Оксюморон. Кода. Воспоминания

Размер шрифта: - +

Глава 1

Ослепительно белыми хлопьями снег спускался с небес. Накинув на плечо рюкзак, я не спеша вышла из школы и шагнула вглубь белоснежного пейзажа, оставляя за собой дорожку из тянущихся отпечатков резной подошвы ботинок на белом полотне. Морозный ветер играл в моих волосах, которые я то и дело безуспешно пыталась спрятать под шапкой. Не выходило. Непослушные локоны снова и снова падали на черную куртку. Белый мех капюшона сливался с оседающим на моих плечах снегом. Было еще довольно светло, но голые тополя уже отбрасывали длинные тени на узкие серые дорожки. Ночь наступала быстро. Световой день длился всего пять-семь часов. 
Прошло две недели после того, как я вернулась домой из мира, напоминавшего мне сказку. Я считала Оксюморон местом, которое воплотит в жизнь все мои желания и грезы. А какая девочка семнадцати лет не мечтает о таком? Не путает сладкие сны с действительностью?.. И я поплатилась. Игнорируя все то, что просто кричало мне о необходимости бежать, смотря на мир сквозь розовые очки, я была слишком наивна. И меня наказали. Боль и страдания - вот что я получила, очнувшись, наконец, от своих мечтаний. Я пережила предательство друга. Познала несчастную любовь. Немало, правда? А ведь, казалось бы, что предвещало такой конец?
Я вдохнула морозный воздух полной грудью и зашагала по столь знакомой мне дороге, что петляла через дворы. Мне совсем не хотелось учиться. Жизнь в Оксюмороне совсем выбила меня из колеи. Но я не могла окончательно загубить и свою человеческую сущность, не могла забросить все. Нет, на это у меня не хватало смелости. Мой путь до дома обычно занимал пятнадцать минут. Было довольно холодно, но я не спешила и внимательно всматривалась в никем еще не тронутые сверкающие сугробы.
Всего двадцать минут назад я сидела на уроке истории и краем глаза видела, как белые хлопья снега опускаются на темный асфальт. Двадцатый век, революции, войны, партийная борьба… Я внимательно смотрела на учителя, вслушиваясь в его слова, но не улавливала смысл. Я не сочувствовала гибели царской семьи, не негодовала из-за поражения в русско-японской войне, не думала о том, чьей партии предложения были лучше. Мои мысли были далеко от произносимого преподавателем, где-то там, за невидимой стеной… Я скакала на гнедом жеребце по заросшему лесу, я наслаждалась тем, что лишь луна сопровождает меня в моем пути, что лишь ветер стал мне в нем верным спутником. Одновременно мое тело располагалось на жутко неудобном стуле и время от времени напоминало о реальном положении вещей. Я переложила под тесной партой затекшую ногу. Высидеть сорок пять минут. Целых сорок пять! Честное слово, тем, кто на это способен, нужно памятник ставить!
Мне хотелось вновь увидеть горы. Я хотела вновь ощутить его взгляд на себе. Я желала услышать его голос - строгий и одновременно нежный. Я настолько сильно желала этого, что мне хотелось все напрочь забыть. Я почти дошла до парадной и уже завернула за угол, как вдруг мой взгляд привлек молодой парень, что стоял посреди дороги. Я бы не обратила на него внимания, если бы только рядом с ним не топтался рыжий конь. 
-Я уже думал, что ошибся адресом, - проворчал он и уставился на меня.
Его голос заставил меня вздрогнуть (из-за того, наверное, что он все-таки был мне знаком), но я тут же непринужденно улыбнулась и направилась к нему, пересекая дорогу и озираясь по сторонам. Улица была почти пустой.
-Не боишься, что выдашь себя в человеческом мире?
Льюис усмехнулся и сложил руки на груди, по-прежнему продолжая сверлить меня взглядом. В последний раз он видел меня, когда я очнулась на больничной койке. И сейчас он, видимо, оценивал мое состояние. Не знаю, приметил ли он во мне какие-то изменения или посчитал, что я осталась прежней. По его взгляду этого было не понять. 
-У меня есть официальное разрешение, так что "Служба Доставки" знает, что я здесь. Они и дали мне твой адрес. И, между прочим, в орла я превращаться всем напоказ не собираюсь, так что никто, кроме тебя, Кай, и не узнает.
-А твои глаза? 
Я проигнорировала тот факт, что парень обращается ко мне на оксюморонский лад.
-А что, увидев сиреневые глаза, все сразу кричат "О боже, да он же орел"? - Льюис усмехнулся, заметив мое смятение. - Дамы твоего возраста провожают меня голодными взглядами. Они в восторге от моего образа, думают, что я выбрал себе такой стиль (а у меня есть чувство стиля), - он подмигнул мне. - И потому ношу сиреневые линзы. Хотя вот люди в возрасте смотрят как-то косо… - он призадумался на мгновение, а затем отскочил в сторону, избежав очередной попытки лошади укусить его, и резко обернулся. - Ах да, - Льюис вновь посмотрел на меня, - забыл представить. Кай, это Лис. Лис, это Кай. Кусай ее, а не меня, - прошипел он лошади и наигранно потер место укуса, хотя лошадь даже не дотронулась до него.
Я засмеялась. Эти два "парня" идеально подходили друг другу. Оба упрямые и гордые. Просто датские принцы благородных кровей.
-Зачем ты приехал? - спустя минуту спросила я.
-Ты спасла Кирину, - многозначительно напомнил мне Льюис.
Как будто я могла об этом забыть. Да, я спасла одну из королев Оксюморона, пожертвовав при этом, можно сказать, собой.
-Сейчас в Оксюмороне налажен мир, достаточно официальный, если не считать некоторых последователей Колдуна, которые продолжают беспокоить нас. Крит занял трон Королевства Пум, теперь у всех рас есть законный правитель. Ведьмы хотят лично отблагодарить тебя, Кай, вот и послали меня сообщить тебе об этом, - он серьезно посмотрел на меня. - Валиэр, Аглон и Кирина приглашают тебя на небольшой ужин.
-А как же учеба?..
-У тебя скоро каникулы, - перебил он. - Осенние, разве нет?
И откуда принцу орлов известно о человеческой системе обучения? Я молча обдумывала возможность вновь забросить учебу, а парень в безмолвном ожидании смотрел на меня. На нем была обычная черная куртка (чем-то похожая на мою), синие джинсы. Он казался самым обычным человеком. Ни солдатом, ни принцем, ни тем более оборотнем-орлом. По крайней мере, для многих из человеческого мира он и был самым обычным человеком, но не для меня. Я знала, кем Льюис являлся на самом деле. Точнее, я думала, что знаю. Позже я пойму, что это не так, - позже, когда узнаю так много нового о том, кто сейчас ждет моего ответа. 
Через три дня действительно начинались каникулы. Мои подруги уже не учились. Лишь я и еще несколько наших одноклассников ходили в школу, чтобы сдать долги и получить заслуженные оценки. Еще три дня, и на довольно длительное время я в принципе буду свободна. Родителям можно сказать, что Льюис пригласил меня отдохнуть. Они никогда не были против его присутствия, ведь по легенде он спас мне жизнь. Мама даже порой удивлялась, почему он пропал, и звала в гости не раз.
-Хорошо, - наконец согласилась я, - а как быть с вратами?
-Пройдешь через официальные, - отмахнулся Льюис. - Ведьмы выдадут разрешение для "Службы Доставки". Я заеду за тобой.
Не дождавшись моего ответа, он подошел к Лису, и рыжий конь недовольно заурчал. Видимо, просто стоять на морозе лошади больше нравилось, чем везти куда-то своего всадника. 
-До встречи, Кай, - парень улыбнулся напоследок и пнул Лиса по бокам. 
Конь нехотя поскакал вперед, иногда брыкаясь. Впрочем, это нисколько не волновало Льюиса: он уверенно держался в седле (в отличие от меня, ведь я не была еще опытной наездницей, а с Хемпом мне чисто повезло).
Всадник и его лошадь скрылись за припаркованными машинами за поворотом. Я проводила их взглядом, поправила рюкзак за спиной и зашагала в сторону своей парадной в самом конце дома. Через три дня я вновь окажусь в Оксюмороне, вновь добровольно окунусь в омут с головой и дам себя утопить.

***

Меня крайне удивило (да, я всякий раз не перестаю всему удивляться), насколько строго нас проверяли стражники на КПП перед главными вратами во второй мир. Как рассказал мне когда-то Лео, всего главных врат в Оксюмороне было трое: двое располагались на территории орлов, еще одни находились в королевстве медведей. Через одни из тех, что были собственностью ведьм и орлов, мы тогда и пытались пройти. Люди проверили наши удостоверения, убедились, что Льюис действительно тот самый Льюис, брат Ломарка, а не самозванец. Меня так вообще заставили написать все данные, какие только можно: имя, фамилию, адрес… Я подписала с десяток документов, помимо стандартного регистрационного бланка. Ну не варварство ли? У нас отняли почти полтора часа нашей жизни. Я думала, что околею, ведь в помещении, где мы дожидались очередной проверочной процедуры, было не теплее, чем на улице. А ведь за окном уже стоял ноябрь…
На самом же деле стояла самая что ни на есть зима (настолько холодной осени на своем веку я не припомню). И здесь, в лесу, в этом домике холод ощущался как никогда прежде. Нам следовало прибыть во дворец главного города орлов - Облачного Королевства. Затем, быстро переодевшись, отправиться к ведьмам. Но я только и мечтала о горячей ванной, теплом чае и пуховом одеяле, а точно уж не о приеме, который мне предстояло пережить. Но все-таки пришлось взять себя в руки и следовать плану.
Освободившись от бесконечных расспросов стражников, мы, наконец, ступили на территорию Оксюморона. Воздух был здесь так же холоден, а деревья вокруг совсем не отличались от тех, что окружали пропускной пункт в мире людей. У меня в голове даже на мгновение мелькнула мысль, что, возможно, я просто еду гулять, что никакого Оксюморона и вовсе не существует… Но вскоре местность начала кардинально меняться. Мы въехали на холм. Я сидела на Лисе за спиной Льюиса и из-за его спины видела длинную вереницу гор, тянувшуюся до самого горизонта. Между пиками в лучах заходящего солнца мерцали золотые купола дворца на окраине главного города.
-Вау, - не удержалась я от восхищения.
Льюис придержал коня, который был готов уже рвануть вниз по широкой дороге.
-Вблизи он еще красивей, - гордо произнес парень. - Все три дворца в Оксюмороне прекрасны, все-таки они были возведены по образу и подобию друг друга. Никто не сможет сказать, какой из них возвысился первым.
-Три дворца? - переспросила я. Тогда я знала только про дворец волков, и он, насколько я помнила, имел черные купола. Про остальные я просто-напросто забыла, так как была захвачена красотой первого и совсем не придала значения их схожести когда-то.
-Да, - Льюис кивнул и пустил нетерпеливого Лиса шагом по тропе, ведущей в ущелье.
Широкая дорога была окружена высокими стенами гор. Мы ехали почти в сумерках, хоть до заката и оставалось еще минут тридцать. Солнечные лучи редко сюда проникало. Зато, к счастью, не было ветра. Путь лежал вдоль реки, которая по левую руку от нас внезапно уходила вглубь, образуя крутой обрыв. Река была бурной и в конце своего пути впадала в "океан", пробивая дорогу через горы. Однако сейчас мороз начинал брать свое: в минус пятнадцать воды ее по краям заметно замерзли и превратились в неровные ледяные глыбы.
-Примерно сто пятьдесят лет назад по окончании гражданской войны между пумами, орлами и волками в честь воцарившегося мира были возведены три дворца, - продолжал Льюис рассказывать по дороге. - Совершенно одинаковые, но с разными куполами. В городе волков - черные купола, в городе пум - белые, в городе орлов - золотые. 
-А где главный дворец ведьм? - спросила я, осматривая ущелье.
Темнело. Солнце садилось рано, да еще и облака, скопившиеся на горизонте, препятствовали его прощальному свету. 
-Он недалеко от Облачного Королевства. Отсюда его не видно. Мы могли, конечно, поехать другой дорогой, через лес и поля, и выехать к мосту со стороны деревень… Но путь вдоль реки быстрее. Вот доедем до моста, преодолеем небольшой лес, там и увидишь.
-Хорошо.
-Но сначала заедем в город…
Льюис придержал Лиса, так как вдруг дорога стала очень скользкой. Конь начал шагами мерить землю, ступая на безопасные ее участки, благодаря опытному всаднику на его спине.
-...переоденемся и оставим Лиса, а то он, бедняга, замучился уже. Дальше отправимся на других лошадях. Как раз часов в восемь будем у королев. Ты насколько отпросилась у родных?
-Сказала, что меня не будет где-то три дня…
-Отлично! - парень явно обрадовался полученной информации. - Значит, я успею тебе все показать. Сегодня сходим на обед к ведьмам (если ты не против, я тебя сопровожу), ну а завтра посидим в компании разведки орлов и отметим окончание войны!
-Разведки орлов?
-Ага, - Льюис ободряюще улыбнулся, - я тебя приглашаю.
-Спасибо…
Через час мы были в главном городе. Поднимаясь все дальше в гору, мы проехали его улицы настолько быстро, что я не успела рассмотреть маленькие серые дома с черными крышами, людей, что ходили по улицам, закутавшись поглубже в теплые одежды… Все мое внимание привлек к себе главный дворец, возвышающийся на вершине горы и одной своей стеной смотрящий в самую бездну - глубокое ущелье Оксюморона. Я была поражена, увидев его размеры. Сейчас, в этот закатный час, было совершенно не видно четких очертаний окружающего ландшафта. На месте ущелья виднелась лишь черная дыра, пугающая своими размерами и казавшаяся бесконечной, словно сама ночь таилась в ней…
Сначала мы заехали в конюшню на другом склоне горы. Там начиналась равнина, однако и она через километров двадцать заканчивалась обрывом. Горы, словно стены помещения, продолжали окружать все вокруг до самого королевства пум и медведей. Облака, неожиданно накатившие с запада, касались самых верхушек дворца, и часть его куполов скрылась в этом серовато-черном тумане.
Я восхищалась открывшимся перед моим взором видом, медленно следуя за Льюисом по вырезанным в скале ступенькам. В первый раз я зашла во дворец с черного входа, а не с главного (в дальнейшем я часто буду использовать его, когда буду спускаться в конюшню к лошадям, ведь так путь короче). 
Льюис указал мне мою комнату и на всякий случай свою, в конце коридора, чтобы я смогла обратиться к нему. Странно это было. Нет, не то, что Льюис выразил готовность помогать мне, а то, что парень был так заботлив и позволял беспокоить его - принца орлов - в любое время. Честно, не ожидала я увидеть его вообще после того, как он покинул больницу, в которой я выздоравливала после нанесенных Лео ранений. Но вдруг ни с того ни с сего он появляется в моей жизни вновь и ведет себя так, словно мы с ним давние друзья, хотя и знакомы-то толком не были. Я о нем ничегошеньки не знала. Он был для меня загадкой. Принцем, командиром разведки орлов.
Мне дали время переодеться. Льюис зашел за мной через полчаса. Стоит сказать, его костюм был довольно обычен для столь значительного приема. А я все волновалась, что моя рубашка будет выглядеть слишком заурядно! Все-таки я шла на прием к королевам целого мира!
Наряд Льюиса меня успокоил. На парне была сиреневая шелковая рубашка и черные джинсы, на которых довольно явно мелькала оставленная Лисом рыжая шерсть. Но он все же был принцем и братом короля. Возможно, ему позволено было представать перед королевами в подобном виде.
-Совсем неплохо!
Этот комплимент поставил меня в тупик. Видимо, Льюис заметил мою неуверенность.
-Только юбку я бы не надевал, - посоветовал он, - мало того, что там холодно, так еще мы на лошадях поедем. Не совсем удобно будет, не думаешь? Я подожду внизу около черного входа.
Он сунул руки в карманы штанов, и этот жест так напомнил мне то, чего я вспоминать не хотела… Перед глазами вдруг всплыл совсем другой силуэт. Широкие плечи. Изумрудные глаза… Лео. Мне на мгновение показалось, что на месте Льюиса стоит он. Да… Как бы я ни пыталась забыть его, Лео никогда не покидал моих мыслей. Не могла я не думать о нем. Я часто прокручивала в своей голове все то, что произошло со мной, с ним, с нами… Но никак не могла понять, с чем связаны эти события, почему я делаю все это, почему все так оборачивается? Судьба?.. Я думала об Оксюмороне ежечасно, ежеминутно… Забыть? Это не в моих силах.
-Помнишь, как идти? - спросил Льюис напоследок, и я кивнула в ответ.
Парень ушел, через пять минут я спустилась вслед за ним, предварительно заменив черную юбку коричневыми штанами. Они плохо сочетались с голубой рубашкой в мелкий цветочек, но зато в них было тепло, и я была уверена, что смогу без проблем ехать в них верхом.
Пока мы были в конюшне, Льюис познакомил меня с лошадьми разведки. Почти все они были чистокровными ахалтекинскими скакунами самых разных мастей. Мы взяли двоих, заранее поседланных, и вывели их из стойл. За время нашего пребывания во дворце солнце окончательно покинуло небосвод. Был еще вечер, но темнело здесь с невероятной скоростью. Зажглись освещающие город огни. Удивительно. И здесь есть электричество. Из окон домов тоже лился свет. Белый снег отражал его и делал ночной город похожим на день. Лишь темное небо напоминало о позднем времени. Я взглянула на часы башни, что перекрывала вход в город, и вдруг поняла, что уже почти восемь. Целый день ушел на то, чтобы просто добраться сюда из моего дома!
Рысью мы быстро преодолели каменную дорожку, сплошь заваленную снегом, и очутились у поворота. Пройдя мимо расположенной на углу скалы, мы продолжили спускаться все ниже и ниже - к лесу. Там, на самой его опушке, в глубине гор был расположен замок. Я заметила его арочные окна еще издалека: они ярко сияли среди окружавших замок теней, но ни одного силуэта не промелькнуло за их стеклами. Казалось, замок был совершенно пуст.
Я просмотрела огромную террасу, что огибала скалу и выходила к подножиям двух одиноких гор вдалеке. Их пики потонули в густых и таких же темных, как все за пределами городских огней, облаках. Мы оставили лошадей рядом с входом, и их в то же мгновение увели прочь.
Как ни странно, в качестве прислуги выступали пумы. Практически вся личная стража ведьм состояла из представителей этой расы. Позже меня это, конечно, перестанет удивлять. То ли из-за низкого статуса пум по сравнению с другими расами, то ли из-за чего еще, но ведьмы предпочитали видеть своими слугам именно их. В любом случае магия вожделения нисколько не была для них проблемой: ведьмы не были восприимчивы к магии неканов любой из рас.
Нас встретил один из лакеев и, вытянув руки по швам, тут же поклонился: сперва Льюису, затем мне. Меня это несколько выбило из колеи. Я неуверенно улыбнулась и кивнула, не имея ни малейшего представления, как реагировать на подобные знаки уважения. К слову, принцу очень понравилась моя реакция: он даже не пытался скрыть широкую ухмылку, появившуюся на его лице.
-Когда окажешься перед ведьмами, - прошептал мне Льюис, - опустись на одно колено и не поднимай головы, пока тебе не позволят, - я напряженно кивнула.
Пока мы не оказались в этом замке, я и не думала о правилах этикета, которые следовало соблюдать. И почему мне раньше не пришло это в голову? Что мне было дозволено говорить при них? Как к ним обращаться - на "ты" или "вы"? А может, просто по именам? Есть ли у них отчества?.. В мгновение тысячи вопросов закопошились в моей голове, но ни на один из них я не знала ответа. Я впервые волновалась о вещах, которые при всех других обстоятельствах казались совершенно естественными. Мы шли через сквозные залы, углубляясь все дальше в скалу, приближаясь все ближе к центральным залам без единого окна. Мое волнение возрастало с каждым шагом.
-Входите. Королевы скоро прибудут, - прозвучал монотонный и по-детски торжественный голос.
Интересно, сколько же он репетировал, чтобы добиться такого звучания?.. Лакей распахнул перед нами двери и указал вглубь небольшого помещения, где уже был накрыт стол на пять персон. Получается, кроме нас с Льюисом гостей больше не предвидится. Мое внимание привлекли силуэты напротив. У двери с противоположной стороны залы, неестественно прямо выровняв спину, стояли двое высоких мужчин. Провожавший же нас стражник остановился у створок дверей, что внезапно захлопнулись за нашими спинами. От неожиданности я вздрогнула, а на свечах затрепетал огонь. Было слишком тихо. Слишком… тесно. Отсутствие окон и всякой возможности отступить словно делало воздух в помещении тяжелее, непригоднее для дыхания. Я вдохнула поглубже.
Льюис как ни в чем не бывало осмотрелся по сторонам, оценил убранство королевских залов и присел на стул. Ну да, ему не впервой встречаться с самими королевами Оксюморона! А вот я никак не могла успокоиться. Свет был тусклым и исходил лишь от нескольких свечей и старой люстры, что висела под потолком и едва освещала пространство вокруг себя, не то что во всем помещении. Мир вдруг застыл для меня в ожидании того, что я не могла предсказать. Я ощущала себя так же, как и накануне битвы: я боялась, меня сковывал страх перед неизвестностью… И вдруг дверь напротив нас отворилась. В комнату медленно, гордо вскинув головы, вплыли три белых призрака.
По крайней мере, они действительно показались мне таковыми. На всех троих струились длинные белые одежды, у одной даже волосы были белыми, словно снег. Я застыла от изумления. Вдруг Льюис поднялся и вежливо склонил голову, немного опустив ее при этом в сторону. Он смотрел им прямо в глаза, и ведьмы ответили ему дружелюбной улыбкой. Я же, опомнившись, поспешила опуститься на одно колено, как и советовал мне принц.
-Рада тебя видеть, - вдруг пролепетал почти детский голос, и я подняла глаза в сторону говорящей.
Кирина, младшая из сестер. Та, которую я спасла от клыков Лео, едва не пожертвовав собственной жизнью. Она была ведьмой растений и лишь в последние годы войны получила возможность пользоваться своей силой. Последний раз я видела ее там, на поле битвы, упавшей с лошади на землю, всю в грязи…
-Поднимись, - вдруг зазвучал строгий голос, и я повиновалась.
Длинные темно-каштановые волосы ведьмы сильно контрастировали с ее белым одеянием. Не знаю, что значила эта традиция, но ведьмы Оксюморона всегда были облачены в белые платья.
-Я Аглон, - продолжила девушка величественным тоном, - старшая королева Оксюморона, ведьма воды.
-Ой, как официально, - хмыкнула третья из сестер. - У нас тут не официальный бал, Аглон, все свои! - Валиэр, ведьма воздуха, снисходительно улыбнулась мне и плюхнулась на стул, осматривая еду и обдумывая, с чего бы начать.
-Что у нас сегодня вкусненького, - она потерла руки, бросая взгляды на десерты, что стояли посреди стола. - И чего все стоят?! - королева взглянула сначала на своих сестер, потом на нас с Льюисом. - Лучший разговор - это разговор во время еды! Я безумно проголодалась.
Принц растянулся в улыбке и отодвинул стул, взглядом приглашая меня присесть. Я подчинилась, а он вскоре присел рядом со мной. Аглон и Кирина очутились за столом одновременно с нами.
-Ты так и не представилась, - сделала мне замечание Аглон, когда я уже предвкушала вкус жареной картошки.
Я весь день не ела и сейчас хотела вкусить достойные самих королев блюда. Хотя я бы и на самую дешевую закуску сейчас согласилась. Ведь еще немного, и мой живот запоет серенады, словно кит, нарушая царящую здесь и пугающе неестественную тишину. Я вздрогнула и посмотрела на ведьму воды: та сверлила меня взглядом, пока я подносила вилку с кусочком картофеля к губам. Льюис и остальные уже вовсю наслаждались едой, лишь мы, непонятно зачем, обменивались взглядами.
-Меня зовут Кай, - я опустила вилку обратно в тарелку. - Я попала в Оксюморон через секретные врата, совершенно случайно, в конце августа. Льюис и его разведка их закрыли, и мне не было пути назад, - я ненадолго замолчала, но ведьма ничего не ответила, поэтому я решила продолжить. - Я нечистокровная волчица из человеческого мира. 
-Кто из твоих предков был неканом? - спросила Валиэр, и это оказалось весьма забавно, поскольку во рту у нее по-прежнему была еда.
-Не знаю, - я пожала плечами. - На моих родителях кровь волка не отразилась, поэтому, от кого мне досталась эта сила, я не знаю.
-Допустим, - голос Аглон вновь привлек меня к себе. - Несмотря на то, что моя сестра ведет себя крайне неподобающе, - она бросила на нее недовольный взгляд, - я все-таки представлю ее. Валиэр, ведьма воздуха, - она указала на сестру, что, не обращая никакого внимания на недовольство старшей, уминала десерт вместо основного блюда, за которое принялись мы все, - вторая по старшинству, первая по способностям.
-Слишком много лести, сестра, - пробормотала Валиэр снова с набитым ртом, отчего Аглон негодующе покачала головой.
-А это Кирина…
-Здравствуй! - девушка мне тут же улыбнулась. Хотя, я бы сказала, девочка. Она, возможно, была даже младше меня. А ведь мне только через десять дней должно было исполниться восемнадцать.
-Не перебивай, - тут же рыкнула Аглон, и девушка, смутившись, опустила взгляд в тарелку. - Она ведьма растений. Позволь поблагодарить тебя за то, что спасла ее от рук того чертова предателя.
Я вздрогнула от услышанного, но слова Валиэр отвлекли меня.
-Аглон, - обратилась ведьма воздуха к своей сестре.
-Что? - та недовольно посмотрела на нее.
-Дай ты человеку поесть спокойно! Мы все тут голодные до чертиков, потом перейдем к формальностям! Ешь, давай!
Аглон, нахмурившись, уставилась в свою тарелку, и я наконец-то смогла положить кусок картошки себе в рот.
Ужин был великолепным, а главное, очень вкусным! Я явно съела лишнего и теперь, приняв удобное, но все же приличное, положение, пыталась не делать на стуле лишних движений. Как же мне хотелось улечься на тот диванчик, что стоял в углу! Но Валиэр опередила меня: наше присутствие не остановило ее, и, как только она покончила с десертом, сразу же улеглась там. Мы же все по-прежнему оставались за столом.
Я удивлялась тому, насколько мало сходств было между сестрами. Хотя их и сестрами-то назвать было нельзя. Это была не кровная связь, а связь на уровне формальностей, ведь все девять королев приходились друг другу назваными сестрами во все времена. Так они и сами иногда друг к другу обращались. Но тогда я еще этого не знала, знала лишь, что ведьмой могла стать любая девочка, любой расы. Даже человек мог перенять силу ведьмы (правда, таких случаев не было, ведь ведьмы всегда избирались из числа неканов). Валиэр раньше была из расы волков и стала ведьмой еще до войны. Они с Аглон (та была из расы орлов) правили Оксюмороном уже более десяти лет. Обеим было за тридцать. Кирина же переняла силу от ведьмы, которая взяла ее к себе на воспитание, совсем недавно. Даже не закончив должного обучения, она, тем не менее, сама не будучи готовой к этому, уже получила способность повелевать магией растений в свои молодые неопытные руки. Аглон пыталась воспитать из Кирины настоящую королеву, но представительнице расы пум страстно хотелось пожить хоть немного своей жизнью. Аглон часто злилась на Валиэр за то, что та позволяла Кирине своевольничать и не уделяла ее воспитанию достаточно внимания. Но ведьма воздуха лишь махала на это рукой: "Дай девочке хоть немного насладиться жизнью, опыт придет со временем, а все политические вопросы мы и вдвоем благополучно решим".
-Льюис, как обстоят дела с отрядом? - вдруг спросила Аглон, когда нам принесли чай, а опустошенные тарелки постепенно стали исчезать со стола.
-Несите тортик, - протянула Валиэр, обращаясь к слугам и потягиваясь на диване.
-Нуу, - не замечая слов Валиэр, ответил Льюис. - Я отпустил четверых к их семьям, двое сейчас дежурят у главных врат, еще двое находятся с Вэльтенем в королевстве волков. Сейчас в моем распоряжении всего четырнадцать бойцов да королевская стража под командованием Анны. Случилось что-то срочное?
-Просто поинтересовалась, - ушла от ответа Аглон и призадумалась. - Всего двадцать три человека, не считая Анны и ее бойцов… Потери разведки были настолько велики?
-Да, - Льюис сложил руки на груди и кивнул, - к сожалению…
-Как ты планируешь справиться с подобной ситуацией?
-У Анны весной выпускаются новички, они заменят людей в королевской страже, а тех я возьму к себе.
-Ждать до весны неприемлемо, - сурово заключила Аглон. - Что если вы нам понадобитесь?
-Мои люди справятся и в составе двадцати трех человек, если это будет необходимо, - уверенно проговорил Льюис. - Не волнуйтесь, Аглон, мы найдем способ решить проблему с последователями Колдуна. Их попытки выиграть уже проигранную войну окажутся бесполезными, уверяю вас. Мы вскоре схватим их…
-Меня не очень-то беспокоят последователи Колдуна…
-Тогда кто…
И тут полный недоверия взгляд Аглон упал на меня: она гнала меня прочь из зала. Конечно, я понимала, что мне тут делать нечего, что я нахожусь там, где мне никогда и не следовало быть. Если бы я по чистому стечению обстоятельств и благодаря огромной удаче не спасла Кирину тогда, меня сюда не позвали бы никогда в жизни…
-Позже поговорим, - Аглон привстала из-за стола.
"Без свидетелей", - непроизнесенные слова повисли в воздухе.
-Жду тебя завтра после полудня, - Льюис тут же кивнул в ответ. - На этом я покину вас. Развлекайтесь, - Аглон снисходительно улыбнулась мне, затем своим сестрам, которые удивленно обернулись в ее сторону, и, демонстративно оправив ткань своего платья, не торопясь вышла из зала.
Слуги принесли торт, и внимание Валиэр моментально переместилось к столу. И как только этой ведьме удавалось оставаться такой стройной после всего того количества калорий, которое она употребляла на ночь!
Как я узнаю гораздо позже, речь в завтрашнем разговоре Аглон и Льюиса пойдет о Николае. Его ведьма воды ненавидела всем сердцем и уже сразу по окончании войны поняла, что он не уйдет так просто, что еще обязательно покажет себя. Вопрос только в том - как именно покажет.
В двенадцатом часу ночи я вернулась вместе с Льюисом во дворец. Парень проводил меня до комнаты, дал несколько рекомендаций по поводу того, где что лежит и к кому я могу обратиться в случае чего, и оставил меня наедине с моими впечатлениями от проведенной встречи. Я в ту же секунду опрокинулась на большую кровать, справа от которой расположилось длинное, до самого пола, окно с небольшим балконом за стеклянной дверкой. Видимо, именно из-за него в комнате было так холодно. Я выхватила из шкафа теплые штаны и свитер и, уже с головой нырнув под одеяло, закрыла глаза. В это мгновение мне показалось, что я дома. Тепло и уют, которые окружали меня сейчас, напомнили мне о нем: мягкая постель, толстое, слегка тяжелое одеяло, легкий свет пробивающейся из-за облаков луны… Я даже приоткрыла веки, чтобы убедиться, что я в Облачном Королевстве, и лишь потом погрузилась в сон.
Проснулась я довольно поздно, да и то от того, что дверь с грохотом отворилась и незнакомка с подносом в руках вошла ко мне.
-Проснись и пой, - улыбнулась блондинка, пока я протирала слипшиеся глаза, пытаясь отогнать остатки сна. - Долго же ты спишь!
Я не знала, как ответить на это, пока девушка не подошла ближе. Я удивленно распахнула глаза.
-Сели?!
-А ты думала, кто?! - девушка присела на край кровати и поставила поднос на прикроватную тумбочку. - Я подстриглась, конечно, - она смахнула челку с лица, та совсем не давала ей видеть, - но неужели меня совсем не узнать?
-Ага, не сразу, - подтвердила я.
На самом деле я и не узнала вовсе. Просто увидела знакомые черты лица и быстро перебрала в голове имена тех, кто был со мной рядом в лагере. А таких было немного, так что гадать не пришлось долго. Надо сказать, Сели очень переменилась, хотя бы потому, что во время войны она носила длинные волосы, а сейчас я видела перед собой девушку со смелым каре и зачесанной набок челкой.
-Тебе идет, - я улыбнулась и потянулась за чаем. 
-Спасибо, - она осмотрела мои вещи, которые валялись возле шкафа, выглядывая из полурасстегнутого портфеля. - Льюис решил не вламываться к тебе с утра пораньше, послал меня. Давай, - она поднялась, - быстренько пей чай, а поедим уже вместе со всеми.
-Со всеми? - я вопросительно вскинула брови. 
-Льюис тебе не говорил? - она закрыла глаза на чуть больший срок, чем было положено в подобной ситуации. - Сегодня разведка орлов празднует победу. Мы решили перенести церемонию на утро, поэтому нам с тобой надо поторопиться. Льюису еще сегодня к ведьмам.
Я вспомнила о вчерашнем разговоре Аглон с Льюисом. Конечно, это было важно, но поторопилась я скорее не из-за этого. Я не желала пропустить полноценный завтрак и поэтому быстро подчинилась совету Сели: влила в себя чай и оделась.
Наряжаться я, конечно, не стала. Все-таки это были не ведьмы, а просто... Хм, да. "Просто", "всего-навсего" лучшие воины Оксюморона, среди которых были и весьма знатные персоны, не говоря уже о самом Льюисе. На мне остался тот же свитер, а вот штаны я переодела на черные джинсы. В них было прохладно на улице, но мы ведь собирались просто спуститься (а точнее подняться) в зал, не покидая при этом дворца?..
Мы направились на этаж выше, почти под самую крышу, и вошли в довольно просторный зал, где вдоль стен тянулись высокие стеллажи с книгами самых разных цветов и содержания. В будущем я буду очень любить тут читать или просто лежать и смотреть в открытое окно на горы вокруг с кружкой какао в руках. Это место станет для меня раем, уголком тишины и спокойствия, здесь я научусь прятаться от своих кошмарных снов. Но это все будет еще нескоро. Сейчас же здесь царит шум и гам: все члены разведки, что оставались в столице, собрались за одним столом и, когда мы с Сели вошли, уже поднимали бокалы в честь какого-то человека… Я не расслышала имени и его подвигов и просто попыталась отыскать взглядом Льюиса.
Парень сидел во главе стола. Туда же меня потащила Сели. Оказалось, рядом с Льюисом оставалось два свободных места, и я села чуть подальше от Льюиса, потому что Сели заняла место рядом с ним. Я не возражала, ведь так я хотя бы не буду привлекать лишнего внимания. Так я думала, но… Все взгляды тут же обратились ко мне. Я стала предметом разговоров всех присутствующих, и поначалу им хватало приличия не говорить слишком громко. Наконец, примерно через десять минут этих "незаметных" переговоров кто-то с грохотом отодвинул стул и привлек всеобщее внимание.
-Льюис, может, представишь уже всем эту даму! - произнес неприятный мужской голос.
Казалось, процесс ломания голоса по мере взросления проходил у него как-то неправильно, и парень, казалось, то свистел, то говорил излишне грубым тоном. 
-Остынь, Эрстен. Это моя гостья, - бросил Льюис и отпил вина из своего бокала. - Кай, спасшая королеву Кирину во время последней битвы.
Повисло молчание. Когда говорил этот парень, Эрстен, некоторые еще переговаривались, но, когда заговорил принц, никто не позволил себе проронить ни слова и посмотрели на говорящего, словно по команде. 
-И зачем же ты позвал ее сюда? Я здесь больше шавок не наблюдаю…
Похоже, "шавками" Эрстен решил называть расу волков. Я напряглась. Это определение мне совсем не понравилось.
-Эрстен, ты слишком много выпил еще вчера, - буркнул кто-то, сидящий напротив парня, - заткнись уже.
-Я не собираюсь молчать! - он резко встал из-за стола, от чего вслед за ним подскочили женщина и молодой парень. - Льюис! Объяснись!
Принца, похоже, забавляла эта ситуация. Но, хоть он и улыбался, я заметила, как руки его сжались в кулаки. Что-что, а парень не любил, когда ему указывали, приказывать привык он сам.
-Она просто завтракает с нами, - проговорил Льюис, - угомонись.
-Нет, я не собираюсь терпеть ее присутствия! Почему, если какой-то предатель попросил тебя позаботиться об этой девчонке, ее должны терпеть все!
-Эрстен… - предупреждающе протянул Льюис.
-Я уже поела, - я быстро встала из-за стола, не в силах сдержать смущения, - спасибо.
-Кай, сто…
Но я уже не слышала слов Льюиса. Я быстро выбежала из библиотеки и оказалась на лестнице. Мне вдруг стало невыносимо жарко, а в голове снова и снова проносился один и тот же вопрос: "Лео? Предатель, что попросил позаботиться обо мне, это Лео?..". Я вышла на балкон, которым оканчивался коридор, и оказалась на морозном воздухе. Проносящийся ветер щипал кожу на моих руках и лице. На мгновение я закрыла глаза, а открыла их лишь в тот момент, когда мое одиночество прервали.
-Эрстен пьет с самого застолья, - проговорил Льюис и закрыл за собой балконную дверцу, - не обращай на него внимания.
-В чем-то он прав, - я попыталась улыбнуться, - мне не место среди вас. Все-таки я всего лишь нечистокровная волчица, а вы все орлы, служащие в разведке…
-Это так, - согласился со мной Льюис. - Но не все из нас чистокровные, - он улыбнулся на мой удивленный взгляд. - Просто Эрстен, он, как бы тебе сказать… Что-то вроде кальера у волков, только орел.
-Противный тип, - буркнула я.
-Только когда выпьет, - Льюис облокотился на резные перила балкона. - Эрстен очень долго добивался этого места. У него нет ни способностей, ни связей, так сказать, поэтому он очень упорно тренировался и сражался, чтобы быть зачисленным ко мне в разведку. 
-Интересно, - я усмехнулась. - И поэтому он меня возненавидел? Потому, что я оказалась на этом завтраке?! - мда, это было то, чего я понять не могла.
-Можно сказать и так, - Льюис вздохнул и повернулся ко мне. - Пойдем обратно, ты ведь даже не поела толком. Не обращай внимания на Эрстена, я ему уже пригрозил, он и слова больше не скажет.
-Пойдем, - согласилась я, и мы вышли в теплый коридор, оставляя за собой белоснежные следы. Снежинки резко выделялись на ярком полотне ковра, но стоило обратить свой взор на них, как они тут же исчезали, тая и не оставляя ничего на память о себе. Одна мысль по-прежнему не давала мне покоя.
-Льюис, - мой голос заставил принца остановиться. - Лео просил тебя позаботиться обо мне?
Он не обернулся. Просто застыл на месте и так и стоял, не отвечая с минуту-другую.
-Да, - тихо выдавил Льюис и, наконец, взглянул на меня. - Когда мы возвращались в лагерь после нападения на Логово... Он попросил меня, если с ним что-нибудь случится, присмотреть за тобой. Поэтому я не могу тебя оставить. Я обещал. И не собираюсь нарушать обещания даже вопреки тому, что дал его когда-то предателю.
-Почему? Ты не знаешь, почему он это сделал? - я так много хотела узнать…
-Не знаю, - Льюис беспомощно пожал плечами. - Лео не мог просто так взять и перейти на сторону Колдуна. Он явно спланировал все заранее… И знал, что если его не будет, о тебе некому будет позаботиться, поэтому, видимо, и попросил меня.
-Тебе не следовало этого делать, - мои губы сложились в легкую улыбку. - Ты и так спас мне жизнь, доставил меня домой… Но зачем все это? - я обвела руками вокруг себя. - Зачем сопровождать меня на ужин к королевам, которые особо и не ждут моего приезда? Зачем этот завтрак в компании твоих друзей? Зачем?
-У тебя очень много вопросов, Кай.
-Но у тебя нет на мои вопросы ответов, - я усмехнулась и подошла ближе. - Неужели лишь обещание, данное Лео, вынуждает тебя идти даже на такое?
-Не совсем, - признался он. - Я смог тебя достаточно хорошо узнать в те несколько дней, что мы были в лагере и во время последнего боя, да и потом…
-Ты меня совсем не знаешь, Льюис, - выдохнула я.
-Возможно. Но я знаю, что ты не из тех, кто просто так сдается, кто падает духом, когда ему плохо. Ты не из тех, кто предаст своих друзей, и не из тех, кто отступит, если силы будут неравны. Ты стремишься защищать слабых, хотя понимаешь, что не сильна достаточно, чтобы действительно помочь. Я знаю это потому, что видел тебя в доме Дарсии, потому, что мне известна ситуация с Кириной. Ты ведь знала, что не одолеешь волка, но все равно встала между ним и королевой, ты не пала духом, даже после того, что сделал Блэр, ты…
-Хватит.
Я сжала кулаки. Слова Льюиса напомнили мне те два месяца, что я провела здесь когда-то: о логове, о Лео, об отношениях с Блэром… Но вздрогнула я лишь от последнего воспоминания, и внутри меня вновь проснулся страх. Я боялась поднять взгляд на своего собеседника, но все же сделала это.
-Ты сильная, Кай, тебе лишь нужна поддержка…
-Нет, я слаба, Льюис... Жаль, что ты этого не рассмотрел.
-Я довольно хорошо разбираюсь в людях…
-Возможно, - я обогнула парня и зашагала к лестнице, не желая продолжать этот разговор.
-Хочешь, - я остановилась в полушаге и дослушала до конца его вопрос, - я возьму тебя в разведку орлов?
Я резко обернулась и, не веря своим ушам, ошарашенно уставилась на него. Да он спятил! Как он может произносить такое с таким серьезным выражением лица?!
-Ты не шутишь? - насторожившись, спросила я.
-Такими вещами не шутят, - ответил он пугающе серьезно. - Ты пройдешь подготовку в отряде Анны, получишь звание воина королевства, а потом я с радостью приму тебя в разведку, - договорил Льюис.
Вчера он что-то говорил про то, что весной в отряде собираются сдавать экзамены, а потом Льюис пополнит разведку новыми людьми. Но я совсем не представляла, как можно за семь месяцев толком подготовиться и сдать эти самые испытания так скоро?..
-Пойдем, - он протянул мне руку, - спросим у Анны.
Мы вернулись в зал с книжными стеллажами, и я тут же отметила отсутствие Эрстена за столом. К несчастью, я еще не имела привычки осматриваться по сторонам и не знала, что парень в этот момент просто сидел в тени на диване. Льюис подвел меня к женщине лет сорока, что разговаривала с двумя девушками возле окна.
-Анна, слушай, - Льюис остановился возле них, я последовала его примеру и встала рядом, - ты можешь взять к себе в отряд Кай?
Женщина нахмурилась и оценила меня взглядом.
-Что ты уже умеешь? - поинтересовалась она у меня, ставя бокал вина на подоконник, хотя нет, там определенно был сок (думаю, желтого вина даже здесь не бывает).
-Ничего, - призналась я.
-Льюис, - Анна произнесла его имя с явным недоумением. - Я не могу взять на обучение с нуля! Мои ребята тренируются уже с августа, и многие, как ты знаешь, побывали в настоящих боях. Я могу взять ее только после выпуска, летом.
-И правильно, Анна! - я опять услышала столь опротивевший мне голос и теперь уже заметила его обладателя, направлявшегося к нам. - Нечего шавкам носить герб орлов!
-Эрстен, - Анна повернулась к нему и хладнокровно произнесла, - в королевской страже орлов есть представители и других рас, так что хватит уже.
-Ну-ну, - Эрстен облизал губы, словно искал на них остатки вина, - да она и через сто лет обучения не выстоит ни против одного из нас, - его язык слегка заплетался.
-Так, - тут в разговор встрял Льюис, - не выстоит, говоришь? Анна, - он повернулся к женщине, - ты примешь у Кай экзамен?
-Ммм…
-Примешь, если я ее обучу? - добавил он.
-Да, - задумчиво протянула она, - в принципе, это возможно… Если ты ее подготовишь до весны, то я с радостью приму у нее экзамен.
-Отлично! - Льюис повернулся ко мне. - Тогда решено! Теперь я твой наставник!
Все это произошло настолько быстро, что мне показалось, что моего мнения даже не спросили, а просто поставили перед фактом. Весной я должна буду пройти аттестацию у Анны и при удачном раскладе карт судьбы получить должность воина главного города королевства орлов, ну а если просто - я получу место в королевской страже. Эрстен сверкнул в мою сторону свирепым взглядом: видимо, этой аттестации он добивался годами, а я могу получить ее уже этой весной, если как следует потренируюсь. К счастью или нет (тогда я еще не могла этого понять), моим учителем будет сам Льюис, принц орлов и брат короля (к слову, моего будущего короля).

***

Еще до момента окончания моих каникул в человеческой школе принц организовал мне в ней дистанционное обучение, и я долго еще после случившегося не видела свой родной дом, первый мир планеты Земля. Удивительно, но мне действительно удавалось закрывать все школьные контрольные и одновременно обучаться в Оксюмороне навыкам воина. Я пребывала в слишком хорошем настроении, чтобы жаловаться на постоянные ушибы и царапины, которые то и дело получала из-за или от своего самопровозглашенного наставника. Стоит сказать Льюис был прекрасным преподавателем по искусству боя.
Я поселилась во дворце Облачного Королевства и, что скрывать, определенно гордилась своими достижениями. Я смогла попасть сюда, в сам дворец с золотыми куполами, смогла даже остаться здесь. Что могло быть прекрасней чувства, которое испытываешь при достижении цели, когда у тебя все получается, когда все завидуют твоим успехам? Находиться здесь было гораздо интересней, чем в ужасно душном помещении школы. Каждое утро, просыпаясь, я выглядывала в окно. Выглядывала, чтобы увидеть великие горы, замерзший бескрайний океан… Не совсем, конечно, океан в нашем, человеческом, понимании, скорее даже, если говорить в терминах школьной географии, море, чьи воды упираются в стену меж двух миров. Но именно из-за непринадлежности к какому-либо одному миру казалось, что это "море" бесконечно велико, хотя, по сути, и имело довольно точные границы и не было таким большим, каким казалось поначалу. Ночью я часто видела свет маяка, что стоял на острове на границе стен. Он освещал поверхность воды всегда: и зимой, и летом, - и имел лишь одно назначение - указывать место врат. Зимой туда добирались по льду, летом же на небольших кораблях. Крупные парусные суда ходили только по морю, что лежало посреди Оксюморона, - вот оно было действительно огромно!
Это место напоминало мне Логово. Моя комната была столь же уютной, теплой и казалась мне домом, настолько же сильно, как и та комната, где мы спали вместе с Аденой. Мне здесь нравилось. Еду не приходилось готовить: все, что требовалось - это спуститься за ней. А если я заставала Льюиса еще в постели, то и вовсе завтракала вместе с ним. Его покои были неподалеку, но, как и полагается, имели гораздо большие размеры, нежели моя скромная спальня. В его распоряжении были гостиная, небольшой коридор, широкая спальня (в нее я заглядывала лишь однажды, когда мне нужно было добудиться принца). Два места, столь различные, прочно закрепились в моей душе на всю жизнь, и память о них обоих оставалась для меня одинаково драгоценна.
Прошел примерно месяц после того, как я сюда, можно сказать, переехала. За все это время лишь на один день я возвращалась домой, да и то лишь для того, чтобы отдать записи со школьными заданиями и закрыть оценки в четверти. Стоял конец декабря, близилось начало нового года. В этот же день поздно вечером я вернулась в Облачное Королевство и на следующее утро уже была готова продолжить тренировку. Поэтому, как и положено, в девять часов утра я, осторожно постучав, стояла перед уже изученной во всех деталях дверью и ожидала ответа своего наставника. Обычно Льюис слышал мой стук и приглашал меня войти, но в этот раз ответа не последовало. Не дождавшись никакой реакции, я легонько приоткрыла дверь и зашла, осматриваясь. Ничего особенного. Я направилась в гостиную и приблизилась к спальне, дверь в которую почему-то была закрыта. Из ванной слышался плеск воды. Понятно. Принимает душ. Я решила подождать, смутно надеясь, что у Льюиса нет привычки Адены выходить из ванной нагишом.
Звуки падающей воды стихли. Я сделала вид, что смотрю на входную дверь спальни (все же лучше, чем на душевую). Но в ту же секунду, как только я перевела взгляд на деревянную дверь с резной круглой ручкой, она распахнулась и в проходе застыла обнаженная фигура Сели. Она удивленно взвизгнула и дернула на себя простынь (как она достала ее с кровати, я долго еще потом гадала).
-Что такое? - следом за ней из ванной в одном полотенце на поясе выскочил Льюис.
Да, я не ошиблась, предполагая, что парень имеет мускулистое тело. А что? Мне было всего восемнадцать, и только осенью я впервые познала мужчину. Гормоны, что поделать…
-Кай! - парень мгновенно заметил меня. - Что ты тут делаешь? Я был уверен, что ты приедешь только сегодня вечером!
-Прости, - хотя извиняться вроде бы было не за что, но я неуверенно поднялась с дивана и постаралась не смотреть в сторону смущенной девушки, которая едва ли не одновременно с моей фразой прошла в сторону и захлопнула за собой дверь спальни. - Я думала, ты один…
-Кхм, - Льюис мигом взглянул на только что закрывшуюся дверь, - как видишь, не один. У меня вообще-то тоже есть личная жизнь!
-Да я и не имела в виду ничего такого… - попыталась оправдаться я, ведь принц, кажется, принял мою фразу за упрек или что-то вроде того.
-Иди в зал, разминайся, - он отвернулся и направился к шкафу. - Я буду через полчаса.
-Ага, - я кивнула и пулей вылетела из покоев Льюиса.
В общем-то, так я и узнала о том, что парень встречается с Сели. Так сказать, два командира разведки крутят роман. Третьим же командиром была Анна, хотя и временно, ведь она лишь замещала отсутствующего капитана отряда. Если у волков в подобной структуре имелось четверо командующих, то у орлов их было трое. Анна к тому же командовала королевской армией и тренировала новобранцев. Универсальный воин, ничего не скажешь.
Мне стало совсем неловко, когда в зал для тренировок вошли и Льюис, и Сели. Они совершенно равнодушно отреагировали на мои покрасневшие щеки, а на губах девушки даже всплыла улыбка. Видимо, им совсем был безразличен тот факт, что я знала их "маленький секрет". А секрет ли это был?
Мы приступили к отработке основных ударов. Я уже давно отлично их усвоила и поэтому сейчас отбивала с легкостью. Вправо, теперь отдернуть руку, выпад… Вскоре в зал зашла и Анна. Они с Сели стали что-то тихо обсуждать, а мы с Льюисом приступили к изучению новых элементов. Пока что парень брал за основу рукопашные бои и лишь несколько раз за все время обучения давал мне в руки оружие. Но было то, чем я владела еще хуже, нежели мечом. Учить меня "звериному" бою здесь, к сожалению, не мог никто. Все-таки все здесь были орлами, а выдергивать кого-то со службы в городе Льюис не хотел, да и не мог без веской причины. А ведь во время сражения некоторые приемы в волчьем обличье могли стать незаменимыми. Конечно, я могла попробовать тренироваться сама, но даже здесь были свои тонкости.
-Будь внимательней! - крикнула мне Анна.
И, конечно же, я отвлеклась. Воспользовавшись моментом, Льюис мигом уложил меня на лопатки.
-Неплохо, - произнес парень, протягивая мне руку. - У тебя уже многое получается. Вот когда сможешь одолеть меня, тогда и допущу тебя до зачета, - он подмигнул.
-Мне кажется, это случится минимум через… Вечность, - съязвила я и закатила глаза.
-С этой недели увеличим время тренировок. Вечность должна превратиться в три месяца, - произнес он уже суровым голосом наставника и, продолжая давать указания, повернулся к Анне и Сели. - А вас двоих я жду через час на собрании. Срочное дело от Ломарка.
-Ясно, - обе девушки серьезно кивнули и направились к выходу.
-На сегодня хватит, идем.
Всякий раз после тренировки Льюис провожал меня до самой комнаты. Казалось, парень был уверен, что я могу потеряться в длинных коридорах королевского дворца. Если это действительно так, то он явно меня недооценивал: ведь прошло уже достаточно времени, каждый поворот я успела выучить назубок. Может, я и не знала всех теорем по геометрии, но определенно могла сказать, какая лестница во дворце с золотыми куполами куда ведет. И это, несомненно, мне пригождалось в жизни не раз, чего нельзя сказать о математике.
Время было около полудня, и я надеялась быстренько принять душ, пообедать и залезть на остаток дня в библиотеку. Книги там были практически все на древнеоксюморонском языке, но в них имелось очень много карт.  Их я и любила рассматривать и изучать. Так я познавала территорию второго мира планеты Земля. Однако Льюис предложил мне поесть у него, так что душ и библиотека откладывались на неопределенный срок.
Пока мы ели, я не упустила возможность поинтересоваться насчет задания, которое собирался выделить разведке Ломарк. Я давно о нем слышала, но так и не выяснила всего.
-Льюис, а каким делом вы сейчас занимаетесь?
Парень поднял на меня взгляд и отложил вилку.
-Это секретная информация. Я бы с радостью поделился, но не могу, - он ободряюще улыбнулся. - Пока не могу. Мне самому неизвестно, что разведке расскажет мой брат, так что буду пока что молчать.
-Получается, король может выложить не всю информацию, которая у него имеется? И как после этого работать?!
-Если король посчитает нужным - не расскажет. 
-А ты расскажешь?
-Ты слишком любопытная. Никогда не лезь не в свое дело, - он снова принялся за обучение. - В нашем мире это чревато последствиями, особенно на той должности, которую ты можешь занять.
-Получается, - перевела я на доступный язык, - члены разведки тупо подчиняются приказу, не зная всех обстоятельств и постоянно из-за этого подвергая себя опасности. Получается, - я посмотрела на него, - если мне прикажут убить собственную мать, я должна буду это сделать?
-Ты слишком утрируешь, - Льюис вновь засунул в рот макароны, предварительно окунув их в соус. - Но иногда действительно выходит так, что мы должны предать друзей, которые собственно и не предавали нас, но оказались предателями для королевства. Иногда мы вынуждены делать такой выбор, Кай, вынуждены принять чью-то сторону. В этом и заключается клятва королю. Ты верен ему до конца своих дней и не смеешь нарушить клятву. Ты должен абсолютно доверять его решению.
-Даже если он пойдет против ведьм? - уточнила я.
-Ломарк этого не сделает, - тут же отрезал Льюис, - да и… Слушай! Что за философские темы за обедом? Жуй, глотай и не задавай вопросов! А то подавишься!
Я растянулась в улыбке и спустя минут семь доела свою порцию. Тарелки мы сложили на железный поднос, украшенный резьбой. Вскоре нам занесли чай - с ним мы тоже быстро расправились. Льюис отлучился переодеться, а я тем временем вышла на балкон и пристально вглядывалась в горизонт. Начинало смеркаться. Странно все это было: меня по-прежнему не покидали те мысли, что мучили только что за едой. Если Ломарк пойдет против ведьм, наших королев, должна ли я буду последовать за ним? Этот вопрос был очень похож на тот, что я буду задавать себе потом: должна ли я пощадить того, кто когда-то сохранил жизнь мне? Сложно, все это очень сложно…
-Льюис, - позвала я, когда парень вновь оказался в дверях комнаты, - а ты…
-Ты еще не ушла, - он улыбнулся и направился к коридору. - Что-то еще хотела спросить?
-Да, - я кивнула. - А где сейчас Лео?
Этот вопрос смахнул улыбку с лица принца. Он отставил меч в сторону и выпрямился. Я смотрела на него. Он на меня. Я знала, что Лео отправили в колонию, как и других посредников Колдуна, которых удалось поймать. Смертная казнь была запрещена, поэтому пленных использовали как бесплатную рабочую силу, чтобы отстроить пострадавшие от войны районы.
Льюис продолжал молчать. Я понимала, что он не желает об этом говорить, но все же продолжала сверлить парня взглядом в ожидании ответа. Льюис взял меч и вышел в главный коридор, тут же заметив в конце него кого-то из стражников.
-После предательства Лео, волчья разведка распалась, Кай, и…
-Я уверена, ты знаешь, где он, - пробормотала я, выходя следом.
-Знаю. Но ради твоего же блага я не скажу тебе. Мне пора.
Принц орлов быстро зашагал по коридору в сторону главной лестницы. Мне оставалось лишь смотреть вслед его удаляющейся фигуре.
Желание идти в библиотеку отпало. Запершись, я до самого вечера не выходила из комнаты, даже когда пришло время ужина. Я лежала в кромешной темноте, которая, казалось, просачивается и в самую душу. Я чувствовала себя страшно одинокой от того, что ни с кем в этом замке не могла поговорить по душам. А мне этого очень не хватало, и эти голые стены с рельефами, изображающими события различных эпох, делали мое существование еще никчемней. Предательство Лео, его уход, прощальный блеск его зеленых глаз - все это тут же всплыло в моей памяти. По сравнению с взглядом Блэра, который я видела в кошмарных снах, это был нежный, манящий к себе взгляд…
К ночи я не выдержала давления замкнутого пространства и все-таки поднялась на предпоследний этаж в библиотеку. Там было тихо, свет уже погасили. Только сейчас я обратила внимание на время. Двенадцатый час. Я зажгла несколько свечей и начала рассматривать старую потрепанную карту. Мой взгляд невольно падал на территорию волков, на то место, где стояло и стоит до сих пор Логово - маленький домик волчьей разведки.
Каждая мелочь была так отчетливо прорисована, что не хватало только очков, чтобы увидеть все в 3D-формате. Я всматривалась в крохотные деревца, полянки, ручейки, перебиралась через горные перевалы, мысленно пробегала по улицам города с черными куполами… Карт было много, я нашла даже ту, что еще более подробно представляла столицу волчьего королевства. И так я просидела довольно долго и совсем не заметила, как в библиотеку зашли.
-Кай, ты чего до сих пор не спишь? - Льюис подошел ко мне, и я неохотно оторвалась от изображений на старой бумаге.
-Не хочется, - я зевнула и взглянула на книгу, что была у Льюиса в руках (к сожалению, я не понимала слов, что были написаны на обложке), - а ты что тут делаешь?
-Решил захватить кое-что почитать, - он улыбнулся и, подсев ко мне, оценил содержимое выбранного мной чтива. - Скучаешь?
-Нет, - твердо сказала я, - это в прошлом.
Льюис понял, что то время, что я провела в Логове связано в основном лишь с двумя вещами: предательством Лео и изменой Блэра, - и решил не продолжать этот разговор.
-Льюис, скажи, откуда ты знаешь Дарсию?
Мой взгляд остановился на том месте, где стоял домик ведьмы тумана. Я вдруг поняла, что не обнаружила его ни на одной из самых подробных карт этой местности.
-Это долгая история, - парень поднялся и, видимо, уже хотел уйти, но я остановила его взглядом, он вздохнул.- Если вкратце, то я и два моих приятеля помогли ей скрыться. Во время и после войны, - парень нахмурился, - после стольких смертей, в том числе и среди наших королев, Дарсии могла грозить опасность…
-Получается, ты предал своих королев, чтобы помочь Дарсии? - я с любопытством вскинула брови.
-Нет, - резко произнес принц. - Я поступил по совести, по-человечески, так сказать, - Льюис присел на стул и отложил свою книгу в сторону. - Видишь ли… У нее была дочь. Я не мог допустить того, чтобы люди Колдуна убили и ее или оставили девочку сиротой. Ведьмы тоже могли ее убить, я в этом уверен. Но не из-за того, что наши королевы жестоки, нет. Их пугает неизвестность. Колдун был их главным страхом в этом отношении. Мы до сих пор не выяснили, откуда у него его способности и кто он такой… Ведьма, что родилась со своей силой…. Понимаешь, для нас это новшество. Непонятный, никем еще не изученный факт… Но Дарсия и тем более Ева - они же были совершенно невинны, - Льюис упрямо сжал кулаки. - Я не предал королев. Я защищал их непорочность. Как верховным правительницам им нельзя ударять в грязь лицом. Они должны олицетворять справедливость. Не предал я и собственных убеждений…
-Значит, ты выбрал сторону, да? - вспомнила я сказанные им ранее слова.
-В этой ситуации я поступил так, как должен был поступить.
-Значит, разведчик может иметь свои собственные убеждения и следовать им…
-Да, - Льюис кивнул, - именно так. Главное, чтобы ты в них верила больше, чем в своего командира, короля или королев. Вера движет всеми нами. Вера в четыре креста равновесия. Вера в ведьм. Вера в себя. У каждого свое.
Мы замолчали на минуту, наблюдая за пламенем свечи, что горело ровно, без малейших колыханий.
-А кем были те твои приятели? - решила спросить я. - Кто еще знает о Дарсии?
-Лео и Адриан, он…
Льюис запнулся. Он вдруг осознал (я увидела это по его лицу), что сболтнул лишнего.
-Кто он? - не отставала я.
Реакция Льюиса лишь еще больше разожгла во мне интерес. Кто такой этот Адриан и почему лицо Льюиса при его упоминании изменилось даже больше, чем при упоминании Лео?..
-Он бывший капитан разведки орлов, - сухо проговорил принц. - Предатель, перешедший на сторону Колдуна еще до твоего появления здесь, - он поднялся и посмотрел на часы, его лицо вновь стало непроницаемым. - А теперь по койкам, уже второй час!
Через два дня усиленных тренировок принц уехал по заданию Ломарка вместе со всей разведкой. Я же отправилась домой на новогодние каникулы. У меня было много дел. Во-первых, я решила самостоятельно оттачивать боевые навыки, чтобы поразить потом Льюиса результатами своих индивидуальных тренировок. Поразить и в прямом, и в переносном смысле, к слову сказать. Мне не терпелось увидеть его удивленное и одновременно восхищенное выражение лица, когда он падет передо мной! Во-вторых, у меня появился новый предмет для рассуждений: из троих приятелей предателями оказались аж двое! Все они были капитанами разведки, занимали высокие должности… Так почему? Зачем они предали ведьм? Вера во что двигала ими?..

***

С возвращением Льюиса тренировки стали еще труднее и интенсивнее. Теперь мы перешли и к боям на мечах, которые по неясной мне причине давались как-то легче и быстрее, чем рукопашные. Я часто не поспевала за движениями Льюиса, но он был невероятно терпелив и объяснял все по сотне раз. Мы отлично проводили время: тренировались, бегали, выезжали на лошадях… Но особенно мне понравилось стрелять из лука с седла.
Становилось теплее, приближалась весна. В горах она проявила себя еще не скоро, а вот вдалеке за рекой в ущелье все начинало таять, и мы возвращались насквозь промокшие и замерзшие до чертиков. Удивительно, и как я не схватила простуду! Ведь стоило мне дома промочить ноги, как я сразу заболевала. Льюис объяснил мне это тем, что мой характер сильно закалился. Я выдерживала длительные переходы по лесам, выдерживала изнурительные прогулки в горах. Я боялась лишь высоты. Всю жизнь я прожила на первом этаже в обычной пятиэтажке, и мне было до жути страшно подниматься выше, особенно не имея твердой почвы под ногами.
Наступил март. Я отлично отбивала удары Льюиса и уходила снова и снова от его непрекращающихся выпадов, многие из которых, кстати говоря, были для меня в новинку. Но я замечала их вовремя и в мгновение успевала продумать, как лучше их отразить. Я все еще не могла одолеть принца, но зато была способна довольно долго держаться с ним наравне и защищаться от стремительных атак. К счастью, хотя бы это у меня получалось. Мы бились на мечах, и на моих руках почти не появлялось свежих царапин, которые я поначалу ловила сотнями. Вообще для тренировок обычно использовали деревянные мечи, но Льюис, фыркнув, сказал, что это "детские игрушки" и вручил мне острый клинок на первом же занятии фехтования, от чего я, если честно, была готова едва ли не отказаться от всего затеянного.
Он научил меня всему. Даже бороться с собственным страхом…
-Идем, - Льюис зашагал по узкому выступу на скале.
Я сглотнула и посмотрела вниз. Пропасть. Резкий обрыв. Опора слишком ненадежная. У меня закружилась голова, нога машинально сделала шаг назад.
-Я не могу, - крикнула я, чтобы он меня расслышал.
Дул теплый, но сильный весенний ветер. Я стояла над обрывом с мечом в руках и смотрела на принца, который ожидал меня на узком выступе. Я в ужасе гадала: и как только порывы ветра его еще не сдули?! Но Льюис продолжал ждать, пока я не последую за ним. Я понимала, что лишь тяну время, но никак не решалась. Ему-то ничего, он орел! Упадет - обратится. А я? Что может сделать волк, падая со скалы высотой с пятиэтажку или даже выше?!..
-Льюис, я не могу. Правда…
-А ну живо сюда! - пригрозил он. - Я приказываю, Кай.
Я сглотнула и осторожно шагнула на узкую тропку, тщательно протоптанную посередине. Видимо, мы не первые, кто заходит сюда. Порыв ветра чуть не сбил меня с ног, и я резко опустилась на корточки, лишь бы не упасть в пропасть.
-Хватит уже бояться, - усмехнулся Льюис.
Я встала на ноги и нахмурилась, полностью сосредоточившись на мелких шажках и всем сердцем боясь ступить мимо.
-Тебе-то ничего, - произнесла я, останавливаясь рядом с ним и стараясь не смотреть вниз, - ты летать умеешь, а у меня крылья за спиной не вырастут, когда я буду падать.
-Здесь не так уж и высоко, - он придержал меня за локоть, пока я оценивала расстояние до земли, - если упаду, взлететь не успею…
Вот успокоил! Теперь я уже просто в ужасе уставилась на него. Мы находились с ним в одинаковом положении. Если кто-то из нас оступится, то, возможно, погибнет, ну или калекой останется в лучшем случае (или худшем - для кого как). Но меня ни тот, ни другой вариант не привлекал…
Этот утес в будущем станет для меня особым местом. С ним будет многое связано - как хорошее, так и плохое. Вот сейчас, например, я пойму, что влюбилась. А через три года здесь же захочу покончить с собой…
-Спокойно, - Льюис поддержал меня улыбкой, - здесь столько же места, сколько и на мате в зале. Просто представь, что у опоры под ногами есть границы.
-Хорошо, - я встала перед ним и сжала рукоятку меча, - я готова.
Льюис начал нападать. Я отбила его атаку, отступив немного в сторону, но тут же осознала, что теперь я еще на шаг ближе к пропасти и тут же вернулась на прежнее место. Парень вновь сделал выпад, и теперь в атаку пошла уже я. Мои атаки были с легкостью отражены, но и я довольно проворно использовала приемы защиты. Лязг мечей иногда перекрывал сильный порывистый ветер. Золотые купола глядели на нас из-за высоких горных вершин, а скалы окружали нас тесным кольцом. Острые скалы…
Теплый воздух. Земля под ногами. Камни, падающие с утеса. Льюис. Холодный металл, что создан для убийств. Я сделала выпад и чиркнула Льюиса лезвием по запястью. Бой остановился. Рукав его рубашки тут же пропитался кровью. Он с восхищением взглянул на меня. А я почему-то только испугалась. Нет, крови я не боялась, но мои руки задрожали. Я отступила назад. И не рассчитала. Пока мы бились, я все-таки незаметно приблизилась к краю и сейчас моя нога не нашла под собой опоры и соскользнула вниз. Мое тело по инерции наклонилось в сторону падения… Льюис схватил мою руку, и я повисла в воздухе. Только он отделял меня от падения. От смерти. Кровь ударила в голову, когда в памяти вдруг всплыл похожий момент. Лео. Он так же удержал меня когда-то, я точно так же оказалась на грани жизни и смерти, между ним и бездной.
-Осторожней…
Льюис удерживал меня раненой рукой, и несколько алых капель приземлились на мою кофту… Я посмотрела на свое запястье и только тут поняла, что мои пальцы крепко вцепились в Льюиса. Как-то я не почувствовала этого, лишь взгляд дал мне целостную картину происходящего.
-Ты поддавался, - не зная, что и сказать, проговорила я.
-Нет, - парень дернул меня на себя, и я вновь твердо стояла на скале. - Может, только чуть-чуть. Я отвлекся.
-Льюис!
-А ты мне еще меньше верь, - он растянулся в улыбке. - Ты молодец! Справилась! Теперь я могу допустить тебя к экзамену у Анны! Ее сморчки до такого боя еще не доросли!
-Льюис, не расхваливай меня, - я убрала меч в ножны и вдруг застала его перед собой. - Спасибо.
-Ты все сделала сама, - усмехнулся он. - Я только чуть-чуть помог…
-Ага…
Я вдруг поняла, что он наклонился ко мне слишком близко и застыла, как камень. Вот почему, когда парень хочет меня поцеловать, мое тело перестает меня слушаться и я, словно лед, застываю на месте. Лео. Ведь он тоже хотел, да… Тоже хотел меня поцеловать, но появилась Адена, и он не стал этого делать. Льюис и Лео, оба парня были так похожи и в то же время были чертовски разными. В них обоих была какая-то особая тайна, которая манила меня. Я не понимала, что это за эмоции, что это за чувства… Наверное, до конца своих дней я в них так и не разберусь.
-Льюис, - произнесла я только для того, чтобы с моих губ не слетело другое имя.
Я сначала не поняла, почему парень неожиданно отступил и убрал клинки в ножны. Я обернулась и увидела Сели, которая стояла перед нами. Очевидно, она возникла из образа орла, поэтому я ее и не заметила, и не услышала. Хотя, возможно, я просто слишком много думала о том, что происходило в тот момент…
-Сели, - Льюис обратился к ней, так как девушка продолжала молчать.
-Нас вызывает Ломарк. Срочно.
Отчеканила она и сорвалась со скалы, обращаясь в орла. Странно, но девушка успела взлететь, так и не коснувшись земли. Льюис поспешил попрощаться со мной и взлететь вслед за девушкой.
Парень пришел ко мне вечером. Я не ждала его и вообще собиралась на боковую. На мне была теплая пижама с лошадьми, которую на новый год мне подарила подруга. Мне было приятно иметь что-то родное, из дома. Такие вещи согревали особенно сильно.
-Что-то случилось? - спросила я, залезая под одеяло.
Пусть принц делает, что хочет, но лично я хочу спать. Я устроилась поудобней, готовясь его выслушать, но не больше. Он присел, и я заметила повязку на его руке. Из-за этого во мне тут же взыграло самодовольство: я ранила самого командира разведки орлов! Принца! Хотя за последнее, пожалуй, меня могли и наказать… Принцев ведь положено защищать. От этой мысли я едва не усмехнулась вслух.
-Экзамены переносятся на апрель…
-Что! - я подскочила к нему. - Как так? Но почему?! Это же уже через четыре дня!..
-Через пять, - уточнил Льюис. - Второго апреля.
-Это не меняет ситуации. Я не готова!
-Готова.
Льюис резко взглянул на меня. Настолько неожиданно меня пронзил его взгляд, что я опустилась обратно на матрас, сев на колени.
-Кай, ты справишься. Проблема в другом… Те, кто пройдет, тут же поедет с нами на задание. Мне потребуется как можно больше людей в этот раз. Это приказ Ломарка, - он сделал паузу, позволив мне осознать услышанное. - Я решил, что ты должна знать. Если ты пройдешь аттестацию у Анны, мне придется взять тебя с собой. Поэтому я предлагаю тебе, - он тяжело вздохнул, похоже, его самого не радовало то, что он собирался произнести, - пока не сдавать экзамен для вступления в ряды королевской стражи… Я поговорил с Анной. Она сказала, что примет у тебя экзамен в мае, как и планировалось… После того, как мы вернемся с этого задания.
Он выглядел весьма озадаченным. Льюис вроде как пытался меня отговорить, но выглядело все совсем наоборот. Его аргументы лишь подталкивали меня согласиться. Мое нутро твердило о том, что тут что-то да не ладно. Подозрительно неожиданный поворот событий. И ведь не только для меня, но и для всех экзаменующихся.
-Что за задание? - ровным тоном поинтересовалась я.
-Кай…
-Льюис, - мы обменялись пристальными взглядами. - Я уже не маленькая девочка, я могу поехать. Что за задание?
-Дело в Адриане…
-В том парне, что был командиром разведки? - решила уточнить я, поскольку слышала это имя довольно давно.
-Да, - Льюис кивнул, - за ним и его бандой мы гонялись всю зиму. Но поиски не давали никаких результатов. Он не предпринимал никаких действий, но сегодня утром его люди были замечены на границе города, и сразу же обнаружилась пропажа одного очень важного для королевства предмета.
-Какого?
Я говорила так, словно это мне полагалось командовать разведкой, и сейчас я лишь вытягивала всю необходимую информацию из непокорного подчиненного. Пожалуй, я была чересчур уверена в себе и слишком настойчива: я решила для себя, что Льюис здесь и сейчас должен рассказать мне все, что следует знать, и перестать уберегать меня от лишней, как ему казалось, информации.
-В главном зале на троне моего брата, там где проходит совет, - Льюис глядел в пол, как будто там было написано то, что нужно произнести, - был камень. Стекляшка со стороны. Но на самом деле этот камень был создан очень давно людьми… Много сотен лет назад между Оксюмороном и человеческим миром разразилась война. Она унесла тысячи жизней и пошатнула равновесие, которое нас создало…
Раньше я не замечала за Льюисом веры в четыре креста равновесия - единственную в Оксюмороне религию, не считая христианства, которое было весьма схоже с четырьмя крестами. По сути, именно из Оксюморона религия четырех крестов перекочевала в человеческий мир, там преобразовалась в христианство и вернулась обратно в немного измененном виде.
-…люди создали камень Тритий, чтобы беспрепятственно проходить через стену между первым и вторым миром планеты. Камень мог открывать врата в любом месте. Многие тайные врата так и возникни. После той войны между людьми и неканами камень был утерян. Его обнаружили только во времена гражданской войны менее ста пятидесяти лет назад. Королева орлов Дэйрис сделала его своим символом, и с тех пор он находился здесь, в Облачном Королевстве.
-Ты хочешь сказать, что камень такой важности просто торчал в троне у всех на глазах?.. - я недоуменно уставилась на принца.
-Хочешь что-нибудь спрятать, положи на самое видное место, - усмехнулся Льюис.
-Что ж, на Адриана эта "мудрость" не подействовала, - отметила я.
-Адриан знал про камень, поэтому и сумел понять, что это он. Он стал последователем Колдуна. Черт знает, как он использует его. Открывая врата, где попало, он ускользает от нашего контроля и угрожает всему Оксюморону. Только войны нам сейчас не хватало. Ломарк приказал мне любыми средствами вернуть камень во дворец, а Адриана уничтожить…
Он замолчал. А я вдруг поняла, что часы, висящие над дверью в моей комнате, ужасно громко тикают. Меня внезапно стал раздражать этот монотонный звук. Я сжала кулаки, пытаясь переварить информацию. Значит, Адриан не в колонии, как, например, Лео. Он свободно бродит по Оксюморону и, похоже, имеет немало сторонников, раз Льюис вынужден брать с собой столько людей. Но не может же один человек быть настолько опасен! Или все-таки может?
-Раз король Ломарк и капитаны разведки желают провести аттестацию в апреле, значит, я приду на нее в апреле, - уверенно заявила я. - Не зря же я тебя столько времени мучила!
Губы Льюиса тронула улыбка, а глаза загадочно сверкнули. Я не подала виду, что заметила это. Не стала обращать я внимания и на его недавнюю попытку поцеловать меня на скале. Мне почему-то нравилось знать и при этом не светиться своими знаниями. Притворяться глупой девочкой гораздо проще, да и люди к тебе сразу по-другому относятся. А сам ты тем временем потихоньку узнаешь все их тайны и собираешь козыри для решающей партии.
Показательные бои между учениками Анны (и мной в их числе), проходили на глазах Валиэр и Ломарка. Присутствовали также жена короля, Аймари (ее я тогда увидела впервые), и, конечно, члены разведки. Да уж, неслабая компания! Мы разбились на группы. Всего получилось девять по четыре человека в каждой. К концу нас оказалось лишь шестнадцать. Я с легкостью одолела всех своих соперников и оказалась среди первых.
Льюис наблюдал за мной с гордостью. Анна и Сели - с удивлением. Эрстен - с завистью. На аттестации собралась почти вся разведка: они наблюдали за новичками, иногда переговаривались, высказывали друг другу замечания о том или ином принятом нами в ходе состязания решении.
Не буду тянуть с результатами: из последнего боя я вышла победителем. Мне все далось настолько легко, что я почти не устала. То ли я была настолько сильной, то ли мои противники оказались настолько слабы. Я не успела осознать всего случившегося. Я думала лишь об одном. Я справилась. Да. У меня получилось. Теперь я отправлюсь на свое первое задание с лучшими воинами Оксюморона!.. Но какая-то часть меня все же не верила в произошедшее. В моей голове снова и снова представал последний удар, повергший наземь девушку моего возраста и ознаменовавший мою победу. Я действительно выиграла? Не приснился ли мне этот удар?..
-Удивительно, - услышала я голос Валиэр (королева обращалась к Ломарку).
Король орлов внимательно изучал меня какое-то время, пока я стояла перед ним, тяжело дыша и пытаясь понять, что же делать дальше…
-Льюис, - позвал Ломарк и с трибун сошел принц, - это ведь твоя ученица?
-Да, - парень кивнул и остановился рядом со мной, - это Кай. Нечистокровная волчица из человеческого мира.
-Что ж, - король орлов взглянул на ведьму, потом снова на меня, - я принимаю тебя на службу. С этого момента ты будешь носить звание стражника королевского отряда Облачного Королевства. Анна будет твоим командиром.
Я не смогла сдержать улыбки, когда подняла взгляд и посмотрела на ведьму воздуха. Валиэр ответила мне тем же и тут же указала взглядом вниз. Точно. Я должна была еще минуты три назад опуститься перед королем на колено.
-Благодарю, - я опустилась, а сама не могла нарадоваться своему успеху.
Если бы вокруг не было столько людей, я бы завизжала как сумасшедшая и прыгнула бы Льюису на шею, не в силах сдержать восторга и благодарности за его терпение. Все-таки Льюис отличный наставник!
-Поднимись, - произнес Ломарк. - Также я принимаю тех, кто остался в последних двух группах. Остальные пройдут повторную аттестацию в августе. Всем сп…
-Ломарк, - перебил короля Льюис, - с твоего разрешения я хотел бы взять Кай в разведку.
Старший брат Льюиса так и опустился на трон, не в силах что-либо вымолвить на подобное заявление. Он смотрел на принца, не веря своим ушам. В том же непонимании оставались Валиэр и Аймари.
-Она оказалась лучшей, победы дались ей легко. Я лично тренировал ее и знаю, на что она способна. Мне нужно лишь твое разрешение, - Льюис решил продолжить, потому что все так и продолжали молчать.
Я сама не понимала, что происходит. Мне бы хватило и звания "воина", статус разведчика я и не рассчитывала получить. Льюис меня обыграл. Судя по всему, именно это он и планировал провернуть. Ему нужно было лишь мое согласие на эти бои, дальше он все сделал сам. Но мне почему-то нравилась эта игра, и я собиралась сыграть в нее до конца. До победного конца.
В последнее время принц стал уделять мне слишком много внимания. Я ему нравилась, и я понимала это. Да, я знала об их отношениях с Сели, но, так как кольца на ее пальце все еще не было, не считала их чем-то особенно серьезным. Это не была любовь в ее высшем понимании. Да, мое отношение к любви кардинально поменялось после столь низкого поступка Блэра… Я могла получить должность разведчика просто так, даже не стараясь особо. И для меня это, безусловно, было выгодными условиями. Льюис мне помогал, а мне ничего не приходилось делать взамен (разве что следовать указаниям на тренировке). Хотя, возможно, мы оба играли друг другу на руку. Просто я еще не совсем поняла, как именно.
-Да эта девчонка ни одного из нас не одолеет! - вдруг встрял с трибун противный баритон Эрстена. - Я не желаю видеть ее в рядах разведки! Она ничем не заслужила еще этого места!
-Заслужит, - Льюис обернулся к нему. - Например, тем, что одолеет тебя.
-Льюис… - Ломарк поднялся с трона, но взгляд принца остановил его.
-Если Кай одолеет Эрстена, вы готовы признать ее?! - обратился он к разведке, и все, немного помедлив, единогласно кивнули в ответ.
-Отлично.
Льюис кинул мне ножны с мечом. Я словила. Я должна буду биться с Эрстеном на реальной стали?! По выражению лица этого задиры я понимала: щадить он меня нисколько не собирается. Если у него появится возможность, живой и невредимой я отсюда даже уползти не смогу. Единственное, что меня утешало, это присутствие ведьмы воздуха. Надеюсь, если меня покромсают на мелкие кусочки, Валиэр вовремя подлатает мне раны с помощью своей магии…
Я выровнялась, ожидая Эрстена. Парень спустился с трибун и, пройдя мимо Льюиса, резким движением вырвал меч из его рук. Я думала, мы встанем, выждем и только потом будем нападать… Но парень в ту же секунду налетел на меня. И мне пришлось отпрыгнуть в сторону, чтобы защититься.
Конечно, он был гораздо сильнее меня. Отражение каждого его удара стоило мне немалых усилий. Вдобавок, что не оставляло никаких сомнений, гнев подпитывал его намерение атаковать снова и снова, с все большей и большей силой. Бил он точно и быстро, но довольно просто. Никакой техники. Никаких уловок. Я уворачивалась, приседала, наши клинки пересекались вновь и вновь. Уже через тридцать секунд боя я поняла, что Эрстен действует точно так же, как Льюис. То ли парень подражал принцу, то ли... То ли это Льюис учил меня отражать все те стандартные удары, которым училась разведка!.. Хитрый лис!
Да, собственный стиль боя появится у меня намного позже. Для этого у меня пока не хватало опыта, но и у Эрстена, видимо, тоже. Я мгновенно поняла, что он предпримет дальше и приготовилась к атаке. Мне очень повезло, что моим учителем был Льюис. Он научил меня тому, чего Эрстен не знал. Хотя, вполне вероятно, парень просто не ожидал от меня контратаки, которая точно и быстро пришлась на него за долю секунды.
Я выбила меч из рук завистливого орла, и тот, с лязгом приземлившись о пол, покатился в сторону. Парень сначала с неверием проводил свое оружие взглядом, а затем уставился на меня. Я поспешила приставить лезвие своего клинка к его шее. Наверное, именно с этого момента я заслужила хоть какое-то уважение с его стороны (по крайней мере, подколов от него я не услышу еще долго). Однако, к моменту, когда я стану командиром разведки и, получается, превзойду парня по званию, у него появится повод утверждать, что я добилась всего через постель. Жаль, но мне так и не представится возможность поставить эту выскочку на место. Хотя однажды я даже спасу его проклятую шкуру от наемников. Никакой благодарности!
-Льюис, - Ломарк серьезно посмотрел на своего брата, - ты уверен, что хочешь принять Кай в разведку?
Принц посмотрел на меня. О чем он думал в этот момент? Я не знала. Его лицо оставалось непроницаемым.
-Да, - он вновь взглянул на короля.
-Сели, Анна. Вы что на это скажете?
-Мы не против, - проговорили девушки без тени сомнения.
Ход их мыслей я также не могла понять. Скорее всего, они просто подчинялись или, лучше сказать, доверяли решению Льюиса. Все-таки он был старшим капитаном разведки орлов, да и к тому же братом короля.
-Тогда, - это за Ломарка произнесла уже Валиэр, - я буду рада сообщить сегодня сестрам о новом члене разведки. Добро пожаловать, Кай! Теперь Оксюморон стал твоим домом!

***

-Ну что ж, - Льюис открыл дверь и прошел вглубь комнаты, - хочу поздравить с по…
Он подошел к кровати и сложил руки на груди.
-Ты что, спишь что ли?!
Я подскочила от его крика. Давно меня так не будили! Мои глаза распахнулись и не сразу выловили в царящей вокруг темноте улыбающееся лицо принца. Я только-только крепко заснула после тяжелого дня, и тут он врывается ко мне в комнату без стука. Хватает наглости даже будить меня подобным образом! И где, спрашивается, хоть тень благодарности за то, что я не опозорила своего учителя…
-Льюис, будешь так врываться, я замок на дверь повешу!
Я нашла взглядом штаны, что повесила на спинку кровати, и под одеялом натянула их на себя. И чего ему надо, у меня даже волосы после душа не высохли!..
-И вообще, - все еще недовольно бурчала я, - почему на дверях нет замков?
-В этом замке ни одна дверь не должна быть закрыта. Все люди приличные, все друг другу доверяют…
-То есть ты считаешь приличным без предупреждения врываться к девушке в покои посреди ночи? - уточнила я язвительно.
-Эй-эй! Я зашел поздравить! Не думал же я, что ты уже спишь!
Я плюхнулась обратно на подушку и взглянула на потолок, украшенный резными барельефами в виде животных. Там царила своя жизнь: бегали олени, паслись белые лошади, летали птицы. А за окном опять шел снег, весной здесь в горах и не пахло, хотя определенно стало теплее…
-Я устала, завтра поздравишь, - сказала я, зевая. - Кыш отсюда!
-Да ладно тебе!
Льюис усмехнулся и направился к стулу, который уже приметил себе в темноте помещения. Парень выглядел так же серьезно, как и несколько часов назад в зале перед королем. В моей голове тут же возник образ Ломарка и его слова: "Ты принята в разведку орлов". Я этому не верила. Конечно, не верила, а как иначе?! Только в августе я попала в Оксюморон, только семь с небольшим месяцев назад я познакомилась с его обитателями. И тут в апреле я уже являюсь членом одного из главных отрядов этого мира! Я была нечистокровной волчицей, но, хоть это было так, я все равно буду носить герб королевства орлов за спиной. Анна пообещала даже скоро выдать мне форму.
-Льюис я, правда, устала. Давай "отметим" завтра, я спать хочу, - мой взгляд упал на часы над входной дверью, и я поняла, что спала всего полтора часа и что сейчас было два часа ночи. - Что ты на меня так смотришь?
Я нахмурилась. Взгляд принца меня настораживал. Он улыбался, а его глаза горели диким огнем. Я не понимала, что он затеял, но просто так он бы сюда не пришел…
-Всего час. И можешь ложиться, - Льюис встал и протянул мне руку. - Ну же, давай, Кай, такая прекрасная ночь!
Я сдалась. Он мне все равно спать не даст, поэтому лучше уж подчиниться. Я накинула пальто и, как и была в спальных штанах и футболке, так и вышла вслед за принцем в коридор. Для меня оставалось загадкой, куда мы направляемся, но вскоре я поняла, что, скорее всего, мы держим путь к конюшням, потому что спускались мы через черную лестницу. И я не ошиблась. Мы вышли на улицу и по дорожкам, запорошенным снегом, направились в сторону большого двухэтажного здания (внизу располагались денники, наверху жили конюхи и некоторые провинившиеся из отряда Анны - таким образом она наказывала своих ребят за неповиновение).
Я не понимала, что мы забыли здесь в два часа ночи, но твердой походкой следовала за парнем. Мы прошли через служебный вход. В конюшне пахло сеном и лошадьми, горел тусклый свет. Некоторые лошади с любопытством выглянули в проход и посмотрели на столь поздних гостей. В конце я заметила денник, на дверце которого висело седло с шикарным вальтрапом (он был темно-фиолетовый с гербом королевства), и Льюис, как ни странно, направился именно к нему. Белый конь вытянул шею ему навстречу, и принц потрепал его между ушей.
-Вот тебе мой подарок, - Льюис улыбнулся. - Бенчик не мог ждать до утра, хотел с тобой познакомиться.
Мои губы растянулись в улыбке. Я посмотрела на высокого длинноногого жеребца, что с явным любопытством разглядывал мои руки, (видимо, ища там какого-нибудь лакомства).
-Он хоть и не чистокровный малый, - отметил Льюис, - но это единственная лошадь, которой я доверю твою жизнь!
-А как же твой Лис?
-Этот сам сожрет и не подавится, - фыркнул принц.
Тут же из денника напротив выглянула рыжая морда. Видимо, лошадь расслышала сквозь сон свое имя и решила проявить в кои-то веки уважение и посмотреть на произносившего его человека.
-Бенчик однажды вынес меня с поля боя, - Льюис погладил коня по шее, - ему уже десять, бывалый конь, родился за несколько месяцев до войны. По крайней мере, так сказал старик, что продал мне его. Мне срочно нужна была лошадь в тот день, а старику деньги. Хотя, знаешь, если бы не такая сильная нужда, он бы навряд ли расстался с Бенчиком. Этот снежный красавец всем нравится, - конь блаженно зажмурил глаза, когда хозяин потрепал его за гриву.
-Спасибо, - я взглянула на амуницию, - а это…
-Ах да, это в придачу! Правда, на первое задание я тебе другую амуницию выдам, - Льюис растянулся в улыбке. - Это только на официальные выезды. В остальных случаях мы работаем достаточно скрытно.
Я немного расстроилась, потому что рассчитывала надеть свою новую форму на первое же задание, а тут мне сказали, что придется поехать в штатском. Эх. Хотя это было логично, даже я это понимала. Мы собирались поймать преступника и должны были сделать это незаметно, а не кричать налево и направо о том, что мы идем искать злодеев, чтобы те подальше от нас запрятались. А ведь наша форма с гербами и амуниция лошадей это сделала бы и без нашего участия…
-Ладно, ради такого поздравления можно было и проснуться, - признала я и похлопала коня по шее. - Какие планы? Когда мы выезжаем?
-Вскоре... Точно пока сказать не могу. Я только сегодня отправил разведчиков, завтра или послезавтра они вернутся с более точными сведениями насчет местоположения Адриана, и мы выступим. Надеюсь…
-Хорошо, - я кивнула, - а подарок действительно чудесный. Спасибо, мне еще никогда не дарили лошадь.
Тут я, конечно, солгала, ведь Блэр отдал мне своего коня, о местоположении которого я тогда и не знала вовсе. Хемп был очень вспыльчивым жеребцом и сильно отличался от, хоть и высокомерного, но послушного и опытного Бенчика (все-таки белый конь прошел войну, а Хемп был еще молод). Но мне очень хотелось как следует поблагодарить Льюиса за столь искренний подарок.
-Это еще не все, - парень сверкнул взглядом и отошел к амуничнику, - вот еще, это тебе пригодится не меньше, чем хороший конь. Помнишь, что должно быть у разведчика в первую очередь? - он хитро посмотрел на меня, обернувшись на мгновение.
Парень копошился в темном помещении кладовки, что-то выискивая или доставая из футляра. В общем, он стоял ко мне спиной, и я не могла подсмотреть ответ на этот его вопрос.
-Ну, - протянула я, задумавшись и переминаясь с ноги на ногу около стойла Бенчика, - верный конь и… И острый меч? - предположила я.
-Именно! - Льюис наконец-то выглянул из тени амуничника и быстро направился ко мне, неся в руках украшенные позолоченными завитушками ножны.
-Так как конь у тебя уже есть, не хватает только меча.
Он торжественно протянул мне их, и я сразу же схватилась за рукоять, не веря своим глазам. Тот меч, с которым я все это время тренировалась, был короче, да и вообще он ни в какое сравнение не шел с тем, что сейчас подарил мне Льюис. Я резким движением извлекла его из ножен, металл лязгнул, и я с восхищением осмотрела поблескивающее при тусклом свете лезвие: оно, без сомнений, было невероятно острым, а еще изумительно тонким!.. Мечи волков были немного другими (короче и как-то грубее сделаны, что ли), хотя тоже отличались особой техникой изготовления и были крайне практичны в бою. Но орлы умудрялись превратить смертоносное оружие в целое произведение искусства. Они соединяли практичность и красоту в одно, и результат действительно был изумительным. Волки с этим не заморачивались.
-Льюис, это… - я не могла подобрать слов. - Это великолепный клинок!..
-Сделали под мой заказ, специально для тебя, - отметил он.
Я убрала меч в ножны и кинулась на парня. Я заточила Льюиса в объятия, чего он явно не ожидал. Он даже еле устоял на ногах, но, к счастью, успел одной рукой ухватиться за дверцу денника, так что мы все же не полетели на деревянный пол. Я почувствовала, как на лице принца появилась улыбка, его руки легонько обхватили меня в ответ на столь неожиданные объятия.
-Спасибо, что не оставил меня одну…



Кай Миронова

Отредактировано: 10.11.2019

Добавить в библиотеку


Пожаловаться