа Стера никогда не носила открытых платьев. Вот и сейчас шею ее сковал воротник-жабо. Никакого сравнения с сестрами! Изабелла мрачная, замкнутая – они хохотушки, весенние цветы в ярких воздушных нарядах. Но если бы дело было только в ожогах!.. Лавиния вздохнула и отвернулась. Никогда ей не избавиться от калеки!

— Мэри держит кота, почему мне нельзя завести ворона? Он воспитанный и никому не мешает.

— Потому что это птица, а не домашнее животное, бестолочь! – отозвался Генри.

Он учился в университете и приехал в родовой замок на каникулы. Старший сын и будущий наследник титула Норман уже заступил на службу и занимался важными, взрослыми делами, поэтому наведывался в отчий дом редко. Вскоре он вовсе планировал заключить помолвку с наследницей генерал-адмирала.

— Если кто-то бестолочь, то это ты, — не смутилась Изабелла. – Все великие волшебники держали воронов. Они очень умные птицы и…

— Хватит! – рявкнул граф. – Чтобы я о волшебниках больше не слышал! Немедленно отнеси птицу в клетку, Изабо, и научись, наконец, вести себя за столом.

Сестры дружно хихикнули и тут же приняли самый примерный вид. Изабелле девятнадцать, пора бы прочитать хотя бы одну книгу по этикету. Целых девятнадцать лет, а она по-прежнему говорит все, что думает. Ни один мужчина на нее не взглянет.

Опираясь на стол, Изабелла поднялась. Встревоженный движением, ворон взлетел с ее плеча.

— Пойдем, Сей, нам здесь не рады. – Девушка вытянула руку, и птица, немного поворчав на своем языке, опустилась на нее. – Я насыплю тебе орешков. Ты ведь любишь орешки?

Изабо ласково провела пальцем по блестящему оперению и, сильно прихрамывая, удалилась. Такой уж она родилась: одна нога короче другой. А потом еще опрокинула на себя кастрюлю – хотела взглянуть, что там булькает. Не доглядевшую за ребенком няню уволили, лекарь постарался, как мог, но следы на коже остались. И ведь только Изабелле могло вздуматься сбежать на кухню! Проклятие, сущее проклятие рода Стер!

Лавиния проводила дочь полным тоски взглядом. Никогда ей не выдать ее замуж. А ведь это позор, придется Изабелле коротать век сначала в родительском доме, потом под крышей братьев и сестер. Можно, конечно, отправить ее в монастырь или тот же университет, куда с прошлого года начали брать женщин, но Изабо не питала страсти к религии, а об ученой карьере не могло быть и речи. Дочь сенатора с книгами не возится и уж точно не живет одна. Наука – это непристойно!

— Я что-нибудь придумаю, — перехватив взгляд жены, ободрил ее Уильям. – К примеру, Кетрин могла бы взять ее с собой к подруге.

— Но папа! – возмутилась шестая из детей графа Стера, всего на год старше Изабеллы. – Она всем только помешает.

«И распугает женихов», — прозвучало невысказанное между строк. Кетрин надеялась приятно провести время и оказаться в центре мужского внимания. После того, как Мери в прошлом месяце представила семье своего поклонника, ей тоже хотелось обзавестись женихом. Хотя бы для того, чтобы стоять с ним рядом на свадьбе Алисы. Это совсем другой статус, не просто сестра невесты, а будущая маркиза, графиня или баронесса. К тому же между Мери и Кетрин давно шло негласное соперничество, и младшая не желала проигрывать старшей. Правда, в одном она считала себя победительницей. Если все пойдет хорошо, Кетрин станет невестой в двадцать один, когда как Мери, ужас какой, через месяц исполнится двадцать два. Алиса и вовсе на их фоне казалась старой девой, но у нее была уважительная причина: будущий муж целых три года провел с дипломатической миссией в другой стране, и она терпеливо ждала свадьбы.



Ольга Романовская

Отредактировано: 21.07.2019

Добавить в библиотеку


Пожаловаться на подписку